Depósitos

Vista de la mina de cobre más grande del mundo en el norte de Chile.

Con los dispositivos de medición modernos, se pueden detectar casi todos los elementos naturales: en la corteza terrestre, en el aire de la habitación y en el cuerpo humano. Las materias primas están en todas partes, pero en concentraciones tan bajas que su extracción sería inasequible.

Estructura de la corteza terrestre

La frecuencia media de todos los elementos dentro de la corteza terrestre ha sido determinada con precisión por geoquímicos en estudios a largo plazo. Hoy sabemos que alrededor del siete por ciento de la corteza terrestre está formada por hierro. Para hablar de un depósito de hierro, se necesita un enriquecimiento por un factor de 10, es decir, un contenido de hierro de alrededor del 70 por ciento en la roca.

Los metales de las tierras raras en realidad no son tan raros como sugiere su nombre. Su abundancia promedio es similar a la del plomo, molibdeno o cobre. Se consideran raros porque no forman sus propios depósitos. Se habla, por tanto, de los denominados «metales especiados», que sólo están presentes en la roca en bajas concentraciones.

Un metal precioso como el oro, por otro lado, solo está presente en trazas: un promedio de solo 0.001 gramos por tonelada de roca. Para hablar de un depósito aquí, el oro tiene que estar enriquecido por un factor de 1000 (es decir, alrededor de un gramo de oro por tonelada de roca).

Formación de depósitos

Los depósitos son desviaciones del promedio, anomalías en la corteza terrestre, con una acumulación masiva de ciertos elementos. Los procesos naturales que funcionan durante largos períodos de tiempo son los responsables de esto. Los procesos exactos son muy complejos y muy diferentes.

Fue solo a través de un descubrimiento sensacional que la ciencia comenzó a comprender mejor los orígenes de los depósitos de mineral. A fines de la década de 1970, los biólogos marinos descubrieron fuentes termales en el fondo del mar durante viajes de buceo en las profundidades del mar, que se conocieron como «fumadores negros».

El agua mineral con una temperatura de hasta 400 grados centígrados brota de chimeneas en las que grandes cantidades de metales, como hierro, zinc o cobre, se disuelven como sales de azufre.

Tan pronto como el agua termal se encuentra con el agua de mar helada, estos metales se precipitan en forma de una oscura columna de humo. A continuación, las sales metálicas se depositan como sedimento en las inmediaciones. De esta manera, se crean nuevos depósitos de mineral durante períodos de tiempo geológicos.

Un fumador negro en el océano.

La nube de sedimentos de un fumador contiene hierro, cobre y zinc, entre otras cosas.

Según los últimos hallazgos de la investigación, procesos completamente diferentes juegan un papel en la formación de las llamadas pepitas en los jabones de oro. El jabón se usa cuando un depósito original, desgastado por la intemperie y la erosión, se ha convertido en un nuevo depósito secundario.

Esto sucede, por ejemplo, cuando un río se adentra en el paisaje y en el proceso tritura un depósito, cuyo material se deposita nuevamente en otro lugar junto al agua.

Normalmente, el oro solo se encuentra en concentraciones muy bajas en los depósitos. Por lo tanto, los jabones de oro generalmente solo contienen pequeños granos de oro. Las famosas pepitas, pepitas de oro puro, algunas de las cuales son enormes, son completamente diferentes. En 2006, investigadores australianos publicaron un descubrimiento asombroso: habían descubierto películas bacterianas en partículas de oro que, como muestran sus investigaciones, no se depositaban en el oro, sino que lo producían.

Los diminutos organismos pueden convertir el oro en su forma pura no tóxica. Para ello, hacen inofensivos los compuestos de oro, que están presentes en forma disuelta en el agua y que en realidad serían tóxicos para los organismos.

Las bacterias se encontraron en casi todos los granos de oro que examinaron los científicos.

Medio ambiente y degradación

La extracción de materias primas suele estar asociada a una considerable contaminación ambiental. Esto es evidente en los paisajes lunares creados por la minería a cielo abierto o accidentes como el derrame de petróleo en el Golfo de México en 2010.

La contaminación ambiental diaria también resulta de las impurezas en la materia prima: por ejemplo, el mineral de hierro en un gran depósito en China contiene mucho flúor. Esto se libera cuando el mineral se procesa en el alto horno y conduce a problemas ambientales extremos alrededor de los sitios de producción.

Otros problemas surgen de los disolventes que se utilizan en la extracción de materias primas y, especialmente en los países del tercer mundo, a menudo se eliminan en masas de agua. Por ejemplo, los metales de tierras raras generalmente se extraen de la roca usando solventes.

Y para obtener el oro de un anillo, se necesitan alrededor de 500 gramos de cianuro, un compuesto altamente tóxico de cianuro de hidrógeno.

Los activistas de Greenpeace cuelgan un cartel que dice "Alto al cianuro" en el brazo de una grúa.

El cianuro evita que las células utilicen oxígeno