Plantas de reprocesamiento

Imagen de una planta de energía nuclear en un teclado de computadora

El reprocesamiento de desechos nucleares se considera el paso más peligroso de la energía nuclear. Y el nombre es engañoso: reprocesar no significa reciclar. El objetivo de la tecnología es extraer plutonio apto para armas altamente tóxico. Por tanto, es la clave para la circulación de plutonio, para las centrales eléctricas del tipo «criador rápido» y para la construcción de armas nucleares.

Más residuos nucleares a través del reciclaje

En las centrales nucleares, el plutonio solo se puede utilizar como material de fisión en pequeñas cantidades. En las fábricas de elementos combustibles, se mezcla con uranio y se procesa en los llamados elementos combustibles MOX, que se pueden utilizar en reactores de agua ligera. Pero son mucho más costosos que los conjuntos combustibles convencionales.

La cantidad de residuos nucleares no se reduce con el reprocesamiento: el volumen incluso aumenta considerablemente y es más difícil de manipular.

La mayoría de las sustancias radiactivas se producen como líquido después del procesamiento, que, incluso después de ser vitrificado, es menos adecuado para su eliminación final que los elementos combustibles originales.

Estos últimos se trituran mecánicamente en plantas de reprocesamiento y se disuelven en ácido nítrico para luego separar el plutonio de los residuos nucleares restantes mediante procesos químicos.

Debido a la exposición a la radiación extremadamente alta, algunos de estos procesos deben ejecutarse de forma totalmente automática detrás de muros de hormigón de un metro de espesor. En comparación con las centrales nucleares, las plantas de reprocesamiento emiten cantidades considerablemente mayores de sustancias radiactivas al medio ambiente durante su funcionamiento normal.

Hay dos plantas de reprocesamiento en Europa: una en Inglaterra y otra en Francia. Desde entonces, se ha cerrado la segunda planta de reprocesamiento británica en Dounreay.

Sellafield y Dounreay (Reino Unido)

Sellafield tiene mala reputación. El complejo nuclear está ubicado en la costa oeste de Gran Bretaña en un área escasamente poblada en el Mar de Irlanda.

Hay varias instalaciones nucleares militares y civiles en el sitio, incluida una fábrica de elementos combustibles, reactores nucleares y varias plantas de reprocesamiento.

En la planta de reprocesamiento de THORP, en funcionamiento desde 1994, los operadores de las centrales nucleares alemanas también eran clientes.

El primer accidente nuclear grave del mundo ocurrió en 1957 en Sellafield, antes conocido como Windscale. Se pudo detectar contaminación radiactiva hasta Irlanda. Desde entonces, los titulares sobre percances en Sellafield no se han detenido. Se han conocido cientos de incidentes más o menos graves.

En noviembre de 1983, por ejemplo, debido a un «error», los disolventes y productos químicos radiactivos entraron en el mar de Irlanda y hubo que cerrar grandes extensiones de playa.

Diez años después, un líquido contaminado con plutonio se filtró en una serie de accidentes. Sellafield se basa en la «eliminación por dilución», lo que significa que las sustancias radiactivas se descargan en el mar y en el aire.

Un estudio de 1984 encontró que el número de casos de leucemia en las cercanías del complejo atómico es aproximadamente diez veces mayor que el promedio nacional. En 1997, investigadores británicos encontraron plutonio en los dientes de niños y adolescentes.

Vista de la planta de reprocesamiento británica Sellafield en Cumbria, Inglaterra.

Sellafield tiene mala reputación

El segundo sitio de reprocesamiento en Gran Bretaña mostró cuán populares son las plantas de reprocesamiento: Dounreay está ubicada en la costa norte de Escocia y se tomó la decisión de cerrar la planta ya en 1998.

Unas semanas antes, se supo que 170 kilogramos de uranio apto para armas habían desaparecido de la instalación entre 1965 y 1968. Para poder cumplir con los pedidos existentes, el sistema permaneció en funcionamiento hasta 2006.

La Hague (Francia)

Más de la mitad del combustible gastado de las centrales nucleares alemanas se ha entregado durante mucho tiempo a La Hague, Francia, con sus dos plantas de reprocesamiento.

La instalación nuclear está ubicada en el noroeste de Francia en la costa atlántica y, según Greenpeace, puede procesar 1.600 toneladas de desechos nucleares por año.

Al igual que en Sellafield, algunas de las sustancias radiactivas de La Hague se liberan al aire y al agua. Cada año 230 millones de litros de aguas residuales radiactivas llegan al Canal de la Mancha y de allí al Mar del Norte.

A principios de 1997, la publicación de una revista médica británica provocó un debate de larga duración sobre el peligro de radiación que planteaba la instalación.

Los estudios no han descartado una conexión directa entre la exposición a la radiación y una frecuencia superior al promedio de casos de leucemia en el área alrededor de la instalación.

Los buzos de Greenpeace también habían encontrado masas de hormigón hundidas en el mar, cuya actividad de radiación era de 100 a 4.000 veces mayor que la del área circundante.

La empresa operadora de la planta, la Cogema (Compagnie génerale des matières nucléaires) admitió entonces haber echado un viejo tubo de descarga de residuos radiactivos en hormigón y hundido en hormigón en los años ochenta.

Durante las inmersiones de Greenpeace en abril de 2000, también se encontraron cantidades no autorizadas de partículas radiactivas, que fueron vertidas ilegalmente en las aguas residuales de La Hague.

La planta de reprocesamiento vallada con varios edificios en forma de caja en La Hague, Francia.

La instalación nuclear de La Hague en el noroeste de Francia

Wackersdorf (Alemania)

La primera planta de reprocesamiento en Alemania entró en funcionamiento en septiembre de 1971. La pequeña instalación de prueba en Karlsruhe estaba destinada a servir como instalación piloto para el reprocesamiento a gran escala. Incluso la búsqueda de un lugar adecuado para ello tomó años debido a la resistencia de los gobiernos estatales y la población.

En 1982, la «Sociedad Alemana para la Recuperación de Materiales Nucleares mbH» (DWK) presentó una solicitud oficial para un centro en el bosque de Taxölden cerca de Wackersdorf en Baviera.

Tres años más tarde, el Ministerio de Desarrollo Regional y Asuntos Ambientales del Estado de Baviera emitió el primer permiso de construcción parcial para el complejo de Wackersdorf.

Además de la planta de reprocesamiento real, se planeó una fábrica de elementos combustibles MOX y grandes almacenes para desechos nucleares de nueve a veinte años de operación.

En 1987, la DWK tuvo que admitir que su concepto de planificación anterior era inadecuado. Entre otras cosas, quedó claro que el edificio del proceso principal tenía que ser considerablemente más grande. El nuevo concepto difería tanto del anterior que los documentos tuvieron que mostrarse públicamente nuevamente.

En la primavera de 1988, el Ministerio de Medio Ambiente de Baviera recibió alrededor de 880.000 objeciones a la planta de reprocesamiento, más de 400.000 de ellas de Austria. El proyecto finalmente fracasó debido a esta resistencia. El 31 de mayo de 1989 se interrumpieron las obras de construcción de la instalación.

Debido a los riesgos y peligros del reprocesamiento, el transporte de barras de combustible gastado para reprocesamiento está prohibido en Alemania desde julio de 2005.

La foto aérea muestra el sitio de construcción de Wackersdorf

1989 fallido: el WAA Wackersdorf

Autor: Silke Rehren