Aluminio: metal popular con riesgos para la salud poco claros

Dos carcasas de aluminio cerradas

Como material de aplicación universal, el aluminio tiene una verdadera historia de éxito detrás. La demanda per cápita en Alemania ha ido aumentando durante décadas. Pero también existe una sospecha creciente de que nuestro uso diario de aluminio conlleva riesgos para la salud. Sin embargo, la situación de la investigación es irregular.

Material popular: caro de fabricar

Sus propiedades hacen que el aluminio sea un material popular en la industria: tiene una densidad baja y aún es estable, tiene una alta conductividad eléctrica y una alta resistencia a la corrosión; el metal reacciona con el aire a temperatura ambiente y, por lo tanto, forma una capa protectora de óxido.

Con casi 40 kilogramos por habitante y año, Alemania tiene el consumo per cápita más alto del mundo. La mayor parte del aluminio se utiliza en la producción de automóviles. En promedio, hay 150 kilogramos de aluminio en un automóvil. La ligereza del metal reduce su peso y, por lo tanto, el consumo de combustible.

En la corteza terrestre, el aluminio es el tercer elemento más abundante después del oxígeno y el silicio. Dado que el aluminio es muy reactivo, solo se presenta en estado unido con otros elementos. Para obtener aluminio puro, primero debe retirarse de una conexión fija en varios pasos de trabajo.

Los empleados de una fundición de aluminio llenan un horno de fusión con óxido de aluminio líquido

Criticado: las fundiciones de aluminio consumen mucha electricidad

El mineral bauxita es el material de partida para la producción de aluminio. De esto, primero se extrae la alúmina, que luego se procesa en aluminio metálico en la fusión de aluminio. La masa fundida de aluminio en particular consume mucha energía.

La empresa Trimet, por ejemplo, necesita tanta electricidad en su fundición de aluminio de Essen como toda la ciudad de Essen, incluidas las demás plantas industriales. El reciclaje utiliza solo el cinco por ciento de la energía en comparación con la producción primaria. Por eso el aluminio es tan atractivo para el reciclaje.

Un empleado de la producción de aluminio sostiene la bauxita con ambas manos.

El aluminio se fabrica casi exclusivamente a partir de gránulos de bauxita y alúmina.

El aluminio se esconde en muchas cosas de nuestra vida diaria.

El aluminio no solo se utiliza en la mayoría de los vehículos, es omnipresente en nuestras casas y apartamentos, por ejemplo, en los marcos de las ventanas. También se encuentra en muchos objetos cotidianos con los que estamos en contacto constante: se puede encontrar en barras de labios, cremas solares, pasta de dientes, medicamentos para la acidez estomacal, cacerolas y cafeteras para expreso.

Debido a que constituye el ocho por ciento de la corteza terrestre, también se encuentra naturalmente en alimentos como el té y el chocolate, e incluso se puede encontrar en el agua potable. Los desodorantes con sales de aluminio se consideran particularmente críticos. Si se aplican después del afeitado, pueden penetrar grandes cantidades de aluminio en la piel.

Captura de pantalla: latas de bebidas

El aluminio se encuentra en muchas cosas cotidianas. Conocimiento del planeta. 23/08/2018. 02:49 min .. Disponible hasta el 23/08/2023. WDR.

El valor límite para el aluminio se supera rápidamente

La Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria (EFSA) ha definido un valor de ingesta semanal tolerable para el aluminio: el TWI (ingesta semanal tolerable). Es un miligramo de aluminio por kilogramo de peso corporal. Eso significa: Para un adulto que pesa 70 kilogramos, el valor límite para la cantidad de aluminio que no debe excederse por semana es de 70 miligramos.

Según cálculos del Instituto Federal de Evaluación de Riesgos, este valor límite se alcanza con relativa rapidez en la vida cotidiana. Sin embargo, no está claro cuáles son las consecuencias para la salud. Porque existe un gran margen de seguridad entre el valor límite y las dosis realmente tóxicas.

Una barra de chocolate envuelta en papel de aluminio.

El chocolate también contiene aluminio de forma natural

El aluminio es venenoso en grandes cantidades.

Se sabe por experimentos con animales que el aluminio es tóxico para el cerebro en grandes cantidades. El envenenamiento por aluminio también se conoce en humanos, aunque es extremadamente raro.

A principios de la década de 1970, surgió una extraña enfermedad: la encefalopatía por diálisis. Los pacientes renales que recibieron diálisis regular mostraron una variedad de síntomas neurológicos como trastornos del lenguaje, convulsiones, alucinaciones y confusión que conducen a la demencia. Además, algunos pacientes desarrollaron dolor óseo y fragilidad y anemia.

Pasaron algunos años antes de que se pudiera identificar la causa: en ese entonces, los pacientes recibían altas concentraciones de aluminio a través de la solución de diálisis. La enfermedad ha demostrado en qué órganos y tejidos el aluminio puede tener un efecto tóxico en grandes cantidades: sobre todo en el cerebro, los huesos y el sistema sanguíneo.

Una paciente de diálisis y la máquina a la que está conectada.

En la década de 1970, el líquido de diálisis todavía contenía aluminio.

Aluminio y Alzheimer: una sospecha de décadas

Durante varias décadas, se ha sostenido la teoría de que el aluminio podría estar involucrado en el desarrollo de la enfermedad de Alzheimer. Los experimentos con animales de la década de 1960 sentaron las bases: la administración de aluminio en los alimentos o mediante inyecciones en el cerebro de los animales provocó trastornos de la memoria y cambios en las células nerviosas similares a los de la enfermedad de Alzheimer.

Otra pista fue la mayor cantidad de aluminio que los investigadores encontraron en los cerebros de pacientes fallecidos con Alzheimer. Sin embargo, no está claro si el aluminio es la causa de los cambios típicos de la enfermedad de Alzheimer o si el aluminio solo se acumula en las regiones enfermas después de que se desarrolló la enfermedad de Alzheimer. La mayoría de los expertos en Alzheimer actualmente consideran que una conexión es poco probable.

Otros, como el investigador británico Christopher Exley, están convencidos de que sin el aluminio no habría Alzheimer. Pero hasta ahora no se ha probado una conexión causal.

Una anciana toca su cabeza

Poco claro: ¿Existe una conexión entre el aluminio y la enfermedad de Alzheimer?

Aluminio y cáncer de mama: la situación del estudio no es satisfactoria

Algunos científicos sospechan que el aluminio influye en el desarrollo del cáncer de mama. Una razón: los investigadores asumieron que los tumores se encontrarían con mayor frecuencia cerca de las axilas, es decir, donde también se aplicaban desodorantes con aluminio. Pero un estudio más amplio no pudo confirmar esta observación. También sobre la cuestión de si el aluminio promueve el cáncer de mama, la situación del estudio no está clara.

Un estudio de 2017 de Innsbruck dio un nuevo impulso a la hipótesis: se preguntó a más de 200 pacientes con cáncer de mama sobre su consumo de desodorante. Además, se midió la concentración de aluminio en el tejido mamario.

El resultado: especialmente las mujeres que dijeron que usaban desodorantes varias veces al día cuando eran jóvenes mostraron un mayor riesgo de cáncer de mama. Además, las mujeres con cáncer de mama tenían niveles más altos de aluminio en el tejido mamario. Esto fue especialmente cierto para las mujeres con tumores cerca de las axilas.

Pero incluso este estudio aún no prueba una relación causal, aunque es una fuerte indicación. Por un lado, se preguntó a las mujeres sobre su consumo de desodorante posterior, un método que depende de la veracidad de los recuerdos y declaraciones de las mujeres. Por otro lado, aún no se ha aclarado cuántas sales de aluminio penetran en el cuerpo a través de la piel.

Un radiólogo examina una mamografía de la mama de una paciente.

Cada vez más consumidores están renunciando al uso de desodorantes de aluminio.

La situación de estudio incompleto dificulta la evaluación de riesgos

Una evaluación de riesgos de nuestra manipulación del aluminio en la vida cotidiana se ve dificultada por la situación de investigación incompleta. No está claro cuánto aluminio ingresa a nuestro ciclo a través de las diversas vías de absorción, ni qué daño causa allí.

Ariane Lenzner, del Instituto Federal de Evaluación de Riesgos de Berlín, explica: «¿A qué concentración se vuelve crítica? No lo sabe. No sabemos qué sucede en caso de exposición crónica a largo plazo a pequeñas cantidades». Por lo tanto, muchos expertos aconsejan como precaución evitar el aluminio donde sea posible sin gran esfuerzo.