Faraday y Grove: los padres de la pila de combustible

El dibujo muestra a Michael Faraday sentado en un sillón y mirando hacia arriba de un libro.

Sir William Robert Grove era abogado, pero a partir de la década de 1830 se dedicó principalmente a la física. En ese momento, la electricidad era todavía un campo de investigación joven, al que solo se dedicaban realmente químicos y físicos.

La batería de gas galvánico

El químico Michael Faraday investigó los procesos que tuvieron lugar durante la electrólisis aproximadamente al mismo tiempo. El agua se divide en hidrógeno y oxígeno mediante una corriente eléctrica.

Grove descubrió en 1839 que este proceso también podía revertirse. Sumergió dos electrodos de platino en ácido sulfúrico y lavó uno con hidrógeno y el otro con oxígeno.

De hecho, pudo detectar una pequeña cantidad de corriente que fluía a través de un circuito aplicado externamente. Se inventó la «batería de gas galvánico», prácticamente la primera pila de combustible. Pero la electricidad que suministraba era demasiado débil para ser de utilidad práctica.

Otro desarrollo de Grove, una batería de platino-zinc, resultó ser mucho más potente: en una de sus conferencias, que impartió como profesor de física en Londres entre 1840 y 1847, se dice que operó una lámpara de arco con eso.

Al mismo tiempo, Grove siguió una segunda carrera como abogado, incluso llegó al juez en 1871. Como abogado, se especializó en temas técnicos y derecho de patentes por su formación científica.

Estaba particularmente interesado en la fotografía recién inventada, para la que hizo sugerencias tanto técnicas como legales. En 1872 fue nombrado caballero.

Genera electricidad con dínamos

La «batería de gas galvánico» de Grove perdió su importancia. En 1866 Werner von Siemens descubrió el principio dinamoeléctrico: generación de energía a partir de campos magnéticos en movimiento.

La química ya no era necesaria; las máquinas dínamo podían generar grandes cantidades de corriente eléctrica de forma mecánica. Ya no se dependía tanto de las baterías.

Fue solo después de la muerte de Grove en 1896 que otros científicos recordaron su idea e intentaron mejorar la celda de combustible para que pudiera usarse como una fuente importante de energía.

Pero no fue hasta la década de 1980 que se consideraron las aplicaciones comerciales de la pila de combustible, alrededor de 150 años después de su invención.

Dibujo de retrato de Werner von Siemens

Siemens descubrió el principio dinamoeléctrico