La historia del caucho

Un árbol de caucho rayado con un recipiente en el que se recoge un líquido blanco.

Los mayas y los aztecas ya estaban familiarizados con el caucho, la materia prima del caucho. Lo usaban para hacer pelotas para juegos rituales. Sin embargo, esto no tenía mucho en común con el caucho tal como lo conocemos hoy. No fue hasta la vulcanización, que Charles Goodyear inventó en 1839, que el caucho se volvió realmente elástico.

Leche de árboles que lloran

Ya en el siglo III d.C., los mayas fabricaban pelotas de goma, como muestran los hallazgos arqueológicos cerca de la ciudad de Guatemala. Rascaban árboles, cogían su leche y los dejaban secar. La savia del árbol del caucho se amontonó en una masa más o menos sólida. Los mayas llamaban al árbol Caa-o-chu, árbol llorón.

Los primeros marinos que llegaron a América a partir de 1492 informaron sobre productos hechos de caucho. En su segundo viaje al Nuevo Mundo, Cristóbal Colón observó a los indios jugando con una pelota elástica. Eso fue en Haití en 1495.

El conquistador español Hernán Cortés también informa sobre el juego con la pelota que rebota, que pudo presenciar en las casas de juego de pelota del gobernante azteca Moctezuma. Ni Colón ni Cortés mostraron un interés particular por el material elástico con el que estaban hechas las bolas.

Un templo maya en Yucatán.

Incluso los mayas estaban familiarizados con los productos de caucho

Desde pegamento para pájaros hasta globos aerostáticos

En el siglo XVI, los nativos del México actual lograron recubrir la tela con caucho y así hacerla repelente al agua. Al mismo tiempo, el jugo de caucho se utilizó en Asia como pegamento para pájaros, es decir, como pegamento para atrapar pájaros. Sin embargo, no fue hasta el naturalista Charles-Marie de la Condamine que se dio cuenta de los beneficios que podía tener el caucho.

En 1734, Condamine se embarcó en una expedición al Amazonas. Allí conoció a tribus indias que usaban la savia congelada de los árboles para sellar botes y formar pelotas para sus hijos. El investigador tomó muestras de la sustancia y examinó sus propiedades.

Sin embargo, la materia prima no era apta para su procesamiento posterior en Europa: durante el largo transporte, la savia del árbol se volvió dura y firme y, por lo tanto, ya no se pudo procesar. A mediados del siglo XVIII, dos investigadores franceses descubrieron varios disolventes para caucho, incluida la trementina.

Esto permitió moldear y procesar la tela. Se fabricaron varios productos con el nuevo material, como mangueras y zapatos de goma. El globo aerostático del francés Jacques Charles, que realizó su vuelo inaugural el 1 de diciembre de 1783, también estaba hecho de seda recubierta con caucho disuelto en trementina.

Charles Goodyear inventa la vulcanización

En 1823, el Scot Charles Macintosh fabricó un impermeable recubierto de goma. Es por eso que los ingleses todavía se refieren a la prenda como «Macintosh» en la actualidad. En el pasado, la ropa recubierta de goma era pegajosa, especialmente en climas cálidos, y el material se volvía quebradizo cuando hacía frío. Varios investigadores experimentaron con la materia prima para mejorar sus propiedades.

Uno de ellos fue Charles Goodyear. Él también produjo inicialmente ropa y otros productos de caucho con socios comerciales cambiantes. Sin embargo, no se produjo un éxito económico porque los productos de Goodyear tampoco resistieron el calor del verano. El químico terminó varias veces en prisión por insolvencia. Cuando uno de sus hijos murió a la edad de dos años, la familia ni siquiera tenía el dinero para el funeral.

No obstante, Goodyear continuó experimentando con caucho y combinó el material con varias otras sustancias, como plomo y ácido nítrico. En 1839 finalmente logró su gran avance: calentó caucho junto con azufre y obtuvo una sustancia de bajo olor que era más elástica y estable en condiciones frías y cálidas.

Goodyear inventó la vulcanización y, con ella, el primer caucho. El término vulcanización se remonta a Vulcanus, el dios romano del fuego y la herrería.

Según una anécdota, el invento de Goodyear surgió por error porque simplemente se olvidó de la goma dentro o sobre la estufa. Sin embargo, no hay evidencia histórica de esta historia.

Brasil: pena de muerte por robo de esperma

El desarrollo de neumáticos para automóviles llenos de aire supuso una revolución en la construcción de automóviles. La demanda de caucho aumentó rápidamente en la segunda mitad del siglo XIX.

En ese momento, la materia prima provenía principalmente del Congo y Brasil. En el estado sudamericano crecía el árbol más adecuado para la extracción de caucho: «Hevea brasiliensis». Brasil prohibió la exportación de semen bajo pena de muerte.

En 1876, el aventurero inglés Henry Wickham logró sacar semillas de contrabando. Fueron germinados en un jardín botánico en Londres y cultivados en Ceilán. Estas plantas formaron la base de las plantaciones de caucho fuera de América del Sur. Sin embargo, estas plantaciones solo se volvieron rentables alrededor de 1900.

Fotografía en blanco y negro de una plantación de caucho en Samoa, 1907

Plantación de caucho en Samoa, 1907

En los bosques primitivos del Congo, en cambio, había plantas de caucho silvestre, similares a las de Brasil. La tierra había sido propiedad privada del rey belga Leopoldo II desde 1885, quien cruelmente obligó a los lugareños a cosechar caucho: sus mercenarios tomaron como rehenes a mujeres y niños, quemaron pueblos y amputaron miembros como manos y pies para hacer cumplir ciertas cuotas de extracción de caucho. .

Sólo cuando aumentó la presión pública en 1908, el régimen de terror de Leopoldo II llegó a su fin, en parte debido a la iniciativa del periodista británico Edmund Morel y el diplomático Roger Casement.

Los alemanes están investigando el caucho sintético

Ya a mediados del siglo XIX, los investigadores intentaron producir caucho sintéticamente. En 1909, el químico alemán Fritz Hofmann recibió la primera patente en este campo.

Sin embargo, inicialmente el caucho sintético era más caro que el producto natural. También fue menos resistente. El caucho sintético ganó importancia en la Primera Guerra Mundial, cuando el Imperio Alemán dejó de recibir importaciones.

A mediados de la década de 1920, IG Farbenindustrie desarrolló un nuevo plástico llamado Buna. En 1936 se presentan los primeros neumáticos de coche de Buna en el Salón Internacional del Automóvil.

Los fabricantes necesitan carbón y cal como materias primas; ambos están disponibles en Alemania, que por lo demás es bastante pobre en materias primas. Durante la Segunda Guerra Mundial, Buna fue de inmensa importancia para el país. Posteriormente, a partir de la década de 1960, los fabricantes utilizaron principalmente petróleo crudo como base para el caucho sintético.

Dos manos presentan caucho sintético, una masa blanca que se desmorona.

Hoy en día, el caucho sintético se compone de petróleo.