Preguntas de conocimiento

Anillo azul de estrellas alrededor del núcleo amarillo de una galaxia.

¿De dónde viene el nombre de la Vía Láctea?

La Vía Láctea es el nombre que se le da al cinturón de estrellas brillantes de nuestra propia galaxia que se extiende por el cielo nocturno. El nombre galaxia proviene de la palabra griega galaxías. Esto, a su vez, se deriva de los términos gála y gálaktos, que significan «leche». Galaxy se traduce como la Vía Láctea.

La idea de la leche en el cielo se remonta a los antiguos mitos griegos. Existe el mito de que la leche vino de Hera, la esposa de Zeus. Una y otra vez tuvo que ver celosamente innumerables aventuras amorosas de Zeus. Hermes emergió de una de estas aventuras amorosas. Era fruto de un romance entre Zeus y la ninfa Maya.

Hera primero amamantó a Hermes en su pecho, pero luego notó el engaño y luego empujó al niño. Su leche salpicó mientras lo hacía. Desde entonces ha sido visible como una franja de la Vía Láctea en el cielo nocturno.

Una variante es que Hermes mordió con tanta fuerza mientras amamantaba que Hera retrocedió y su leche salpicó al cielo. Conclusión: Para los antiguos griegos, las estrellas de nuestra galaxia eran en realidad una corriente de leche divina.

¿Cómo suena el universo?

En «2001 – Una odisea del espacio» de Stanley Kubrick, el espacio suena como Johann Strauss, como un vals: terrenal. No hace falta decir que los directores de cine utilizan tales dispositivos estilísticos, porque acústicamente no hay mucho que ofrecer entre planetas, estrellas y galaxias. Hay silencio en el espacio. Sin aire, sin propagación de sonido, sin ruido, ¿realmente nada?

No es del todo cierto. El astrofísico estadounidense Donald Gurnett de la Universidad de Iowa, por ejemplo, ha estado grabando ondas de radio emitidas por gases en el espacio interplanetario durante más de 40 años. Ralentiza las frecuencias extremadamente altas de las ondas hasta que están dentro del espectro que los humanos pueden escuchar. Con él puede hacer audibles las «tormentas eléctricas» en Júpiter, las luces polares en la tierra y los rayos cósmicos.

Los instrumentos de la Voyager, Galileo, Cassini y más de dos docenas de otras sondas espaciales de la NASA registraron las emisiones de radio que hacen vibrar el gas delgado cargado eléctricamente entre los cuerpos celestes. Gurnett ha recopilado miles de estos registros y los ha convertido en sonidos.

El científico compara su método con un dispositivo de radio que convierte las ondas de radio recibidas en sonidos. Si escuchas los archivos de sonido, suena como música moderna loca, como tonos de silbido, canto coral y retumbos sordos.

Dado que la NASA hace muchas cosas para entusiasmar al público con la exploración espacial, la agencia espacial decidió encargar una composición basada en esta «música espacial».

La Nasa se puso en contacto con David Harrington, director artístico del mundialmente famoso Kronos Quartet, y le sugirió el proyecto. Harrington contrató al compositor minimalista Terry Riley para escribir la partitura.

Riley compuso la melodía con la música del espacio exterior de alrededor de Júpiter, Venus y otros planetas y llamó a la obra «Sun Rings». La pieza fue interpretada por el famoso Cuarteto Kronos.