Historia de los submarinos

Pintura del primer sumergible alemán, el 'Gartenlaube' del inventor Wilhem Brauer

La película «Das Boot», dirigida por Wolfgang Petersen, ha dado forma a nuestra imagen de la vida en un submarino. La película cuenta de manera impresionante cómo una misión militar en el Atlántico Norte se convirtió en una misión suicida para los conductores de submarinos en la Segunda Guerra Mundial. Tres de cada cuatro submarinistas nunca regresaron. Hoy en día, diez submarinos convencionales, que se utilizan principalmente con fines de reconocimiento, vuelan bajo bandera alemana.

Los inicios de la construcción submarina

El primer submarino diseñado por el estadounidense David Bushnell tenía 2,5 metros de largo, dos metros de alto y casi un metro de ancho. Era tan pequeño que solo cabía un hombre. El Turtle, en inglés turtle, que estaba hecho esencialmente de hierro y madera de roble, fue el primer submarino en realizar una inmersión larga bajo el agua. Se accionaba mediante manivelas, que a su vez ponían en movimiento los tornillos de la pared exterior del barco.

Modelo del 'Turtle', que fue el primer submarino en completar un largo viaje de buceo

Modelo de la tortuga

Como no había forma de suministrar oxígeno fresco, las inmersiones fueron limitadas en el tiempo. El primer conductor de un submarino no tenía más aire para respirar que en la cápsula. El primer uso del sumergible tuvo lugar en la Guerra de Independencia de Estados Unidos en 1776.

Se suponía que el Turtle se sumergiría debajo de un barco de combate inglés y colocaría una bomba en el casco del barco. Pero este intento fracasó y se descubrió el sumergible. Sin embargo, en una atrevida maniobra, el conductor de la tortuga logró escapar.

Primeros submarinos alemanes

Los estadounidenses y los alemanes trabajaron incansablemente en el siglo XIX para desarrollar aún más la tecnología submarina. El sargento de artillería bávaro Wilhelm Bauer desarrolló el primer sumergible alemán en 1850 en vista de la guerra germano-danesa. Este barco también fue impulsado por fuerza muscular.

Sin embargo, durante el recorrido de inspección en el puerto de Kiel, el barco se llenó de agua y se hundió. Un segundo diseñador de submarinos alemán fue Gustav Winkler. Sin embargo, sus planes para un barco que navegara justo por encima de la superficie del agua nunca se llevaron a cabo. El avance en la tecnología submarina se produjo con los motores diésel, que habían estado conduciendo submarinos desde finales del siglo XIX.

El mayor obstáculo fueron los gases de escape generados por los motores diésel en funcionamiento. Los barcos se vieron obligados a conducir cerca de la superficie del agua para poder intercambiar los gases de escape por aire fresco a través del tubo. Estos primeros submarinos aún no han podido sumergirse particularmente profundo o durante mucho tiempo.

Submarinos en la Primera Guerra Mundial

Acuarela del hundimiento del Lusitania de Charles Dixon, 1915.

El Lusitania fue hundido por el submarino alemán U 20

Muchas naciones europeas como los suecos, noruegos y rusos comenzaron a construir sus propias flotas de submarinos alrededor de 1900. Los submarinos tuvieron su primer uso militar importante durante la Primera Guerra Mundial. Además de los estadounidenses, fue sobre todo la Royal Navy británica la que aumentó el número de sus submarinos y los utilizó en la Primera Guerra Mundial.

El primer submarino que la Armada Imperial puso en servicio después de varias pruebas de manejo en Alemania fue el U1. Se nota que los submarinos no tenían nombre, sino que estaban numerados consecutivamente. Esta orden vino del Kaiser Wilhelm II, quien sintió que los submarinos eran un arma inmortal, ya que a sus ojos se coló en los barcos sin ser notados y prácticamente los destruyó por detrás.

Un clímax catastrófico en la guerra submarina de la Primera Guerra Mundial fue el bombardeo del barco de pasajeros estadounidense Lusitania. El 7 de mayo de 1915, el Lusitania, que se encontraba en ruta entre Nueva York y Liverpool, llegó a la costa sur de Irlanda. Allí fue disparada y hundida por el submarino alemán U 20 alrededor del mediodía. La guerra alemana quería debilitar el poder comercial inglés y destruir el equipo militar que se encontraba a bordo. De las 2000 personas a bordo del Lusitania, 1200 murieron en ese momento.

Submarinos en la Segunda Guerra Mundial

Oficial en el periscopio del submarino estadounidense, 1942

Oficial estadounidense en el periscopio de un submarino estadounidense, 1942

Las batallas submarinas en la Segunda Guerra Mundial exigieron un número de muertos aún mayor. En los primeros años de la guerra, la flota submarina alemana hundió buques de carga en su camino a Inglaterra. El objetivo era aislar a las Islas Británicas de todos los suministros civiles y militares.

El éxito de los submarinos alemanes al comienzo de la guerra se debió en gran parte al hecho de que podían operar sin ser detectados por los aliados. En el transcurso de la guerra, sin embargo, la flota submarina alemana pasó de cazador a cazado. La batalla submarina se trasladó al Atlántico Norte y se volvió cada vez más sangrienta.

Gracias al mayor desarrollo de la tecnología de radar y sonar, los aliados pudieron desenmascarar cada vez más submarinos alemanes. A finales de 1942, los británicos también lograron descifrar el código secreto alemán Enigma y seguir los mensajes de radio de la flota submarina alemana.

Esto hizo posible localizar con precisión los submarinos alemanes. Debido a la tecnología submarina aún no completamente desarrollada, los submarinos alemanes a menudo se vieron obligados a viajar sobre el agua. Esto los convirtió en un blanco fácil para los aviones aliados que bombardearon y hundieron submarinos alemanes desde el aire. Los destructores británicos y estadounidenses también torpedearon los submarinos con cargas de profundidad.

El número de víctimas de los conductores de submarinos alemanes aumentó drásticamente. Tres de cada cuatro submarinistas perdieron la vida en la guerra. Técnicamente, los alemanes eran inferiores a los aliados. Sus esfuerzos por igualar los conocimientos técnicos de los aliados siguieron siendo insignificantes para el resultado de la guerra.

Guerra Fría hasta hoy

El submarino 33 de la Armada alemana atraca en el puerto naval de Eckernförde

El U33 de la Armada alemana tiene un propulsor de pila de combustible

El desafío técnico en la construcción de submarinos después de la Segunda Guerra Mundial tenía como objetivo extender el tiempo de inmersión del submarino. Cuanto más tiempo pueda operar un submarino sin aire exterior, más protegido estará. La profundidad de buceo jugó un papel bastante subordinado en el desarrollo del submarino.

Un submarino realiza viajes de buceo normales a una profundidad de 20 a 30 metros. La construcción de submarinos nucleares representó un salto cuántico en tecnología. Además de los franceses y británicos, fueron principalmente estadounidenses y rusos quienes impulsaron la espiral de armamento y ampliaron su flota de submarinos nucleares durante la Guerra Fría.

Los submarinos nucleares tienen una fuente ilimitada de energía alimentada por reactores nucleares a bordo. Por tanto, pueden bucear durante semanas sin tener que llevar nuevos recursos energéticos a bordo.

Clase 212A: ultramoderna con un sistema híbrido

En el sector de los submarinos convencionales, la clase de submarinos 212A es el tipo de submarino más moderno actualmente en producción. Con la construcción de esta clase de submarinos, fue posible que los submarinos no nucleares operaran sumergidos durante períodos de tiempo más largos.

Los submarinos de la clase 212A operan con un sistema híbrido que consta de un generador diesel, una batería de propulsión, el sistema de pila de combustible y el motor. La unidad, que se basa en pilas de combustible, puede generar electricidad a partir de hidrógeno y oxígeno. La gran ventaja es que estos submarinos son muy silenciosos y la localización es casi imposible. Cinco submarinos de este tipo están en servicio con la Armada alemana. Se añadirá otro.

Autor: Sabine Kaufmann