El «alga asesina» Caulerpa taxifolia

Fotografía submarina: En aguas poco profundas y claras se puede ver muy bien una densa vegetación con algas verdes de la especie Caulerpa taxifolia.

«Caulerpa» es bonita a la vista: un color verde fuerte con pequeñas hojas pinnadas. Casi podrías confundirlos con algas. Pero Caulerpa es un alga verde, no una «planta superior». Y mientras tanto amenaza con hacer añicos el delicado ecosistema submarino del Mediterráneo.

Las margaritas lo hacen de manera diferente

Las algas son fundamentalmente diferentes de las plantas superiores. Pueden absorber todos los nutrientes que necesitan para sobrevivir en toda su superficie. Esta es la razón por la que las hojas de algas gigantes y multicelulares son mucho más simples que una margarita, por ejemplo.

La margarita tiene que transportar agua y comida desde el suelo hasta el pétalo a través de un ingenioso sistema vascular contra la gravedad. Las algas, por otro lado, están permanentemente rodeadas de agua y absorben los nutrientes directamente del agua.

Los científicos describen lo que parece una hoja, un tallo y una raíz con los sinónimos griegos «filoide», «cauloide» y «rizoide».

Gigantesco celda única

El asombroso paralelo externo de muchas macroalgas con las plantas superiores es bastante asombroso. Pero el alga verde Caulerpa va mejor. Una sola alga Caulerpa puede crecer hasta varios metros de longitud.

Este hecho es menos sorprendente al principio. Lo casi inconcebible ocurre en el funcionamiento interno del alga, porque Caulerpa solo consta de una sola célula de múltiples ramificaciones. Esto lo convierte en uno de los organismos unicelulares más grandes del mundo.

Con esto, Caulerpa contradice los fundamentos de la teoría celular, que los naturalistas Jakob Schleiden y Theodor Schwann formularon a mediados del siglo XIX. Según los hallazgos de los dos investigadores, las células individuales no pueden exceder un cierto tamaño porque el núcleo celular solo tiene un cierto rango de acción.

Según esta teoría, Caulerpa ni siquiera debería existir. Por lo general, organismos tan grandes y complejos consisten en cientos de miles de células microscópicas.

Las algas mangueras, que también incluyen a la Caulerpa, resuelven este problema a su manera: una célula de Caulerpa tiene muchos núcleos que nadan en la savia de las células de las algas como en un sistema de mangueras ramificadas.

Fotografía submarina: Caulerpa taxifolia con el 'tallo' del que crecen las 'hojas'.

No es una planta, sino una «célula única»

Cómo Caulerpa taxifolia se convirtió en un alga asesina

La «Caulerpa taxifolia» se encuentra normalmente en aguas tropicales y subtropicales. Sus atractivas hojas verdes y bonitas como plumas las convierten en una atractiva y popular planta de acuario ornamental. Así fue como el alga llegó al Museo Oceanográfico de Mónaco y de allí, se supone, de alguna manera en 1984 al mar en la puerta.

En realidad, la temperatura del agua era demasiado fría para las algas tropicales. Pero aparentemente, de todas las cosas, se lanzó una variante mutada a la que no le importó el agua fría. No había enemigos naturales, por lo que Caulerpa taxifolia tenía rienda suelta para un crecimiento desenfrenado.

Un pequeño grupo de caulerpa se convirtió en un grave problema ecológico porque la caulerpa crece rápidamente. Si se lesiona, un mecanismo de reparación eficiente asegura una rápida curación de la herida. Un trozo de caulerpa roto puede convertirse en una planta completamente nueva.

Una pequeña colonia puede convertirse rápidamente en una población de enormes proporciones. Así sucedió que un gigantesco césped verde de Caulerpa taxifolia se extendió por gran parte del suelo mediterráneo.

Desierto verde en el mediterráneo

Para peces, caracoles, mejillones y erizos de mar, ahora se acabó con el exuberante y ondulado bosque de algas submarinas autóctonas, que les ofrecía escondites y comida. Caulerpa no es una alternativa porque forma una toxina, caulerpinina. Inofensivo para los humanos, pero no comestible para la vida marina.

Gradualmente se mantienen alejados y Caulerpa taxifolia puede multiplicarse aún más sin control: un círculo vicioso. El sensible ecosistema submarino está amenazado de colapso.

La exuberante impresión que crea el verde brillante de un césped de Caulerpa es engañosa. En principio, el lecho marino de la costa mediterránea se asemeja a un desierto, al que quedan pocos seres vivos.

Y no solo el Mediterráneo se ve afectado. Los investigadores marinos suponen ahora que Caulerpa cubre entre seis y diez mil hectáreas del lecho marino. Los barcos arrancan trozos de Caulerpa con sus anclas y esparcen las especies de algas verdes invasoras por los océanos.

¿Se puede dominar la plaga?

El análisis genético ha demostrado que la plaga es un solo clon de una variante mutada de Caulerpa taxifolia. Y así uno está febrilmente en busca del talón de Aquiles del huésped no invitado. Es una carrera contrarreloj.

Ya se ha intentado mucho: quemar con hielo seco, arrancar, sobredosis de sal, privar de luz. Hasta ahora, ninguna de las soluciones inicialmente prometedoras ha funcionado.

Luego, la esperanza se puso en un pequeño caracol de mar amarillo llamado Elysia subornata. Un enemigo natural de Caulerpa, pero en casa en los mares tropicales. El caracol se especializa en caulerpa y también es inmune a la caulerpinina venenosa. Con su herramienta bucal especial, el caracol raspa las algas y simplemente las succiona.

Sigue siendo un riesgo utilizar una especie exótica como enemigo natural. En teoría, algo así puede salirse de control. De modo que uno continúa investigando febrilmente posibles soluciones. En California, ahora incluso está prohibido poseer, vender o transportar Caulerpa taxifolia. Se pide a personas de todo el mundo que informen de inmediato sobre cualquier descubrimiento de Caulerpa taxifolia.

Se ha observado una disminución de la distribución de Caulerpa taxifolia en el Mediterráneo desde aproximadamente 2006. Aún no está claro si se debe a los depredadores que, mientras tanto, se han vuelto inmunes al veneno de Caulerpa, o qué causa aún podría ser responsable del agotamiento de Caulerpa.