incendios forestales

Un avión de extinción de incendios da vueltas sobre las copas de los árboles de un bosque humeante y descarga líquido extintor rojo

Ahora hay grandes y devastadores incendios forestales en muchas regiones del mundo. En Australia, se establecen regularmente fuegos «controlados» para evitar que los rodillos de fuego incontrolables se produzcan durante los meses de verano. En los estados de los EE. UU. Confían en la extinción de incendios y los bomberos de alta tecnología. Existe preocupación por los numerosos bosques de coníferas, cuyas agujas resinosas desprenden un excelente combustible después de un largo período de sequía. En las regiones aparentemente menos amenazadas de Alemania, el bosque se observa principalmente para poder contrarrestar los incendios forestales emergentes.

Pequeña causa, gran efecto

Un rayo, una fogata, un cigarrillo descartado por descuido o un incendio intencionado: son muchas las causas de los incendios forestales. Solo en unos pocos casos son realmente provocados por fuerzas naturales como un rayo.

Por ejemplo, después de un gran incendio en los bosques del estado estadounidense de Colorado en junio de 2002, una empleada del departamento forestal admitió haber quemado una carta de su esposo por ira en un campamento remoto. En marzo de 2003, fue condenada a doce años de prisión por ello.

Un pirómano también fue responsable de un incendio forestal en el estado estadounidense de Arizona: un bombero que se había quedado desempleado había prendido fuego para recuperar su trabajo.

No importa por qué, si el bosque se quema una vez, el fuego puede propagarse rápidamente a través de la transferencia de calor a la hierba, los arbustos, la maleza y los árboles en condiciones de sequía extrema. El agua sola, que se utiliza con pulverizadores y aviones de extinción de incendios, no es suficiente para combatir un gran incendio forestal.

Los equipos de extinción de incendios cortan pasillos anchos en el bosque o realizan contrafuegos controlados para evitar que el fuego salte y se propague, o al menos para desviar el fuego para proteger a las personas y los edificios. También se utilizan productos químicos retardadores de llama.

Manejo de incendios controlado

Durante miles de años, los habitantes nativos de Australia, los aborígenes, solían prender fuego al bosque en primavera cuando el suelo aún estaba húmedo por el invierno. Estos fuegos de «limpieza» quemaron la hierba alta del verano y las capas de corteza de los árboles, pero no los árboles todavía húmedos.

Por un lado, los aborígenes obtuvieron valiosos fertilizantes y, al mismo tiempo, evitaron incendios forestales catastróficos porque ya habían eliminado el material combustible del suelo.

Los aborígenes hicieron lo que se hizo popular como «manejo del fuego» en la década de 1970. Hasta entonces, los incendios forestales generalmente se consideraban dañinos y los estadounidenses en particular hicieron todo lo posible para apagar todos los incendios, incluso pequeños, en áreas propensas a incendios lo más rápido posible. Pero con cada éxito, el riesgo de incendio aumentaba porque año tras año cada vez más madera seca y hojas se acumulaban en los bosques.

La sensación de incendios controlados se hizo evidente en 1994 con los grandes incendios forestales en Australia: el gobierno de Nueva Gales del Sur, donde estallaron los incendios, había prohibido la quema deliberada de arbustos y maleza. Esto permitió que las llamas se extendieran rápidamente a las puertas de la metrópoli de Sydney.

Los incendios forestales destruyen hogares en Australia

Restos de una casa incendiada

El hombre tiene la culpa

El hecho de que tiendan a estallar más incendios y causar mayores daños es en gran parte culpa de la gente. Las grandes ciudades de California o Australia, pero también las casas de vacaciones en la región mediterránea, se están expandiendo hacia bosques y matorrales que están en riesgo de incendio.

La idílica vida en medio de la naturaleza solitaria trae líneas eléctricas, aparatos eléctricos y personas posiblemente descuidadas a la naturaleza como posibles causas de incendios. En California en particular, cada vez más personas se están estableciendo en áreas en riesgo de incendios forestales, poniéndose en riesgo.

Por otro lado, el éxodo rural de personas de áreas remotas también es un factor importante en el desarrollo de incendios de vegetación. En algunas zonas de Rusia ha emigrado tanta gente que ya no se practica la agricultura y ya no se gestionan los bosques.

Como resultado, las regiones están cada vez más cubiertas de maleza y cada vez se acumula más biomasa muerta en el suelo, que, una vez seca, se convierte rápidamente en un excelente combustible.

Y por último, pero no menos importante, los seres humanos están impulsando el cambio climático mediante la tala y la quema en áreas de selva tropical. Las temperaturas más altas en todo el mundo permiten que las regiones se marchiten de manera más rápida y extensa, lo que aumenta el riesgo de incendio.

Vista sobre un camino de grava duro obtenido por tala y quema.

Tala y quema en Brasil

Resurrección rápida

Ya sea el incendio forestal en Australia en 1994 o el devastador incendio en el Parque Nacional Yellowstone de Estados Unidos en 1988, los forestales siempre se quejaron de que la naturaleza tardaría décadas en recuperarse. Y la naturaleza siempre les enseñó lo contrario. Apenas cinco meses después de los incendios en Australia, brotaban brotes de plantas de los restos carbonizados del famoso «Parque Nacional Real».

La adaptación de la vegetación al fuego sigue sorprendiendo incluso a los expertos. Con muchos representantes del género Banksie, una planta de la estepa australiana, las semillas de los frutos en forma de cono solo caen después de un incendio para germinar en la ceniza extremadamente fértil.

Fireweed, una fireweed de América del Norte, también necesita el calor para que sus semillas puedan germinar en absoluto. Después de los incendios, brotan brotes de eucaliptos carbonizados bajo la corteza protectora. Debido a su corteza gruesa y protectora, el abeto de Douglas de América del Norte sobrevive ileso a muchos incendios.

Debido a que llega más luz al suelo del bosque después de un incendio, muchas plantas, como la acacia australiana, aprovechan la oportunidad de prevalecer contra las copas de los árboles que de otro modo serían densos. También hay animales que literalmente «vuelan» a los incendios forestales: Para la familia de los «Pyrochroidae», también llamados escarabajos de fuego, los incendios son la única posibilidad de reproducción. Las larvas del escarabajo solo se desarrollan en madera recién quemada.

Por tanto, los incendios forestales son, por un lado, catástrofes peligrosas, pero al mismo tiempo permiten la renovación ecológica. La selección natural durante los incendios crea un nuevo espacio vital en árboles parcialmente sobreenvejecidos o enfermos. El incendio forestal en el Parque Yellowstone, donde los pinos habían formado densos monocultivos, también demostró en retrospectiva ser una cura de rejuvenecimiento exitosa para el bosque.

Especies enteras de animales y plantas también están amenazadas por los incendios forestales. Los incendios en Australia, por ejemplo, podrían provocar la extinción del koala a largo plazo. Según estimaciones de la «Australian Koala Foundation» de 2007, menos de 100.000 animales viven en estado salvaje. Con cada incendio, no solo mueren numerosos koalas, sino también los eucaliptos, esenciales para la supervivencia de los animales.

Un koala con un cachorro en su espalda está sentado en una rama.

Los incendios forestales amenazan a los koalas

Autor: Silke Rehren