Historia de la genética

Gregor Mendel en vertical

Ya existía un interés por las cuestiones de la herencia en la antigüedad. Sin embargo, las ideas de esa época suenan un poco aventureras hoy.

Primeros hitos

Hacia el 500 a. C., por ejemplo, el filósofo griego Anaxágoras declaró que el embrión ya estaba preformado en el esperma masculino. Y unos 100 años después, Aristóteles también asumió que solo los hombres tienen rasgos hereditarios.

Ideas semejantes y similares persistieron durante mucho tiempo en los tiempos modernos. Simplemente había una falta de instrumentos adecuados para descubrir los secretos de la herencia.

El monje agustino Gregor Johann Mendel, quien formuló las llamadas reglas mendelianas en 1865, sentó las bases de la herencia moderna. Comprenden los principios de la herencia de los rasgos físicos.

Mendel experimentó con guisantes, con siete características diferentes de líneas de guisantes de raza pura, y resumió los resultados de sus experimentos de cruzamiento en tres reglas básicas. En principio, estos siguen siendo válidos en la actualidad. Sin embargo, para empezar, fueron olvidados.

El botánico Gregor Mendel

El monje agustino Gregor Johann Mendel

En 1869, los ácidos nucleicos, los componentes básicos del ADN (ácido desoxirribonucleico), se descubrieron en el esperma de pez por primera vez, pero sin establecer ninguna conexión con la estructura del material genético. En 1888, Wilhelm von Waldeyer descubrió los cromosomas en las células humanas.

Carl Correns, Erich von Tschermak y Hogo de Vries señalaron nuevamente la importancia de las leyes de Mendel en 1900. En 1904, el biólogo alemán Theodor Boveri demostró que los cromosomas son los portadores de información genética. En 1906 William Bateson introdujo el término «genética» para las leyes de la herencia.

Enfermedades hereditarias

Archibald Garrod marcó otro gran hito en la historia de la genética en 1909. Durante su labor como médico, notó que existen enfermedades con antecedentes familiares, como el daltonismo. En ese momento, por ejemplo, esta característica se podía encontrar tanto en el padre como en el hijo.

Garrod también notó que los trastornos metabólicos de los abuelos reaparecen en la generación de los nietos. Garrod también descubrió que no es la enfermedad en sí lo que se hereda, solo la predisposición inherente.

Hizo este descubrimiento en relación con la susceptibilidad a las enfermedades infecciosas. Finalmente, las reglas de Mendel se reflejaron en sus observaciones y conclusiones.

Ya en 1903, el biólogo estadounidense Walter S. Sutton propuso la teoría de que los cromosomas que se encuentran en pares son portadores del material genético. Este enfoque fue seguido y ampliado desde 1907 por Thomas Morgan en Drosophila melanogaster (una especie de mosca de la fruta).

A lo largo de muchos años, Morgan logró localizar genes que transportan los factores hereditarios ligados al sexo en ciertos puntos de los cromosomas de la mosca de la fruta. Thomas Morgan recibió el Premio Nobel de Medicina por su investigación en 1933 y desde entonces ha sido considerado uno de los padres de la investigación genética.

La doble hélice

Finalmente, en 1953, fueron Francis Crick y James Watson quienes descubrieron la estructura de doble hélice del ADN. Descubrieron que la molécula de ADN es una doble hebra tridimensional en forma de espiral, en cuyo interior las cuatro bases siempre se unen de dos en dos.

La estructura de nuestro material genético se puede imaginar como una escalera de caracol. Las bases forman los escalones, el azúcar y el fosfato forman la barandilla.

Según los dos investigadores, lo especial de esta estructura es que puede copiarse a sí misma. Con eso, Watson y Crick también habían explicado el mecanismo de la herencia. Por ello recibieron el Premio Nobel.

James Watson y Francis Crick salen a caminar en 1976

James Watson y Francis Crick descubrieron la estructura de doble hélice del ADN

La búsqueda de genes

En 1969, el bioquímico estadounidense Jonathan Roger Beckwith fue el primero en aislar un solo gen del genoma de la bacteria coli (Escherichia coli). En 1982, el primer fármaco modificado genéticamente, la insulina humana, llegó al mercado estadounidense. Está fabricado por células bacterianas que contienen el gen de la insulina humana.

La «huella genética» fue desarrollada en 1984 por Alec Jeffreys. Pronto siguieron los primeros animales genéticamente modificados, por lo que en 1987 el «ratón con cáncer de Harvard» fue el primer animal en ser patentado.

En 1990 se inició el «Proyecto Genoma Humano» (HUGO). El ambicioso objetivo: los equipos de investigación de todo el mundo querían haber descifrado todo el genoma humano para 2003. En 1995, el genoma de la bacteria Haemophilus influenzae fue el primer microorganismo en ser completamente descifrado. El primer animal descodificado genéticamente fue un gusano redondo en 1998.

La mosca de la fruta siguió en 2000 y el genoma del ratón en 2002. Después del animal, el «Proyecto Genoma Humano» también se completó en 2003: se descifró el genoma humano.