GAU y super-GAU

Un cartel advierte de la radiación radiactiva.

El «mayor accidente a asumir» (GAU) es el peor incidente concebible en el funcionamiento de una central nuclear, para lo cual deben diseñarse los sistemas de seguridad de la central.

1979, «Three Mile Island» – el primer GAU

Debido al funcionamiento normal de una central nuclear, la exposición a la radiación radiactiva es bastante baja, por lo que al comienzo del uso de la energía atómica, los dispositivos para apagar los reactores eran prácticamente las únicas precauciones de seguridad.

Las mejoras llegaron con un concepto estadounidense que especificaba la rotura repentina en una línea principal de refrigerante como un desastre. La refrigeración de emergencia y la carcasa protectora exterior del edificio del reactor, una gran cubierta de metal u hormigón, se convirtieron así en sistemas de seguridad habituales.

En 1979 la central nuclear estadounidense «Three Mile Island» (Pensilvania) sufrió el primer colapso. Las barras de combustible ya no se pudieron enfriar y comenzó la llamada fusión del núcleo.

Cuando el núcleo se derrite, las barras de combustible en la planta de energía se calientan tanto que se derriten y existe el riesgo de explosión. Sin embargo, esto no ocurrió en la central eléctrica estadounidense. Los peligros de la fuga de sustancias radiactivas para la población se mantuvieron relativamente bajos.

Super GAU = planta de energía nuclear fuera de control

Si, por el contrario, el desastre de un reactor ya no es controlable, se habla del peor de los casos. En abril de 1986 entró en Chernobyl en lo que hoy es Ucrania. Durante un experimento, la Unidad 4 de la central nuclear se salió de control. El metal doblado por calor y las varillas del reactor y el núcleo ya no podían enfriarse. Como antes en «Three Mile Island», hubo un colapso.

En Chernobyl, sin embargo, la situación ya no se pudo controlar. Como resultado de la explosión que siguió, 1.500 toneladas de grafito se incendiaron dentro del reactor. Una tormenta de fuego real arrastró materiales radiactivos a millas de altura en la atmósfera, donde fueron atrapados por fuertes vientos. La nube radiactiva esparció material contaminado por gran parte de Europa.

Se estima que 600.000 personas estuvieron expuestas a altos niveles de radiación y alrededor de 7.000 murieron entre los equipos de rescate. Según información de la Organización Mundial de la Salud, 125.000 ayudantes cayeron gravemente enfermos. Un área de la mitad del tamaño de la República Federal estaba contaminada en Ucrania, Bielorrusia y Rusia. 375.000 residentes tuvieron que ser reubicados. 3,5 millones de personas están registradas oficialmente como víctimas del accidente solo en Ucrania.

Los términos GAU y Super-GAU están desactualizados. La Escala de Evaluación Internacional para eventos nucleares existe desde 1990, clasificando los accidentes y los accidentes nucleares con mayor precisión. La escala va del nivel 0 al nivel 7. El nivel 0 denota un evento con poca o ninguna importancia relacionada con la seguridad.

Los niveles 1 a 3 designan incidentes de menores a graves. Los niveles 4 a 7 describen accidentes de diversa intensidad. Hasta ahora, solo dos accidentes se han clasificado en el nivel más alto: la destrucción del reactor nuclear de Chernobyl en 1986 y el desastre nuclear de Fukushima en 2011.

Las causas del desastre de Chernobyl

En Chernobyl, varias circunstancias fueron las responsables de convertir a la GAU en una super GAU. El incendio de grafito, que esparció las sustancias radiactivas por una amplia zona, se describió más tarde como la característica más grave del accidente.

Según la versión oficial, varios errores humanos provocaron el accidente. El día del accidente, los técnicos de la central querían realizar una prueba de turbina con los reactores aún en funcionamiento y apagar el sistema de control automático y refrigeración de emergencia.

Además, la planta de energía no tenía una cubierta protectora alrededor del edificio del reactor que pudiera haber evitado o limitado el escape de material radiactivo.

Vista aérea del bloque del reactor destruido de la central nuclear de Ucrania en Chernobyl (foto de 1986).

Chernobyl poco después del desastre de 1986

Autor: Silke Rehren