Lucha contra la malaria

Un médico africano examina a un niño

Un niño muere de malaria cada 30 segundos en África, y varios cientos de miles de personas en todo el mundo mueren cada año a causa de la enfermedad. Para cambiar eso, representantes de la Organización Mundial de la Salud, las Naciones Unidas y el Banco Mundial se unieron en 1998 y fundaron la iniciativa «Hacer Retroceder la Malaria».

África – continente de la malaria

«Estamos comprometidos a realizar esfuerzos serios para reducir a la mitad la tasa de mortalidad por paludismo entre las personas en África para 2010 mediante la implementación de estrategias y acciones para hacer retroceder la malaria». Eso es lo que dice la Declaración de Abuja. Data de 2000.

En ese momento, representantes gubernamentales de 44 de los 50 países africanos afectados por la malaria se reunieron en Abuja, la capital de Nigeria, para tomar medidas conjuntas contra la enfermedad. Los ambiciosos objetivos de la iniciativa no se alcanzaron en 2010, pero después de que los países industrializados dispusieran de más dinero en 2006, la lucha contra la enfermedad tropical está mejorando claramente.

Nueve de cada diez personas que mueren de malaria son africanas. Hay varias razones por las que este continente se ve especialmente afectado. El clima es solo uno de ellos.

La razón más grave es la pobreza. En los países africanos, la malaria más común es la tropica, la peor de las posibles enfermedades de la malaria. La situación se complica por el hecho de que existen muchas resistencias a las drogas comunes.

Pero estos medicamentos todavía se administran en gran parte de África. No hacen mucho más que piruletas. Un problema de distribución. Los aldeanos, en particular, a menudo no tienen otra opción.

Las clínicas suelen estar tan lejos que la gente prefiere ir a la farmacia más cercana. Pero los vendedores allí a menudo no están bien informados y, por lo general, solo tienen medicamentos viejos baratos pero ineficaces para ofrecer.

Los niños de hasta cinco años son los más afectados. Solo entonces han desarrollado sus defensas inmunológicas hasta el punto en que pueden vivir con los ataques de malaria. Una de cada cinco muertes entre los niños africanos se debe a la malaria.

Otros niños sobreviven a la enfermedad, pero sufren las consecuencias: anemia («anemia»), insuficiencia ponderal, epilepsia y otros problemas neurológicos que dificultan el desarrollo de estos niños.

El ciclo de la pobreza

La malaria no es solo una enfermedad de la pobreza, también crea nueva pobreza. El duelo por un niño que murió de malaria es el precio emocional que los residentes de las zonas afectadas deben pagar una y otra vez. Además, existen costos financieros muy reales.

El dinero para la medicación, el dinero para viajes a las salas del hospital, el dinero que falta porque una madre tiene que quedarse en casa. Algunas familias tienen que gastar casi una cuarta parte de sus ingresos en atención y tratamiento.

Y no son solo las familias las que pagan un precio elevado, la malaria también cuesta a los gobiernos africanos mucho dinero. Paga por estructuras mejoradas, especialmente el establecimiento de pabellones médicos y campañas de concienciación. Los estados también pierden dinero indirectamente si vienen menos turistas y los comerciantes también se mantienen alejados.

Se ha calculado que la malaria le cuesta a África 12.000 millones de dólares cada año. Pero para controlarlos, solo se tendría que invertir una parte de esta suma. Por eso, la iniciativa «Hacer retroceder el paludismo» ha pedido al mundo que contribuya económicamente para evitar esta catástrofe.

Desde 2001, los estados africanos han recibido apoyo financiero principalmente del fondo internacional contra el SIDA, la tuberculosis y la malaria establecido en ese momento.

Niño en un charco en África.

Viviendo en el Área de Malaria

Ayuda a través de mosquiteros

Los mosquitos que transmiten la malaria pican principalmente por la noche. Por eso, uno de los principales objetivos de la campaña es dotar a la población de mosquiteros. Mosquiteras de un tipo especial: han sido previamente tratadas con insecticidas. Se llaman mosquiteros tratados con insecticida, la abreviatura del término inglés «mosquiteros tratados con insecticida».

La investigación ha demostrado que el uso de estos mosquiteros puede reducir significativamente las tasas de mortalidad. Pero el manejo de estas redes causa problemas. Y ya la compra plantea interrogantes: ¿cuál debo comprar, el barato o el caro que supuestamente funciona mejor? ¿Dónde lo cuelgo? ¿Está todo apretado también? ¿Realmente tengo que volver a tratarlo con insecticidas?

Muchos residentes tropicales prefieren la red más barata que la mejor; y se cansan de clasificarla e impermeabilizarla correctamente cada vez, esperando que la vieja impermeabilización dure más tiempo después de todo. Para cambiar eso, representantes de varias organizaciones están llevando a cabo eventos informativos en las aldeas.

Para que las redes sean asequibles, los países africanos se han comprometido a no cobrar derechos o impuestos sobre los materiales necesarios para la fabricación de redes impregnadas.

También apoyan la construcción de pequeñas empresas que producen las redes in situ. Una medida que ofrece dobles ventajas porque genera puestos de trabajo y un rápido acceso a las redes. También hay mosquiteros en el mercado que solo necesitan volver a impregnarse cada cuatro años, pero que luego son significativamente más costosos.

Un niño negro detrás de una mosquitera.

Protección para la noche

Drogas buscadas con urgencia

Un problema importante, especialmente en Asia, es la resistencia de muchos mosquitos a los medicamentos comunes, un problema que también está aumentando en África. Y de nuevo es la tediosa cuestión del dinero lo que hace que sea tan difícil resolver el problema. Además, durante años se ha descuidado la investigación de medicamentos contra el paludismo y otras enfermedades tropicales.

De 1.360 medicamentos que se aprobaron recientemente entre 1975 y 2000, solo ocho fueron para enfermedades tropicales. Una de las razones de esto es probablemente que las drogas no tienen un interés económico particular para los pobres.

Es por eso que la iniciativa «Hacer retroceder el paludismo» ha pedido la investigación de medicamentos nuevos y económicos. Los primeros éxitos están surgiendo: ahora hay una nueva generación de agentes contra la malaria que ayudan muy rápidamente, hasta ahora no han mostrado resistencia ni efectos secundarios graves.

Son preparaciones combinadas. Los medicamentos comunes se combinan con el nuevo ingrediente activo artemisina. La artemisina se obtiene de la planta de artemisa china y es un antiguo medicamento contra la malaria en China.

Pero el nuevo fármaco todavía llega a muy pocas personas afectadas. La investigación continúa al mismo tiempo. Entre ellas, hay iniciativas que ayudan dos veces, porque algunas investigaciones se realizan in situ.

Por ejemplo, en Kumasi, Ghana: El KCCR (Centro Kumasi de Investigación Colaborativa en Medicina Tropical) está ubicado en un área muy afectada por la malaria, donde la malaria tropical es «endémica». Casi todos los residentes están infectados con el parásito de la malaria en la primera infancia. Por eso, la zona es especialmente adecuada para la investigación de la malaria.

Lo que tiene de especial la investigación en el KCCR es que un científico de Ghana también es responsable conjunto de cada proyecto. De esta manera, los ghaneses bien educados permanecen en el país y se asegura la formación de científicos jóvenes. Una de las muchas formas de romper el círculo vicioso de la pobreza y la malaria.

Una asistente de laboratorio con bata blanca y guantes blancos en su lugar de trabajo en el laboratorio en Ghana.

Investigación para el futuro