La búsqueda de la vida en el espacio

«¿Estamos solos?» Esta pregunta me viene a la mente al mirar hacia el cielo nocturno. Y la sola idea de que pueda existir vida extraterrestre motiva a generaciones enteras de científicos.

Buscar, pero ¿dónde?

SETI significa «Búsqueda de inteligencia extraterrestre», la búsqueda de inteligencia extraterrestre. Desde la década de 1960 ha habido muchos programas científicos destinados a ponerse en contacto con estas civilizaciones. Esto se hace, por ejemplo, transmitiendo señales de radio con mensajes.

Sin embargo, hasta ahora nadie ha respondido por radio. Por lo tanto, la mayoría de los investigadores se enfocan en explorar en qué lugares podría existir la vida.

El favorito actual: nuestro vecino planeta Marte. Porque se descubrió agua en él, en forma de hielo, pero en el suelo incluso en fase líquida. Y de hecho, en el curso del programa Viking de la NASA en 1976, hubo indicios aproximados de microbios. El único problema fue que una vez que la muestra se mezcló con agua, la prueba de microbios resultó negativa.

Solo en años recientes los investigadores han encontrado una explicación: podría ser que los organismos realmente existan en Marte, pero a diferencia de la vida en la Tierra, tienen peróxido de hidrógeno y agua como fluidos celulares. Esta mezcla atrae fuertemente el agua.

Según la imaginación de los investigadores, los organismos podrían utilizar la poca agua disponible en el Marte seco de esta manera. En la muestra de las sondas Viking, los microbios simplemente habrían atravesado la mezcla con grandes cantidades de agua, lo que resultó en que la prueba fuera negativa después de la mezcla.

La realización: los entornos que parecen hostiles a la vida a nuestros ojos no tienen por qué ser necesariamente un criterio de exclusión para la vida en el espacio. Los microbios son bastante posibles.

¿Hay vida en el espacio?  Y si es así, ¿cómo se ve?  Los científicos han estado investigando durante varios años si existen formas similares a la vida en Marte o en otros planetas.

Vida en el espacio. 02:19 min .. Disponible hasta el 14 de enero de 2025.

Exoplanetas

El término «exoplaneta» se refiere a todos los planetas fuera de nuestro sistema solar. Estos son posibles lugares de origen de vida extraterrestre. Es por eso que toda una rama de la astronomía se ocupa de la búsqueda de exoplanetas.

Los investigadores utilizan numerosos trucos para localizar estos cuerpos celestes. Porque los planetas no brillan. Por tanto, son muy difíciles de ver ópticamente. Los exoplanetas, sin embargo, se delatan: influyen en la apariencia de la estrella central, es decir, el sol alrededor del cual orbitan.

El efecto más simple es el oscurecimiento periódico de la estrella central: siempre que el planeta se mueve frente a la estrella, la oscurece, lo que significa que llega menos luz a la tierra. La estrella aparece a veces más brillante, a veces más oscura.

Puedes medir eso y así sacar conclusiones sobre un planeta en órbita. Otro indicio de un exoplaneta es que una estrella está dando vueltas. Cuando un planeta orbita alrededor de la estrella, su gravedad influye en su movimiento. A medida que todo el sistema gira, la estrella se expulsa como un lanzador de martillos girando en círculo.

Meteoritos como medio de transporte

Con estos y muchos otros métodos, ahora ha sido posible detectar moléculas bioquímicas complejas en las nubes interestelares. Ya se han encontrado alrededor de 90 aminoácidos diferentes en meteoritos, piedras de la época prehistórica del sistema estelar. La vida en la tierra se desarrolla con solo 20 aminoácidos. Así que los cimientos de la vida lejos de nosotros están ahí.

Los astrobiólogos ahora están exponiendo las esporas bacterianas a las condiciones del espacio: fuerte radiación ultravioleta, temperaturas extremadamente bajas, presión del aire cercana al vacío. La bacteria sobrevivió a todas estas condiciones adversas. Este hallazgo corrobora la llamada teoría de la panspermia: formas simples de vida se han movido a través del espacio, por ejemplo a través de meteoritos, y así se han extendido.

Ilustración de un cuerpo celeste que entra en la atmósfera terrestre.

¿Extraterrestres a bordo?

La fórmula de Drake

Se pone un esfuerzo increíble en la búsqueda de vida en el espacio. Pero, ¿qué probabilidades hay de que descubra algo? El astrofísico estadounidense Frank Drake se ha atrevido a intentar responder a esta pregunta, con la llamada fórmula de Drake:

N = R * ∙ fp ∙ ne ∙ fl ∙ fi ∙ fc ∙ L

NORTE: Número de civilizaciones extraterrestres con las que podemos contactar.

R *: Número de estrellas adecuadas que surgen por año. Como proveedora de energía, una estrella juega un papel crucial en la creación de vida. En términos generales, se supone que cada año se forma alrededor de una de estas estrellas. Entonces R = 1.

fp: Proporción de estrellas con sistema planetario. No todas las estrellas tienen planetas. Los astrónomos estiman fp = 0.5.

nordeste: Número de planetas en la ecosfera. El agua líquida se considera indispensable para la creación de vida. La distancia a la estrella y el tamaño del planeta son determinantes. Solo un planeta de cada cien cumple este requisito: ne = 0,01.

Florida: Cuota de planetas con vida. La vida puede desarrollarse incluso en las circunstancias más adversas. Se estima fl = 1.

fi: Proporción de planetas con vida inteligente. La comunicación solo se puede establecer bajo esta condición. fi = 0,001.

fc: Proporción de civilizaciones interesadas en la comunicación interestelar. Se estima fc = 0,1.

L: Duración de una civilización técnica en años. Los desastres naturales y las guerras pueden destruir completamente las civilizaciones. Una estimación media se basa en L = 20.000.

Si resume todos los requisitos previos, obtiene N = 0.01. Eso significa: dentro de 100 años habrá exactamente una civilización en nuestra Vía Láctea con la que podríamos entrar en contacto.

Por supuesto, los valores de los factores individuales son solo estimaciones. Las desviaciones pueden ser enormes. Por lo tanto, la fórmula de Drake no debe tomarse con precisión cuantitativa. Más bien, da una impresión cualitativa de los factores que son importantes para responder a la pregunta de si hay vida en el espacio y si podemos entrar en contacto con ella.