Índigo – tan azul como los jeans

Cerca de un blue jeans

El discreto arbusto tiene flores rosadas y hojas finas. Nada revela que suministre el tinte sin el cual no existirían los «blue jeans»: el índigo. No es de extrañar: la planta no contiene ningún índigo, sino «indio», el precursor amarillo del tinte.

El resultado de color solo se vuelve realmente azul jeans después de una serie de procesos químicos y cuando se deja secar al aire.

La palabra «índigo» proviene del español y significa algo así como «indio». En el siglo XV, Vasco da Gama trajo el índigo indio a Europa, que fue extremadamente popular entre la nobleza francesa.

Hasta entonces, la gente de este país se había conformado con una planta de coloración más débil: la pelusa. Aunque no pertenece a la familia del índigo, proporciona un tinte químicamente idéntico.

Un arbusto de pelusa alemana crece contra un cielo azul

El precursor del índigo: woad

Los pigmentos índigo naturales no son solubles en agua. Por lo tanto, la coloración se basa en un proceso de reducción-oxidación: el índigo debe convertirse primero en blanco índigo mediante un agente reductor como el hidrosulfito para poder disolverse en agua.

El blanco índigo reducido penetra en la fibra textil, que ahora aparece amarillenta. Si la sustancia se elimina de la solución, el oxígeno del aire se oxida con el blanco índigo y lo convierte en azul índigo. Conectado a la fibra, el color vuelve a ser insoluble en agua.

Cuando Vasco da Gama trajo el índigo asiático a Europa, el cultivo del glasto descendió significativamente. Empeoró aún más cuando la producción del tinte ya no dependía de materias primas naturales. En 1897 Adolf Baeyer inventó el índigo sintético.

Badische Anilin- und Sodafabrik (BASF) en Ludwigshafen comercializó este nuevo tinte a bajo precio. Sin embargo, no puede reemplazar el azul índigo real en términos de calidad.

Los trabajadores tiñen un par de jeans con una pistola rociadora

Riesgo para la salud de los trabajadores