Ballenas en peligro

Balleneros japoneses desmontan una ballena a bordo (foto de 1993)

Durante siglos, las ballenas fueron cazadas sin piedad y algunas especies fueron erradicadas casi por completo en la Edad Media. En el siglo XX, algunas industrias aún dependían de los productos balleneros.

De las ballenas se extraían grasas y aceites, se fabricaban corsés, pinceles o pinceles, e incluso se elaboraban sustancias farmacéuticas como hormonas o aceite de hígado de bacalao. Por último, pero no menos importante, las ballenas son una fuente indispensable de carne para las personas de las regiones polares. Hoy en día existen suficientes alternativas para todos los productos de ballena convencionales. Aun así, algunos estados continúan cazando ballenas.

Delfines y marsopas como captura incidental

Incluso si la caza comercial de ballenas ha sido prohibida desde 1986, varios cientos de miles de animales mueren accidentalmente como captura incidental cada año, en anzuelos de pesca o redes de arrastre.

Las especies más pequeñas que no pueden liberarse por sí mismas, especialmente los delfines y las marsopas, son las más afectadas. El problema básico son las técnicas ineficaces de pesca masiva: con algunos métodos de pesca, se producen capturas incidentales de hasta el 90 por ciento.

Con técnicas más especializadas, presumiblemente las pérdidas podrían reducirse en gran medida. Los mamíferos marinos en particular podrían, y en algunos casos se mantienen alejados, mediante señales acústicas de advertencia. Otra posibilidad serían las lagunas por las que escapar de las redes.

Una pequeña ballena yace muerta en una red sobre una mesa.  Los empleados de Greenpeace protestan contra la captura incidental ilegal.

Las ballenas más pequeñas, en particular, terminan en las redes de pesca como captura incidental

El ruido dificulta la comunicación

Las ballenas también se ven cada vez más afectadas por el ruido submarino, principalmente su audición, que utilizan para orientarse y comunicarse. El ruido reduce el rango sobre el cual las ballenas azules pueden comunicarse entre sí en un 90 por ciento.

Solo el nivel de ruido de los barcos se duplica cada diez años. Además, existen otras fuentes de sonido extremadamente fuertes como los dispositivos de sonar militar, explosiones, trabajos de construcción o la búsqueda de recursos minerales con la ayuda de cañones de aire comprimido. Su ruido puede extenderse a miles de kilómetros bajo el agua.

Los expertos asumen que la exposición constante al ruido crea tanto estrés en las ballenas que la tasa de mortalidad podría aumentar significativamente a largo plazo. En algunos casos, el uso de dispositivos de sonar en buques de guerra se ha relacionado directamente con varamientos masivos.

Sus ondas sonoras extremadamente fuertes hacen que las especies que se sumergen particularmente en las profundidades, como los zifios, aparezcan demasiado rápido. Algunos ejemplares varados mostraban daños en los tejidos de la cabeza, que solo podían explicarse por el ruido de los ejercicios militares.

Varamientos misteriosos

Sin embargo, el uso de tecnología extremadamente ruidosa no es la única causa de varamientos masivos de ballenas. Aristóteles informó que las ballenas llegaron a la costa hace más de 2000 años.

Los científicos todavía desconocen hoy por qué cientos de ballenas quedan varadas repentinamente al mismo tiempo. Las ballenas no tienen ninguna posibilidad de sobrevivir en tierra. Allí aplasta su propio peso y sin el enfriamiento del agua los animales amenazan con sobrecalentarse.

Ahora hay varias razones posibles para este varamientos: además del uso de dispositivos de sonar, las playas con pendientes especialmente suaves también podrían ser responsables.

La mayoría de las veces, las especies de ballenas que viven en mar abierto quedan varadas. Podría desorientarse en aguas poco profundas y perderse en la playa. Los síntomas de envenenamiento en los mares cada vez más contaminados también podrían confundir a las ballenas, dejándolas varadas sin orientación.

Otra posibilidad serían los cambios en el suministro de alimentos como resultado del calentamiento global, que atrae a las ballenas en la dirección equivocada.

Algunos investigadores también consideran las perturbaciones en el campo magnético de la tierra causadas por la actividad solar como una explicación de los desconcertantes varamientos.

El hecho de que grandes grupos de ballenas a menudo se encuentran varados juntos parece al menos claro. Los animales se mantienen tan unidos que los sanos se quedan con sus parientes varados muertos o enfermos en lugar de escapar al mar abierto.

Lofoten Noruega

Aún no está claro por qué las ballenas quedan varadas

Caza de ballenas despiadada

Las ballenas fueron cazadas sin piedad durante siglos y las lentas ballenas francas del norte que flotaban en la superficie casi fueron aniquiladas en la Edad Media.

Las ballenas fueron de gran importancia económica hasta bien entrado el siglo XX. Proporcionaron materias primas para muchos productos diferentes. Las especies grandes en particular fueron seguidas de cerca. De alrededor de 220.000 ballenas azules en 1920, solo quedaban unos pocos miles de especímenes 40 años después.

Una de cada cuatro especies de ballenas está en peligro. Desde 1986, la caza comercial de ballenas está prohibida por la llamada moratoria. Sin embargo, algunos países como Islandia, Noruega o Japón eluden la prohibición basándose en su tradición o supuestas investigaciones científicas.

Productos exclusivos de ballenas

Hoy en día existen sustitutos equivalentes para todos los productos tradicionales de ballenas. Antes de que los humanos comenzaran a extraer petróleo a fines del siglo XIX, las ballenas eran una fuente importante de petróleo.

El tocino de ballena, el burbujeador, se fundió en aceite líquido y luego se usó como aceite para lámparas o como base para jabones y margarina. Las barbas fibrosas, parecidas a cuernos, se convirtieron en finos pinceles y pinceles, pero también como «huesos de ballena» en ligeras varillas de corsé y cestas.

Las ballenas también proporcionaron importantes ingredientes medicinales. El aceite de hígado de bacalao, conocido por su sabor, es tan rico en vitaminas y tan valioso que en su mayoría solo se usaba como aditivo. En el pasado, los medicamentos antirreumáticos también se fabricaban a partir de las secreciones de las glándulas hormonales de la ballena.

A partir del siglo XIX, los cachalotes fueron cazados de forma especialmente intensiva. La rata ballena cerosa en su cabeza era un codiciado lubricante de alto rendimiento que incluso se usó en los primeros viajes espaciales.

En los intestinos de algunos cachalotes, también se forman tubérculos gris-negros (ámbar gris), que se utilizaron, y a veces todavía lo son, como portadores de esencias en perfumes. Por lo general, solo se usa ámbar gris excretado que se lava en la playa. Porque solo después de años de estar a la deriva en el mar se desarrolla el olor agradable a través del contacto con el agua salada.

Hoy en día se utilizan principalmente sustitutos sintéticos, porque el ámbar gris natural es increíblemente raro y tan valioso como el oro.

Un cachalote en el mar con buceadores.

Los productos de cachalote fueron particularmente populares