Carbón duro

Érase una vez un niño que cuidaba ovejas cerca del Ruhr. Por la noche encendió un fuego en campo abierto. A la mañana siguiente, la madera se había quemado durante mucho tiempo. Pero … ¡el fuego todavía brillaba! Había descubierto el carbón.

El descubrimiento del carbón

Nadie sabe si esta leyenda es cierta. Pero al menos podría haber sucedido en algún momento de la Edad Media, en algún lugar al sur del Ruhr. Cuándo y dónde se descubrió y extrajo exactamente el carbón duro por primera vez en Alemania es un misterio en la historia.

Solo una cosa está clara: algunas fuentes muestran que ya había minería de hulla cerca de Lieja, en lo que hoy es Bélgica, a finales del siglo XII. Aproximadamente al mismo tiempo, se extraía carbón cerca de Aquisgrán.

El área del actual área occidental del Ruhr siguió alrededor de 1370. Aparentemente, según los historiadores, la gente se vio obligada a buscar nuevas fuentes de energía debido a la falta de madera.

Los precursores de las minas que hoy se conocen fueron simples pozos en los que los agricultores buscaban carbón cuando no había nada que hacer en la agricultura debido a la temporada. La minería aún no se conocía, se llamaba excavación de carbón.

Carbón encendido.

Carbón duro – el milagro negro

La minería del carbón en la Edad Media: trabajo duro

Desde alrededor de 1230 en adelante, estamos mejor informados de los avances en la minería a través de escrituras y registros. Ya en 1350, la minería del carbón alcanzó profundidades de 120 metros, un siglo después llegó a 200 metros. El carbón pesado tuvo que ser arrancado de la montaña con palas, cubos y cables.

A los caballos les resultaba difícil sacar grandes cantidades de carbón, y no fue hasta finales del siglo XIV cuando se transportaron por barco cantidades considerables de carbón. Como resultado, nunca hubo suficiente carbón disponible. También fue difícil drenar los túneles.

La tecnología correspondiente no se extendió hasta el siglo XV, cuando, por ejemplo, en la región de Brandeburgo al sur del Ruhr, se cavaron trincheras subterráneas separadas junto a los túneles mineros para desviar el agua, un gran alivio para los mineros.

Cestas transportadoras en desuso.

Cestas transportadoras iluminadas y en desuso en el eje 7 de la mina de carbón Ewald en Herten

Nuevas técnicas y orden prusiano

Con el final de la Edad Media, la economía y el comercio experimentaron un tremendo auge en Europa. La producción aumentó, la madera era escasa, por lo que se buscó más intensamente otras formas de energía térmica.

Sobre todo en Inglaterra, donde la minería revivió alrededor de 1550, pero también en muchas áreas de Alemania: por ejemplo, en la ciudad de Unna, en Westfalia, donde la fábrica de sal se benefició enormemente de la combustión de carbón y las nuevas tecnologías de combustión. O en la zona de Osnabrück, donde el carbón se utilizaba para la destilería de cal.

Control, gestión, ordenanzas, leyes, reglamentos: aproximadamente a partir de 1750, la administración prusiana hizo más eficaz la minería del Ruhr. De 1772 a 1780, por ejemplo, el Ruhr se expandió de un río tranquilo a un río navegable. Sin embargo, en ese momento un barco de carbón necesitaba no menos de 16 horas para recorrer los 65 kilómetros del río desde Witten hasta la desembocadura del Rin cerca de Ruhrort.

Se trazaron caminos y caminos ribereños, así como áreas de almacenamiento de carbón. Los derechos de los empresarios mineros fueron pactados contractualmente, al igual que la minería, los salarios, las horas de trabajo y los precios de venta. Esto inicialmente creó seguridad: entre 1735 y 1791 la producción se cuadruplicó. Por otro lado, el estricto dirigismo estatal restringió severamente la libertad de acción de los empresarios a largo plazo.

Chico desnudo vence al carbón.

Trabajo infantil en la industria minera inglesa

Industrialización: las fuerzas se desatan

Desde alrededor de 1800 en adelante, la población europea creció rápidamente. Después de 1825, el ferrocarril aceleró el transporte y las mentes ingeniosas idearon motores que podían convertir la energía térmica en movimiento por primera vez. Estas fueron las causas de una reorganización hasta ahora desconocida e imposible del mundo económico.

En Inglaterra, en Francia y después de 1830 también en Alemania. Ya a principios del siglo XIX, se excavaron los primeros pozos de minería subterránea cerca de Bochum, y en 1801 se instaló la primera máquina de vapor en la industria minera del Ruhr en el «Zeche Vollmond».

Un gran avance, porque con energía mecánica, las entradas de agua subterránea podrían bombearse y desviarse mucho más rápido y con mayor precisión que antes.

Ferrocarril de mina en una mina de carbón.

Ferrocarril minero en la mina de carbón «Auguste Viktoria» en Marl

Ahora los trabajadores pudieron extraer los depósitos de carbón más rápidamente. En 1839, la producción anual de carbón en el área del Ruhr excedió el límite de un millón de toneladas por primera vez, y en 1853 fue de más de dos millones de toneladas. El carbón duro ahora juega un papel importante en el suministro de energía y la producción de acero.

El acero se utilizó, entre otras cosas, para forjar armas y lanzar cañones. Ésta es una de las razones por las que la demanda de hulla aumentó drásticamente cuando Prusia estaba en guerra: contra Dinamarca (1864), Austria (1866) y Francia (1870/71).

Además, se produjo el gigantesco auge económico del Imperio alemán después de 1871: para la Primera Guerra Mundial, la producción anual en el Ruhr aumentó a no menos de 114 millones de toneladas, producidas por 440.000 personas.

En 1959 los mineros protestan contra los despidos

En 1959 los mineros protestaron contra los despidos

Los años dorados terminaron

La minería del Ruhr experimentó su último auge durante el milagro económico alemán a principios de la década de 1950. Solo durante esta fase de expansión, se crearon 50 nuevos pozos diarios.

En 1957 había más de 600.000 mineros en el Ruhr. Sin embargo, pronto se hizo evidente un nuevo desarrollo: mientras tanto, también se habían construido muchas minas nuevas en otras partes del mundo, por ejemplo en China, Europa del Este, la Unión Soviética y los Estados Unidos. Allí se extraía carbón duro mucho más barato. Ahora estaba disponible en todo el mundo a medida que disminuía el costo de envío.

Este carbón de importación barato y también el petróleo crudo se vendió mejor en la República Federal a partir de 1958 que el hulla nacional, que también tuvo que extraerse a grandes profundidades con grandes gastos. A modo de comparación: en 1960, en la República Federal de Alemania, la perforación se llevó a cabo a una profundidad promedio de 644 metros;

Casco de la mina de consolidación.

La sinuosa torre de la antigua mina de carbón «Consolidation» es ahora un monumento cultural

El declive del carbón alemán

La crisis del carbón se produjo de forma completamente inesperada en 1958, y la mina de carbón comenzó a extinguirse en el área del Ruhr. A nivel nacional, se cerraron 78 pozos en solo diez años, el número de empleados se redujo a la mitad de 505,000 (1960) a solo alrededor de 242,000 (1970).

El estado y las empresas respondieron con una política de crisis a corto plazo para mantener las estructuras existentes y proteger a los mineros despedidos o de corta duración. Sin embargo, la economía alemana estaba en auge en la década de 1960 y muchos mineros todavía encontraban trabajo en otras profesiones.

Mientras que la minería de hulla registró las tasas de crecimiento más fuertes en todo el mundo entre 1970 y 1985, la minería de Europa occidental se hundió cada vez más en la crisis. Esta tendencia no ha cambiado desde finales de la década de 1950.

Semáforo en rojo junto a una torre sinuosa.

Los productos importados baratos llevaron al declive del carbón alemán

El número de trabajadores empleados en las minas alemanas se redujo a 134.000 (1990) y finalmente a sólo 69.000 (1999). A finales de 2002, sólo quedaban diez minas de hulla en Alemania (1957: 153), siete de ellas en el área del Ruhr, una cerca de Ibbenbüren en el norte de Münsterland y dos en Saarland.

No se ha podido evitar nada desde 1970: la hulla alemana era y ya no es competitiva en el mercado mundial debido a los altos costos. Por eso estuvo subvencionado durante décadas, acompañado del acalorado debate político sobre si esto era justificable ante las arcas públicas vacías.

En 1997, los políticos acordaron recortar los subsidios públicos poco a poco a la mitad para 2005, de 4.600 millones de euros al año (1997) a sólo 2.500 millones de euros (2005). Al mismo tiempo, la fuerza laboral debería reducirse a más de la mitad a 36.000 para entonces.

Después de las elecciones estatales de NRW en 2005, el gobierno estatal de la CDU y FDP decidió reducir aún más los subsidios. A finales de 2007 entró en vigor una ley que estipulaba la salida de la minería subvencionada de carbón duro para 2018.

Casco del Zeche Zollverein en Essen

Hoy patrimonio cultural mundial: el Zeche Zollverein en Essen