epilepsia

Se conectan tres haces de células nerviosas rojas

En la epilepsia, las células nerviosas del cerebro se vuelven hiperactivas y desencadenan diferentes tipos de convulsiones. Alrededor de 600.000 personas en Alemania se ven afectadas por estos ataques disruptivos. La mayoría de ellos puede vivir bien con la enfermedad.

Epilepsia: un cuadro clínico diverso

Miles de millones de células nerviosas, las llamadas neuronas, cruzan nuestro cerebro. Una interacción finamente sintonizada de esta red asegura que nuestro cuerpo haga todo lo que le decimos que haga: caminar, sonreír o levantar el brazo y saludar, por ejemplo.

Es como un pequeño director agazapado en nuestra cabeza y dirigiendo la orquesta de células nerviosas. En caso de un ataque epiléptico, el conductor está temporalmente ausente. Las neuronas se desvían y hacen que la música se mezcle. Este caos desencadena varias convulsiones.

La epilepsia es una de las enfermedades neurológicas más comunes. Más de medio millón de personas se ven afectadas en Alemania. Las convulsiones pueden afectar a cualquier persona y ocurrir a cualquier edad.

Incluso si las reservas sobre los pacientes han disminuido en las últimas décadas, pocas personas conocen la enfermedad. La epilepsia sigue siendo un tema tabú que los forasteros asocian con las representaciones estereotipadas de convulsiones graves que se ven en el cine y la televisión.

La epilepsia es un cuadro clínico muy diverso. Solo algunos pacientes experimentan convulsiones graves en las que pierden el conocimiento, caen al suelo y todo su cuerpo sufre espasmos y contracciones. Lo que los médicos solían denominar «gran mal» ahora se llama convulsión tónico-clónica.

En otros enfermos, sin embargo, la tensión muscular disminuye y las piernas se doblan o el mentón cae sobre el pecho (ataque atónico). Otros están sólo brevemente ausentes y miran al vacío (ausencia). «Todos estos son ejemplos de convulsiones generalizadas que afectan a todo el cerebro», dice Bernhard Steinhoff, director médico de la clínica para adultos del Centro de Epilepsia Kehl-Kork.

El segundo grupo es el de las llamadas convulsiones parciales. «Sólo una determinada área del cerebro está hiperactiva», dice Steinhoff. La forma en que se expresan estos ataques depende de la región del cerebro afectada:
• Convulsiones motoras: por ejemplo, espasmos en un brazo o una pierna.
• Automatismos: los afectados parpadean, chasquean los labios, tartamudean o juguetean con cosas.
• Convulsiones sensoriales: los pacientes tienen problemas de visión, audición, olfato o gusto.
Las convulsiones focales pueden convertirse en convulsiones generalizadas a medida que avanza la enfermedad.

Algunos pacientes experimentan varios de estos ataques disruptivos al día, otros solo cada pocos meses o incluso años. En algunos casos, la convulsión se anuncia de antemano: por ejemplo, los afectados perciben un determinado sabor o sonido con más fuerza. Otros tienen un brazo entumecido o con hormigueo. Los médicos se refieren a estos fenómenos como aura.

Una mujer tiene la barbilla apoyada en las manos y mira distraídamente hacia un lado

Los médicos llaman ausencias a las crisis epilépticas leves: la persona afectada está brevemente ausente

Cómo los neurólogos determinan la enfermedad

Si un ser querido sufre un ataque por primera vez, los familiares a menudo se inquietan y se preguntan qué puede haber detrás. La aparición de la enfermedad también es una situación difícil para los afectados. Especialmente si pierden el conocimiento durante las convulsiones y no pueden recordarlas después. Debido a que no presentan síntomas entre los ataques, por lo general piensan que están sanos.

Una visita al neurólogo proporciona claridad. «Es útil que la pareja o el amigo que presenció la convulsión venga con usted», dice el especialista en epilepsia Steinhoff. Esto puede decirle al médico lo que sucedió, por ejemplo, un espasmo en todo el cuerpo o una contracción del brazo izquierdo.

Si el médico sospecha de epilepsia, suele iniciar una llamada electroencefalografía (EEG). El médico mide las ondas eléctricas cerebrales del paciente. Ciertos patrones en el EEG indican epilepsia.

Luego, por lo general, examina a su paciente en un escáner de imágenes por resonancia magnética (IRM), que muestra la estructura del cerebro. En algunos casos, el médico verá cambios en las imágenes de resonancia magnética que están desencadenando las convulsiones.

Una mano apunta a un monitor de control que muestra las ondas cerebrales de un paciente con epilepsia

Ciertos patrones en el electroencefalograma (EEG) indican epilepsia.

La causa no siempre es clara

Lo desconcertante de la epilepsia: las convulsiones pueden tener una amplia variedad de desencadenantes. Estos incluyen, por ejemplo, lesiones en el cerebro, por ejemplo, debido a un accidente, un tumor o un derrame cerebral.

Otra causa son los llamados cambios estructurales en el cerebro, que el médico especialista en epilepsia Steinhoff llama «daño arquitectónico». El tejido cerebral de la región afectada no funciona correctamente.

Tal daño tisular puede ser congénito o resultar de la falta de oxígeno al nacer. La inflamación de las meninges o del cerebro también puede dañar regiones cerebrales individuales. Estas causas pueden, pero no necesariamente, estar asociadas con una discapacidad intelectual.

«Las convulsiones también pueden ser genéticas», dice Christian Bien, médico jefe del Bethel Epilepsy Center en Bielefeld, el centro más grande para pacientes con epilepsia en Alemania. Los médicos reconocen esto por el hecho de que el cuadro clínico se presenta con mayor frecuencia en algunas familias.

Sin embargo, la epilepsia no es una enfermedad hereditaria clásica. Los investigadores no pueden descifrar un gen específico responsable de las convulsiones. «Suponemos que hay muchos cambios pequeños en los genes, quizás varios cientos, que en combinación desencadenan la epilepsia al azar», dice Bien.

Otro punto importante: en la mayoría de las especies, los padres solo pueden transmitir la propensión a la epilepsia. Solo otras circunstancias, como una lesión en la cabeza o la falta grave de sueño, hacen que el hijo o la hija sufra una convulsión.

«A pesar de la amplia gama de opciones de diagnóstico, no podemos encontrar una causa en la mitad de los pacientes», dice el neurólogo Steinhoff. Si el paciente ha experimentado al menos dos convulsiones y el médico no pudo encontrar un desencadenante, aún realiza el diagnóstico: epilepsia idiopática o epilepsia sin una causa identificable.

En muchos casos, sin embargo, la causa es menos importante, según el médico. «Porque, y esa es la buena noticia, el 70 por ciento de los pacientes son maravillosamente tratables y pueden llevar una vida normal», dice Steinhoff.

Un médico utiliza un bolígrafo para señalar imágenes de resonancia magnética (IRM) que muestran diferentes secciones transversales del cerebro de un paciente.

La resonancia magnética muestra una posible causa: cambios estructurales en el cerebro

Primeros auxilios para un ataque epiléptico

Muchas personas no saben qué hacer cuando experimentan un ataque epiléptico. A menudo, el primer pensamiento es llamar a una ambulancia. Sin embargo, esto no siempre es necesario. Las personas cercanas a usted deben mirar el reloj y ver cuánto dura la convulsión. Muchos terminan después de uno o dos minutos. Deberías marcar 112 cuando

• … la convulsión dura más de cinco minutos.
• … la persona ha resultado gravemente herida.
• … la persona en cuestión ya no puede despertar.
• … no está seguro de si está ayudando suficientemente a la persona afectada.

Además, los seres queridos deben considerar los siguientes puntos en caso de una convulsión:

• Mantén la calma.
• No sujete a la persona en cuestión.
• La víctima puede morderse la lengua. Aun así, no debes meterte ningún objeto en la boca para protegerte.
• Guarde los objetos peligrosos en las proximidades.
• Si la persona está apoyada en el piso, coloque una almohada o prenda debajo de su cabeza.
• Afloje la ropa ajustada alrededor del cuello.
• Esté ahí para la persona cuando recupere la conciencia. Calme a los afectados y ofrezca más ayuda.

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