Bioplásticos

El plástico ha caído en desgracia. A menudo permanece en el medio ambiente durante siglos. Los bioplásticos parecen ofrecer una solución al problema. ¿Pero es eso cierto?

Lo orgánico no siempre es orgánico

«Los bioplásticos no son un concepto nuevo», afirma Ramón Català, investigador de nuevos plásticos en el Instituto de Tecnología de Alimentos y Agroquímica de Valencia. «La piel de muchas salchichas de los supermercados se ha hecho durante mucho tiempo de plástico, que se descompone rápidamente en el estómago y en el medio ambiente».

El investigador dice que los bioplásticos son biodegradables. Sin embargo, esto no se aplica a todos los bioplásticos que se encuentran actualmente en el mercado.

Cuando se hace referencia a algo como bioplástico, inicialmente solo significa que los recursos que vuelven a crecer se utilizaron en la producción. Por ejemplo, caña de azúcar, soja o maíz. “La estructura química no difiere necesariamente del plástico convencional elaborado a partir de petróleo o gas natural”, dice Català.

Si un bioplástico tiene una estructura molecular como sus contrapartes convencionales, es igualmente difícil de eliminar. Eso se aplica a más de la mitad de los bioplásticos que se producen en la actualidad.

No todos los bioplásticos pertenecen al compost

La frase «biodegradable» hace una pequeña pero sutil diferencia. Pero incluso estos plásticos degradables deben tratarse con precaución.

En las plantas de compostaje a gran escala, los tiempos son demasiado cortos para el desmantelamiento, dice Franziska Krüger, experta en reciclaje de plásticos de la Agencia Federal de Medio Ambiente. «Las bolsas de plástico no se degradan por completo».

Quedaron pequeños fragmentos que también eran visibles. Las bolsas orgánicas son impopulares en las plantas de compostaje porque reducen el valor del compost. Y las bolsas orgánicas no deben colocarse sobre el compost en el jardín, porque aquí no se dan las condiciones de temperatura necesarias.

«Incluso si las bolsas de bioplástico se descomponen por completo, no tienen ningún valor añadido ecológico», enfatiza Krüger. La mayor parte del plástico se descompone en agua y dióxido de carbono y no aporta nutrientes al abono. «De hecho, tiene más sentido reciclar las bolsas orgánicas en las plantas de incineración de residuos y utilizar la energía térmica», dice.

Los plásticos ecológicos son duraderos

Las bolsas de plástico biodegradables no tienen ninguna ventaja medioambiental sobre otras bolsas de plástico. Para la evaluación del ciclo de vida, la capacidad de descomponerse rápidamente es bastante pobre, dice Franziska Krüger de la Agencia Federal de Medio Ambiente.

Los plásticos ecológicos deben ser duraderos y reciclables, según la Agencia Federal del Medio Ambiente. «No importa si los consumidores van de compras con una bolsa de plástico reutilizable o de yute. Es importante que utilicen la bolsa con la mayor frecuencia posible», dice Krüger.

Sin embargo, si el plástico se reutiliza con frecuencia, puede ser más ecológico que otros materiales. Las botellas de PET retornables, por ejemplo, tienen un mejor equilibrio ambiental que las botellas de vidrio retornables. Ambos materiales son igualmente reciclables, pero el PET es más ligero que el vidrio. Esto reduce la energía necesaria para el transporte.