navegación

El relieve de un barco mercante fenicio en el lado estrecho de un sarcófago.  (aprox.200 d.C.)

Los antiguos egipcios viajaron en barco a la legendaria tierra de Punt hace 4000 años. Griegos, romanos y vikingos también recorrieron miles de kilómetros por mar en su camino hacia países extranjeros. Por eso, la gente de mar necesitaba orientación desde una edad temprana.

Los inicios de la navegación

El arte de navegar en alta mar se transmitió por primera vez oralmente a las generaciones posteriores. Era un conocimiento empírico que se alimentaba de la observación del sol, la luna y las estrellas, pero también el viento y la dirección del viento.

Además, la plomada se utilizó no solo para medir la profundidad del agua, sino también para determinar la textura del subsuelo arenoso, rocoso o fangoso con una plomada pegajosa.

Las instrucciones de navegación, las llamadas peripli, existían desde la antigüedad. Contenían información sobre distancias, bajíos, corrientes peligrosas y puntos de referencia conspicuos que la gente de mar utilizaba como orientación.

A partir de estas descripciones de las rutas marítimas, se desarrollaron las primeras cartas portolan medievales del siglo XIII. Se les considera los precursores de las cartas náuticas actuales y permitieron a los marinos determinar el rumbo basándose en una plantilla.

La ruta marítima a la India

Durante mucho tiempo, las descripciones de las rutas marítimas fueron muy vagas e imprecisas. Eso no cambió hasta que la navegación se convirtió en una ciencia basada en la astronomía, geografía y cartografía griegas.

Fueron principalmente marinos portugueses y españoles quienes se dejaron llevar por la tentadora perspectiva del lucrativo comercio de especias y, por lo tanto, buscaron una ruta marítima a la India. Esto debería tener éxito en la segunda mitad del siglo XV.

Estas expediciones llevaron a una ruptura con la visión del mundo de Ptolomeo, según la cual el Océano Índico era un mar interior y, por lo tanto, no podía haber conexión marítima desde el Atlántico al Océano Índico y, por lo tanto, a las codiciadas Islas de las Especias del Lejano Oriente.

En nombre del rey portugués Juan II (1455-1495), el navegante portugués Bartolomeu Dias fue el primer europeo en navegar hacia el sur por la costa occidental de África y finalmente llegó al cabo más austral de África.

Debido a que se vio como una buena señal, tal vez para encontrar una ruta marítima a la India después de todo, el rey Juan II bautizó el promontorio descubierto con el nombre «Cabo da Boa Esperanca – Cabo de Buena Esperanza». La prueba final de que se podía llegar a la India por mar solo la proporcionó Vasco da Gama, quien en 1498 fue el primer europeo en llegar con una pequeña flota a Calicut, India.

  Sextante, brújula y brújula se encuentran en un mapa del mundo antiguo

Herramientas importantes para la navegación: sextante y brújula

La brújula

Vasco da Gama ya tenía una brújula a bordo cuando descubrió la ruta marítima a la India. Los navegantes chinos fueron los primeros en navegar con agujas magnéticas. Probablemente después fueron los comerciantes árabes los que introdujeron la brújula magnética en el mundo árabe a través de la Ruta de la Seda en el siglo X.

Inicialmente, el puntero magnético flotaba en un recipiente con agua. Más tarde se colocó en un bolígrafo para que la aguja pudiera apuntar hacia el norte en el campo magnético de la tierra. Posteriormente se colocó la aguja magnética en el centro de la rosa de los vientos, lo que permitió graduar y así determinar la dirección de viaje de la nave o la posición de un lugar en relación con la dirección norte.

El bastón de Jacob y el sextante

Usando la longitud usando la brújula, los navegantes del siglo XV también pudieron calcular la latitud de su curso. Los primeros métodos de cálculo ya se habían desarrollado en la antigüedad para determinar la distancia angular entre el horizonte y el sol o un cuerpo celeste sólido como la estrella polar.

A principios del siglo XIV, el matemático y filósofo Levi ben Gerson inventó un dispositivo fácil de usar que facilitó la visualización de la distancia angular. El llamado personal de Jacob ha sido parte del equipamiento estándar de la gente de mar desde el siglo XV.

El sextante funcionó según el mismo principio y, en combinación con las tablas astronómicas y náuticas, fue durante mucho tiempo uno de los instrumentos más importantes para determinar la posición de un barco junto a la brújula.

Xilografía alrededor de 1530: Medición de ángulos con el bastón de Jacob

Medición de ángulos con la vara de Jacob

El registro como velocímetro

El dispositivo con el que se podía medir la velocidad de un barco era menos espectacular. Para poder planificar el rumbo del barco con la mayor precisión posible, uno tenía que saber qué tan rápido se movía un barco en el rumbo previsto y qué tan fuerte era la deriva causada por la corriente del mar y la energía eólica.

Los marinos experimentados solían poder estimar la velocidad a la que viajaban en el agua desde la altura de la ola de proa y el sonido de la estela. Por supuesto, esto solo dio como resultado resultados de medición muy inexactos. Esto se logró de manera más precisa con el registro de troncos, que se introdujo en el transporte marítimo a principios del siglo XVII.

Era un trozo de madera que se tiraba por la borda desde la popa del barco y que estaba sujeto a una larga cuerda. Había nudos en esta línea a intervalos regulares que se usaban para medir la velocidad. Se utilizó un reloj de arena para medir el número de nudos en la línea en medio minuto.

Hasta el día de hoy, el término nudo de barco es la medida náutica para determinar la velocidad de un barco.

El cronómetro

Además de la dirección de la brújula, la latitud geográfica y la velocidad, los marinos también necesitaban un método para determinar su posición exacta en el mar con el que también se pudiera determinar la longitud. En sus viajes de descubrimiento en el siglo XV, la gente de mar todavía usaba el tiempo sidéreo para sus cálculos de posición.

El ritmo de 24 horas de un día proporcionó el tiempo de referencia con el que la tierra gira alrededor del polo celeste una vez al día. Este reloj natural sirvió como cronometrador para la gente de mar.

Sin embargo, dado que el tiempo sidéreo se desvía del tiempo solar en aproximadamente cuatro minutos todos los días, se tuvieron que hacer los cálculos de compensación apropiados.

Cronómetro de 1735

Primer cronómetro de John Harrison

Este engorroso método de calcular la longitud no se hizo superfluo hasta 1761 cuando lo inventó el relojero inglés John Harrison. Harrison había desarrollado un reloj de precisión en 1759 que funcionaba durante largos períodos de tiempo y en diferentes zonas climáticas sin perder tiempo debido a la resistencia mecánica.

Esto hizo posible comparar la hora en el mar con la hora de referencia del cronómetro, con una precisión de segundos.

El cronómetro mostraba la hora local en Greenwich. El primer meridiano pasa por Greenwich, es decir, la longitud de referencia, que forma un semicírculo entre los polos norte y sur perpendiculares al ecuador.

Los marinos se orientaron sobre el primer meridiano midiendo la hora en que el sol estaba en su punto más alto a las 12 en punto y comparándola con la hora mostrada en el cronómetro. Entonces, la longitud podría determinarse exactamente a partir de la diferencia horaria con la ayuda de tablas náuticas.

Cuando el navegante británico James Cook partió en su expedición a los Mares del Sur en 1772, tenía la primera réplica de un cronómetro a bordo y pudo trazar un mapa con precisión del país que había descubierto.