el plastico

Varias comidas preparadas en envases herméticos.

Solo las empresas de Alemania produjeron alrededor de 19 millones de toneladas de plástico en 2019. La tapa del café para llevar, la jarra de yogur, los zapatos, todo está hecho de plástico.

El plástico domina el mercado de los envases

Algunos plásticos en envases de carne incluso matan microbios, lo que ayuda a mantener el contenido fresco por más tiempo. “El mundo moderno ya no se puede imaginar sin plástico”, dice Ramón Català del Instituto de Tecnología de Alimentos y Agroquímica de Valencia.

El científico ha estado investigando los envases de plástico durante unos 50 años. Botellas, vasos, cajas o bolsas: la industria del embalaje ha descubierto el material artificial por sí misma.

Más de un tercio de los plásticos en Alemania se procesan en envases de plástico. Una cuarta parte de los plásticos se utiliza en la producción de artículos para el hogar, muebles, medicina o agricultura, una cuarta parte en el sector de la construcción y una pequeña proporción en la industria automotriz.

Los primeros plásticos surgieron en el siglo XIX.

Como sugiere su nombre, los plásticos son materiales puramente artificiales. Los primeros plásticos surgieron cuando las materias primas como la madera o los metales se volvieron cada vez más escasas y, por tanto, más caras a mediados del siglo XIX.

En ese momento la población creció de manera constante. Muchos investigadores buscaban formas en las que pudieran reemplazar los materiales convencionales para fabricar objetos cotidianos a bajo precio.

Un hombre con un traje de protección naranja se encuentra entre tubos brillantes en una fábrica y tira de una palanca.

Los envases de plástico sustituyen cada vez más a las botellas de vidrio

En 1839, Charles Goodyear descubrió que la savia del árbol del caucho se transformaba en caucho calentando y agregando azufre. El inventor echó los primeros guantes de goma del nuevo material.

El primer plástico que se produjo industrialmente fue la baquelita. El material resistente al calor se ha utilizado durante mucho tiempo para fabricar artículos como teléfonos, tostadoras y secadores de pelo.

En 1912, el químico alemán Fritz Klatte desarrolló un proceso para producir un plástico que todavía se utiliza hoy en el sector de la construcción para tuberías, revestimientos de suelos y como material aislante para cables eléctricos: el cloruro de polivinilo (PVC). Los discos también están hechos de cloruro de polivinilo, de ahí el nombre «vinilo».

Los plásticos consisten en cadenas moleculares

Todos los plásticos tienen una cosa en común: constan de largas cadenas moleculares, los polímeros. La longitud de estas cadenas varía: algunas suman unos pocos miles de moléculas, otras más de un millón. Los eslabones de las cadenas forman compuestos de carbono, que generalmente se obtienen a partir del petróleo crudo, el gas natural o el carbón.

El caucho está hecho de la savia del árbol del caucho.

El caucho está hecho de la savia del árbol del caucho.

Las propiedades de un plástico, ya sea más flexible o duro, dependen sobre todo de los elementos que se le añaden. Puede ser, por ejemplo, oxígeno (O), hidrógeno (H), nitrógeno (N) o azufre (S). Las partículas influyen en cómo las cadenas moleculares se ramifican e interactúan entre sí.

Una bolsa de plástico, por ejemplo, se derrite en una estufa caliente y se deforma. Este grupo de plásticos se llama termoplásticos. Los plásticos que pueden resistir el calor y conservar su forma se denominan termoestables. La elasticidad también es una propiedad importante de los plásticos: los elastómeros conservan su forma y, a pesar de doblarse, apretarse y presionarse, siempre vuelven a su forma original.

Plásticos del futuro a partir de materias primas renovables

La industria del plástico tiene que repensarse. El petróleo es caro, y no hay una cantidad infinita. «El futuro pertenece a los bioplásticos», dice el investigador Ramón Català. Estos pueden estar elaborados a partir de materias primas renovables como soja, maíz, caña de azúcar e incluso restos de animales.

Los camarones están amontonados.

Las conchas de camarón: una base para plásticos

En el Instituto de Tecnología de Alimentos y Agroquímica de Valencia, Català y sus compañeros están trabajando en un plástico elaborado a partir de conchas de crustáceos como el camarón, elaborado a partir de quitosano. “Esta materia prima es un subproducto de la industria alimentaria en abundancia. Está a la espera de que se le dé un buen uso”, explica Català.

Las bolsas de algunas cadenas de supermercados ya están compuestas en parte de maíz o celulosa. Para que las bolsas sean resistentes al desgarro, generalmente se agrega plástico convencional.

Películas de plástico que matan los gérmenes

Investigadores de todo el mundo están buscando formas de agregar nuevas propiedades a los plásticos. En el futuro, los plásticos también deberían interactuar activamente con el medio ambiente y, por ejemplo, mantener los alimentos frescos durante más tiempo. El nuevo envase de plástico atrapa los gases que provocan la maduración de las frutas y hortalizas. “Muchos de estos plásticos están todavía en pañales”, dice Català. Hasta ahora, ningún producto ha podido sobrevivir en el mercado.

Carne envuelta en papel de aluminio.

Mantener la carne fresca: envuelta en plástico activo

En la Universidad de Bonn, un grupo de investigadores está trabajando en envases que tienen un efecto antimicrobiano y, por lo tanto, prolongan la vida útil de los productos cárnicos. La película en la que se empaqueta la carne es hidrófoba y tiene una fuerte carga positiva. Atrae bacterias y rompe sus paredes celulares cuando entran en contacto con ellas.

«Las pruebas iniciales han demostrado que ningún microorganismo sobrevive en el nuevo material», dice la directora del proyecto Judith Kreyenschmidt. Si las pruebas adicionales no revelan ningún efecto secundario indeseable, el plástico antimicrobiano podría estar en el mercado en cinco a siete años, estima el investigador.

Los plásticos dañan el medio ambiente

«En comparación con el acero, la madera o el metal, el plástico es un material relativamente económico», dice Franziska Krüger de la Agencia Federal de Medio Ambiente. Además, los plásticos permiten construir vehículos más ligeros, aislar mejor los edificios y así reducir el consumo energético. Eso protege el medio ambiente.

Botellas de plástico y otra basura se encuentran en la playa

Los desechos plásticos contaminan los océanos

Sin embargo, el plástico no tiene buena reputación. Muchos de los plásticos son dañinos para el medio ambiente, incluido el cloruro de polivinilo. Contiene hasta un 57 por ciento de cloro. Si se quema, produce ácidos y compuestos de cloro altamente tóxicos. La eliminación de los contaminantes requiere mucho tiempo y es costosa.

Si el plástico se libera al medio ambiente, tardará muchos años en descomponerse por completo. Según las estimaciones, más de 100 millones de toneladas de plástico permanecen inactivas solo en los océanos del mundo. Se descompone en fragmentos cada vez más pequeños. Los animales marinos como peces, cangrejos y tortugas capturan las partículas. Los productos químicos que son dañinos para la salud se disuelven. También puede dañar a las personas.