Minería de arenas petrolíferas en Canadá

Un lago azul bordeado de bosques.  En el fondo, las cimas de las montañas cubiertas de nieve

Cimas de montañas cubiertas de nieve, lagos azules brillantes, bosques de coníferas vírgenes: la organización de marketing de Alberta atrae a turistas potenciales con imágenes idílicas en su sitio web.

El barro precioso

Pero si visita el área alrededor del río Athabasca en la provincia en el oeste de Canadá, verá lugares completamente diferentes. Porque Alberta no es sólo «el hogar de las Montañas Rocosas canadienses», como anuncia el sitio de turismo, sino también el hogar del petróleo canadiense.

El tesoro de petróleo de Canadá se almacena en las profundidades del suelo forestal de Alberta. En un área que duplica el tamaño de Baviera, se dice que hay más de 170 mil millones de barriles de petróleo degradable (un barril = 159 litros). Las reservas de petróleo más grandes se conocen en todo el mundo solo en Arabia Saudita.

Estos enormes depósitos se conocen desde hace mucho tiempo, pero solo han sido un tesoro para la industria petrolera de Canadá desde el cambio de milenio. Durante mucho tiempo, la producción de petróleo en Alberta simplemente no valió la pena.

La razón: el aceite está ligado a la arena como el llamado betún, hidrocarburos que provienen de plantas muertas, entre otras cosas.

Las arenas bituminosas de Alberta son una mezcla negra y pegajosa de 83 por ciento de arena, cuatro por ciento de agua, tres por ciento de arcilla y diez por ciento de betún líquido. La extracción de petróleo crudo utilizable de esta mezcla, que generalmente se almacena a 30 metros de profundidad, es un proceso complejo y costoso.

Solo las innovaciones tecnológicas y, sobre todo, la disminución de las reservas de petróleo y el consiguiente aumento del precio del petróleo hacen que la minería de arenas petrolíferas sea un negocio lucrativo.

Zona minera de arenas petrolíferas

Sin embargo, aquí ya no queda ningún rastro de idilio natural.

La arena se convierte en aceite

El método común con el que se extrae el petróleo crudo de las arenas bituminosas recuerda a la extracción local de lignito. Una vez que se ha despejado el bosque, las excavadoras primero quitan el suelo del bosque y luego excavan las arenas bituminosas.

Los camiones gigantes traen la arena para su posterior procesamiento. Debe limpiarse de piedras y triturarse. Con la ayuda de agua y solventes, el betún se separa de la arena y luego se refina en petróleo crudo, que luego se puede procesar en gasolina, por ejemplo.

Si las arenas petrolíferas son demasiado profundas para la minería a cielo abierto, se utiliza un método en el que se perforan dos ejes paralelos en el suelo. El vapor de agua se presiona a alta presión a través de un eje, que disuelve el betún y lo bombea a través del otro eje.

Aquí no es necesario talar bosques. Sin embargo, este proceso consume aún más energía y libera más dióxido de carbono (CO2).

Un camión transporta arena.

Los camiones más grandes del mundo conducen en Alberta

Consecuencias para el medio ambiente y las personas

La minería de arenas petrolíferas implica grandes cantidades, lo que se puede ver por el hecho de que se necesitan dos toneladas de arenas petrolíferas para extraer un barril de petróleo. En 2012, Alberta produjo 1,5 millones de barriles de petróleo al día a partir de arenas bituminosas.

Si los productores de petróleo se salen con la suya, para el 2020 podrían ser al menos de tres a cinco millones de barriles por día. Está claro que este «mayor proyecto industrial del planeta», como Greenpeace llama a la minería de arenas petrolíferas en Canadá, no puede quedar sin consecuencias para el medio ambiente:

Grandes áreas de bosques de coníferas se han convertido en paisajes lunares desolados con estanques venenosos y montañas de azufre.

Para eliminar un litro de betún de la arena, se necesitan cinco litros de agua, agua que luego es limo contaminado con metales pesados ​​y, a veces, hidrocarburos cancerígenos y almacenada en estanques de clarificación.

Con un total de 130 kilómetros cuadrados, estos lagos artificiales llenos de licor venenoso ya tienen la mitad del tamaño de Frankfurt am Main. El Canadian Pembina Institute, que se ocupa de cuestiones energéticas y medioambientales, estima que todos los días se filtran 11 millones de litros de aguas residuales tóxicas en las aguas subterráneas y los ríos circundantes.

Gran área de extracción de arenas petrolíferas, bosque de coníferas a la derecha.

Donde solía haber un bosque, ahora hay un páramo

Esta estimación también está respaldada por estudios que han encontrado altas concentraciones de mercurio, arsénico e hidrocarburos cancerígenos en el agua y en los peces de las Athabascas, que fluyen más allá de las áreas mineras y clarificadores.

Y en el pueblo de Fort Chipewyan, un poco más de 200 kilómetros río abajo, el número de casos de cáncer ha aumentado notablemente.

Además, convertir la arena en crudo consume cantidades gigantescas de gas natural. El balance climático de la extracción de arenas petrolíferas también es muy malo: según Greenpeace, se liberan de 62 a 176 kilogramos de CO2 según el tipo de extracción, de tres a cinco veces más que con la producción de petróleo convencional.

Gran esfuerzo, gran negocio

Lo que tiene consecuencias devastadoras para el medio ambiente es un negocio rentable para las grandes compañías petroleras a pesar del gran gasto. Y no solo para ellos. La provincia de Alberta también se beneficia de la extracción de arenas petrolíferas; después de todo, los impuestos y tarifas pagados por las empresas de arenas petrolíferas representan casi un tercio de los ingresos de Alberta.

Zona minera de arenas petrolíferas

Daño ambiental por la emulsión de arenas bituminosas y agua.

Es poco probable que solo el turismo estimule la industria, que está convirtiendo grandes extensiones de tierra en desolados páramos. Por supuesto, no hay fotos de las áreas mineras en el sitio web que Alberta quiere usar para atraer turistas. Al menos hay una referencia a la industria petrolera: se recomienda una visita al museo del petróleo en los lugares de interés.

Autor: Christoph Teves