Chernobyl

Una foto de 2006 muestra la central nuclear de Chernobyl.

El 26 de abril de 1986, la central nuclear de Chernobyl sufrió el peor accidente de la historia de la energía nuclear. Dos explosiones destruyeron uno de los cuatro bloques de reactores y arrojaron material radiactivo a la atmósfera, que contaminó gran parte de Rusia, Bielorrusia y Ucrania. La nube radiactiva se trasladó a Europa Central y el Cabo Norte.

Inicio de una serie de experimentos

El 25 de abril de 1986, el equipo del reactor inició una serie de pruebas en el Bloque 4 del reactor nuclear de Chernobyl. Debe comprobarse si, en caso de un corte de energía, la energía de rotación de la turbina sería suficiente para producir suficiente electricidad hasta que los generadores de energía de emergencia estén en funcionamiento. El reactor debe permanecer en funcionamiento durante este tiempo. El sistema de refrigeración de emergencia y otros sistemas de seguridad se han apagado. Poco a poco se fue reduciendo la potencia del reactor.

Después de poco tiempo, el experimento tuvo que interrumpirse debido a una demanda de energía. Solo se podía continuar por la noche. Mientras tanto, el sistema de refrigeración de emergencia permaneció desconectado, contrariamente a las normas de seguridad.

Poco después de las 11 p.m., se reanudaron los preparativos para el experimento real. El protocolo de prueba requería que el reactor se apagara a alrededor del 25 por ciento de su capacidad. Pero la producción se hundió en muy poco tiempo a menos del uno por ciento de la producción nominal. El reactor ya no era estable en esta zona. La razón de esta caída en el rendimiento aún no está clara.

En lugar de apagar el reactor, los técnicos intentaron aumentar la producción nuevamente. Para ello, las barras de control, que se utilizaron para controlar la salida del reactor, se sacaron del núcleo del reactor. Luego, la producción se estabilizó en alrededor del siete por ciento, todavía muy poca para el funcionamiento seguro del reactor.

El centro de control de la central nuclear de Chernobyl

El centro de control de la central nuclear de Chernobyl

Reactor fuera de control

El intento se inició de todos modos. Los técnicos cerraron las válvulas de seguridad de la turbina, reduciendo así el suministro de agua al reactor. La potencia del reactor aumentó rápidamente en segundos. El supervisor de turno intentó un apagado de emergencia, sin éxito. La producción aumentó aún más, hasta un estimado de 100 veces la producción nominal del reactor.

Para frenar el reactor, las barras de control deberían haberse retraído completamente en el núcleo del reactor. Un proceso que tarda de 18 a 20 segundos. Al equipo no le quedaba mucho tiempo. La presión que se había acumulado en el reactor como resultado del agua calentada y evaporada ya era demasiado alta. Debido a las temperaturas extremas, las varillas se habían doblado y ya no encajaban en los orificios de inserción previstos.

Hubo una primera explosión en la que se destruyeron partes del reactor y el edificio del reactor de 64 metros de altura. La camisa de grafito del reactor comenzó a arder. Se arrojó material radiactivo a la atmósfera. Una segunda detonación ocurrió unos segundos después de la primera explosión. El fuego se extendió al techo del Bloque 3. El humo transportó toneladas de material radiactivo a la atmósfera.

Una vista aérea del bloque del reactor destruido de la central nuclear de Ucrania en Chernobyl (1986)

A la 1:23 a.m., el reactor de Chernobyl explotó

El reactor tuvo que ser extinguido

Para contener la magnitud del desastre, el reactor tuvo que ser extinguido. En la noche del 26 de abril, los bomberos comenzaron a bombear agua de enfriamiento al núcleo del reactor. Cuando eso falló, se organizaron helicópteros militares, con la ayuda de los cuales se arrojaron al fuego desde arriba plomo, boro, arena y arcilla, un total de alrededor de 5.000 toneladas de material.

Sin embargo, esto llevó al efecto contrario: la cubierta aumentó la temperatura. Se liberaron más materiales radiactivos. Sólo cuando el reactor pudo enfriarse con nitrógeno, diez días después, se controló el fuego.

Para que el reactor ya no pudiera liberar radiactividad al medio ambiente, se decidió encerrarlo y cubrirlo por completo. Por lo tanto, en otoño de 1986 se construyó un llamado sarcófago de hormigón alrededor del reactor. Fue diseñado para un período de 20 a 30 años, pero al cabo de unos años ya se evidenciaron graves daños.

En 1997, en una conferencia internacional en la que participaron los países del G7, Rusia, Ucrania y la Unión Europea, se tomó la decisión de construir un nuevo caparazón que rodearía con seguridad el reactor destruido durante al menos 100 años. La nueva cubierta protectora se completó en 2015.

Los liquidadores

En total, se estima que entre 600.000 y 800.000 hombres, los denominados liquidadores, participaron en los trabajos de limpieza y construcción del primer sarcófago.

Fueron llamados liquidadores porque se suponía que debían liquidar las consecuencias de la catástrofe, es decir, eliminarlas. Los robots que se suponía que debían usarse para el trabajo de limpieza simplemente se detuvieron porque la electrónica falló en vista de la alta exposición a la radiación.

Entonces, los responsables enviaron hombres al techo de los bloques del reactor mientras el reactor aún estaba encendido. Se suponía que iban a arrojar al cráter el grafito catapultado y otros trozos brillantes que habían sido arrojados hacia afuera por la explosión.

Nadie les dijo el peligro mortal que corrían los liquidadores debido a la inimaginablemente alta dosis de radiación en el reactor.

Más de 600.000 soldados, bomberos y voluntarios, los denominados liquidadores, ayudan en las labores de limpieza en los meses posteriores al accidente.

800.000 liquidadores estaban de servicio

Medidas de protección insuficientes para los liquidadores

Como medida de protección, los hombres solo deben permanecer en el techo durante 45 segundos y usar protección de plomo en la parte delantera del pecho y la espalda. Pero, ¿qué son 45 segundos, equipados con plomo, para subir una escalera a un techo de un metro de altura para trabajar allí?

Los jóvenes querían echar una mano; no notaron nada de la radiación invisible y mortal. Así que se quedaron más tiempo y, a veces, se quitaron la ropa protectora porque hacía demasiado calor.

Incluso cuando se cavó un túnel debajo del reactor para tirar de una capa de concreto debajo del núcleo del reactor, que amenazaba con devorar el agua subterránea, los hombres trabajaron sin ninguna otra protección.

Se fijó 300 milisievert como valor límite para la contaminación radiactiva de los liquidadores. Los radioterapeutas, como el profesor Edmund Lengfelder de Munich, suponen que muchos hombres han recibido diez veces más. Eso es 300.000 veces más que la dosis anual media que se considera inofensiva en Alemania.

Evacuación y establecimiento de una zona restringida

Aunque los responsables eran conscientes del peligro, su principal preocupación era contener el desastre, pero no informar a la población y educarla sobre los peligros.

Pasó un día y medio antes de que se evacuara la zona del reactor de Chernobyl. Casi 50.000 personas vivían solo en la ciudad de Pripyat, la mayoría de las cuales trabajaba en la planta de energía. El 27 de abril de 1986 se llevó a la población en autobús.

Las autoridades reasentaron a un total de 135.000 personas. Otros 300.000 se unieron porque la zona de exclusión, que luego se trazó alrededor del reactor en un radio de 30 kilómetros como un círculo, atravesaba el centro de las aldeas. Las comunidades y las unidades económicas se rompieron. La ciudad de Pripyat, a solo unos kilómetros de la escena del accidente, es ahora una ciudad fantasma.

Incluso fuera del radio de 30 kilómetros, muchas áreas estaban altamente contaminadas. Después de 1990, en algunos casos se midieron dosis de radiación tan elevadas como las de las inmediaciones del reactor. Por esta razón, posteriormente se estableció una zona restringida cerca de la ciudad bielorrusa de Gomel. Durante cinco años la gente había vivido desprevenida.

La ciudad de Pripyat a vista de pájaro

Un pueblo fantasma desde el 27 de abril de 1986: Pripyat

Consecuencias para la salud

La catástrofe regional se convirtió en un problema global que arañó severamente la imagen de la energía nuclear. Incluso hoy en día, las personas de las regiones afectadas de Ucrania y Bielorrusia están sufriendo las consecuencias de la contaminación radiactiva.

Enfermedades graves, en particular de la glándula tiroides, y una tasa de cáncer 30 veces mayor que antes del desastre aclaran el alcance.

La llamada enfermedad por radiación significa que las células del cuerpo y los glóbulos rojos se destruyen y las membranas mucosas se disuelven. La radiación extrema destruye la piel. Los niveles bajos de radiación también atacan el cuerpo: el mal funcionamiento de la tiroides sigue siendo un problema importante en Ucrania y Bielorrusia.

Es difícil determinar el número exacto de personas que murieron realmente como resultado del accidente. Los archivos médicos de los liquidadores se guardan bajo llave y no están disponibles para los médicos tratantes.

Los médicos de radiación asumen que más de 50.000 liquidadores murieron como resultado. La Agencia Internacional de Energía Atómica (OIEA), por otro lado, declara casi cínicamente que solo alrededor de 30 personas murieron por exposición directa a la radiación.

La búsqueda de las causas

Incluso décadas después del accidente, no se ha aclarado de manera concluyente qué sucedió realmente en Chernobyl. Al reconstruir el accidente y buscar las causas, los científicos se basaron principalmente en informes de testigos presenciales.

A partir del daño causado, intentaron sacar conclusiones sobre los hechos. Aun así, todavía no está claro qué causó la caída original en el rendimiento y, en última instancia, las dos explosiones.

¿Tecnología de reactores insegura?

Los científicos están de acuerdo en que muchos factores diferentes llevaron al peor de los casos. Sobre todo, el diseño del reactor todavía se considera un riesgo para la seguridad en la actualidad.

Para que tenga lugar una reacción en cadena controlada dentro del núcleo del reactor, se requiere un llamado moderador, que ralentiza un neutrón antes de que divida un átomo de uranio. Si los neutrones no se frenan, no se produce la fisión nuclear y no se libera energía nuclear.

La mayoría de las centrales nucleares utilizan el agua como moderador. Son reactores de tubo de presión o de agua hirviendo. También hay reactores de este tipo en Alemania.

En el llamado reactor RBKM o reactor de tubo a presión de agua hirviendo en Chernobyl, el grafito sirvió como moderador. Aquí es donde radica la desventaja decisiva: el grafito es inflamable. Aunque las barras de combustible se enfrían con agua, el suministro de agua se cortó en Chernobyl. Las barras de combustible se calentaron hasta alrededor de 2000 grados en unos pocos segundos. El grafito empezó a arder.

Después del desastre de Chernobyl, Rusia, Lituania y Ucrania comenzaron a modernizar sus reactores RBMK. Algunos todavía están en línea hoy.