La Marina Mercante

Dibujo de una rueda dentada

Los estados europeos conquistaron los océanos con barcos, descubrieron mundos exóticos y trajeron riquezas como especias y oro a casa desde tierras lejanas. A cambio, los marinos aceptaron grandes dificultades y peligros. Sin rastro de romance marinero.

Conquistando el mar

Los navegantes portugueses y españoles de los siglos XV y XVI querían encontrar una ruta marítima a la India. Las especias eran muy populares en Europa en ese momento y eran una fuente de ingresos extremadamente lucrativa.

La mayoría de las especias procedían del subcontinente indio, pero era muy difícil y tedioso obtenerlas por tierra. Los europeos querían abandonar la peligrosa ruta terrestre, es decir, las rutas comerciales que atravesaban Oriente y largos tramos de Asia, y prefieren llevar las mercancías a Europa por la ruta marítima supuestamente más segura.

Los marineros portugueses fueron los primeros en intentar circunnavegar África bajo el liderazgo de Enrique el Marino en nombre de la Corona portuguesa. Los portugueses realizaron un trabajo pionero en el territorio hasta ahora desconocido del transporte marítimo en alta mar. Desarrollaron dispositivos y técnicas para determinar la dirección de los vientos alisios y los vientos del oeste o el grado de latitud a través de la posición de las estrellas.

Enrique el Navegante, grabado en madera

Enrique el Navegante

Cuando Vasco da Gama ancló frente a la ciudad india de Kalikut en 1498, había descubierto la ruta marítima a la India para su patria, Portugal. Goa se convirtió en la capital del imperio colonial portugués, la puerta a las riquezas indias estaba abierta.

En el Tratado de Tordesillas de 1494, se trazó una línea artificial a unos 1.770 kilómetros al oeste de las islas de Cabo Verde que dividía el mundo en un hemisferio español y uno portugués. Los españoles se adjudicaron la parte al oeste de la misma, mientras que los portugueses se concentraron en la parte oriental.

El negocio de las especias

Durante su circunnavegación del mundo en 1519-1521, el navegante Fernando de Magallanes quiso llegar a las Molucas, las legendarias Islas de las Especias, por la ruta occidental. Aquí crecían canela, clavo, pimienta y nuez moscada.

Las especias eran infinitamente preciosas en ese momento y se podía hacer una fortuna con ellas en Europa. Incluso si un solo barco cargado de especias aterrizara sano y salvo en Europa, haría ricos al propietario del buque y al capitán.

La vida a bordo fue muy dura. Al comienzo de los grandes viajes de descubrimiento, muchos marinos nunca regresaron a casa. Cuando la primera circunnavegación del mundo de Magallanes en 1521, solo 22 hombres vieron el final de la expedición. Murieron 215 marineros y el propio Magallanes, y su sucesor, Juan Elcano, logró llegar a las Molucas y regresar sano y salvo a España.

Grabado de 1880: Descubrimiento del Estrecho de Magallanes

Muchos marinos no vieron el final del viaje.

El siglo XVII se convirtió en la edad de oro de la navegación holandesa. Los holandeses debieron su ascenso al poder colonial a sus habilidades náuticas y al establecimiento de la «Vereenigde Oostindische Compagnie (VOC)» y al uso masivo de la fuerza. Arrebataron a los portugueses un puesto comercial tras otro.

En 1619, los holandeses fundaron su capital en el Océano Índico en el sitio de la actual Yakarta: Batavia. A partir de ahí, las Molucas (ahora parte de Nueva Guinea), Java y Sumatra (ahora Indonesia) se convirtieron en posesiones holandesas.

Britannia, domina las olas

Inglaterra intervino en el comercio colonial mundial bajo Isabel I ya en el siglo XVI. El corsario Francis Drake buscaba un camino hacia el extremo sur de América del Sur. Al final, su objetivo era atacar y robar a los barcos que enarbolaban bandera española.

Los comerciantes de Londres tenían un gran interés en hacer negocios con la India. Los británicos se instalaron en lugares que aún no estaban ocupados por los holandeses, como Madrás y Bombay.

En el siglo XVIII, el subcontinente indio estaba bajo el dominio colonial de los ingleses. A partir de entonces, dominaron el comercio marítimo y continuaron ampliando su flota. De acuerdo con el lema patriótico «Britannia, gobierna las olas» («¡Britannia, gobierna las olas!»), También aseguraron sus intereses comerciales militarmente.

Sir Francis Drake

El bucanero Francis Drake

Los marineros ingleses trajeron especias, piedras preciosas, porcelana y especialmente té de China a los muelles de Londres. Los ingleses debían su superioridad en el comercio colonial y en alta mar a sus podadoras. Debido a los cascos delgados y aerodinámicos, los clippers alcanzaron altas velocidades, lo que les valió el nombre de «Greyhounds of the Sea».

Su época legendaria fue el siglo XIX. Algunos cortapelos como el «Cutty Sark» se hicieron famosos a través de la carrera anual del té de China a Londres. El barco, que pudo desembarcar el primer lote de la nueva cosecha de té de China en Inglaterra, alcanzó un precio enorme por el flete.

El pasaje más peligroso del mundo.

La única ruta marítima para navegar desde el Atlántico hasta el Pacífico era alrededor del Cabo de Hornos. El Estrecho de Magallanes fue difícil de atravesar debido al viento y las condiciones actuales.

Por primera vez, el navegante holandés Jakob Le Maire logró circunnavegar el extremo sur de América del Sur a principios del siglo XVII. En memoria de su ciudad natal holandesa de Hoorn, nombró a la roca Cabo de Hornos.

Para los barcos que se dirigían al Pacífico, la circunnavegación del Cabo de Hornos significaba un crucero constante contra los fuertes vientos del oeste en los mares fríos y extremos. A menudo corrían el riesgo de chocar contra los icebergs o chocar contra los arrecifes rocosos. Cuerdas congeladas, cubiertas inundadas o mástiles reventados eran parte de la vida cotidiana de la gente de mar. A pesar de los riesgos, miles de marineros han dado vueltas al Cabo de Hornos.

Cabo de Hornos

Cabo de Hornos

En el siglo XIX en particular, el pasaje fue una ruta comercial lucrativa para los comerciantes estadounidenses y europeos. Trajeron carbón, buscadores de oro y emigrantes a Chile, Perú y la costa oeste de América del Norte. De allí regresaron a Europa y la costa este de Estados Unidos con salitre, grano, mineral y guano.

El negocio del salitre en particular impulsó una vez más la construcción de grandes veleros alrededor de 1900. Los windjammers estaban en gran competencia con los barcos de vapor, que, sin embargo, no podían viajar las largas distancias económicamente en ese momento debido a sus necesidades de combustible.

El comercio marítimo hoy

La mayor parte del comercio entre las principales regiones económicas del mundo, como Asia oriental y sudoriental, América del Norte y Asia, se realiza con buques de carga. A medida que aumenta el comercio mundial, también aumentará el comercio marítimo. Más del 90 por ciento del intercambio intercontinental de bienes se realiza a través del transporte marítimo mercante.

La materia prima más importante para los países industrializados es el petróleo crudo. Aproximadamente un tercio del comercio mundial que tiene lugar a través de los océanos corresponde al transporte de petróleo crudo. Debido a la piratería, los barcos están en peligro y amenazados casi todos los días, especialmente en las regiones del sudeste asiático, África y América del Sur.