Presas

Son símbolos de progreso, crecimiento y poder. Algunas represas incluso ayudaron a los candidatos presidenciales estadounidenses a ganar las elecciones. Pero enormes desventajas han convertido los proyectos de prestigio en objeto de controversia.

Presas de matorrales y tierra

Los ingenieros de hoy tendrían dificultades para llamarlas presas: presas estrechas hechas de matorrales y tierra, detrás de las cuales el agua de los ríos y arroyos se acumularía y luego fluiría hacia la densa red de canales de riego.

Los arqueólogos descubrieron este sistema de riego de 8.000 años de antigüedad cerca de las estribaciones de la cadena de Zagros en lo que ahora es Irán, y un poco más tarde declararon que los habitantes de esta antigua ciudad fueron los primeros en construir presas.

El objetivo del uso del agua por sí solo conecta las presas estrechas de la época precristiana con las grandes presas de los tiempos modernos. Actualmente hay más de 50.000 en todo el mundo. Según la definición de la Comisión Internacional de Grandes Represas (ICOLD), «grandes» son las represas que tienen más de 15 metros de altura o contienen más de tres millones de metros cúbicos de agua.

Aproximadamente la mitad de estas grandes represas se encuentran en China, más de 300 en Alemania. La energía generada por la energía hidroeléctrica cubre aproximadamente una quinta parte del consumo mundial de electricidad; las represas abastecen de agua el 18 por ciento de toda la tierra agrícola. En términos de protección contra inundaciones, las represas también han dominado sus tareas bastante bien hasta ahora, según ICOLD.

Vista aérea de la presa de las Tres Gargantas en China.  Una enorme presa iluminada atraviesa un cuerpo de agua que transporta grandes cantidades de agua.

La presa de las Tres Gargantas en China

Grandes promesas, grandes ofertas

Se construyeron muchas presas en las décadas de 1960 y 1970, el apogeo de la construcción de presas. Todos los días, en algún lugar del mundo, las botellas de champán se estrellaban contra los diques recién vertidos, que luego eran entregados a su destino.

Las ventajas de las presas parecían prometedoras: protección contra inundaciones y ríos uniformes y domesticados que deberían permitir la navegación durante todo el año. Además, agua suficiente para los campos y los hogares y electricidad limpia. Porque las represas utilizan una forma de energía que la naturaleza, a diferencia del carbón, el petróleo crudo o el gas, pone a disposición en abundancia: la energía del agua.

En las presas, el agua embalsada cae sobre turbinas, es decir, modernas ruedas hidráulicas. Estos impulsan generadores que finalmente convierten la energía rotacional en energía eléctrica. En la electricidad que necesitan todas las economías. Sin embargo, estos proyectos fueron también y sobre todo prometedores para las industrias occidentales, que suministraron las turbinas gigantes y realizaron buenos negocios.

Turbinas en una presa

Turbinas dentro de una presa

Costos olvidados

Algunos aspectos se perdieron en la euforia, como los altos costos de construcción de la presa, que no se pueden cuantificar ni calcular con precisión con anticipación. Los efectos sobre el medio ambiente también suelen ser graves e inesperados.

En Sudáfrica, las represas que represan el río Orange han superado con creces las expectativas en términos de suministro de energía. Pero río abajo, el agua embalsada provocó una plaga de mosquitos. Enormes enjambres de mosquitos atacaron los rebaños de ganado y los mataron.

En el pasado, las larvas de mosquitos morían cuando el río apenas transportaba agua en la estación seca. Dado que las represas han estado controlando el flujo del río Orange, ha habido un flujo constante de agua durante todo el año. Condiciones óptimas de reproducción para los insectos.

Otro ejemplo de Egipto: cuando los gobernantes hablan de la presa de Asuán, nunca se cansan de enfatizar que la producción agrícola se ha multiplicado a través de la construcción de la presa. No hubo desastres por inundaciones y las turbinas, que están ocultas en las profundidades de la presa, proporcionaron alrededor de una cuarta parte de la energía de Egipto.

Pero casi nadie habla de la salinización del suelo. Debido al riego artificial permanente, el nivel del agua subterránea en el valle del Nilo ha aumentado drásticamente. Las sales disueltas en el suelo pudieron llegar a la cima. En el pasado, la inundación anual del Nilo se llevó las sales. El fertilizante artificial aplicado agrava aún más el problema.

Vista aérea de la construcción de la nueva presa de Asuán el 10 de enero de 1967.

La controvertida presa de Asuán se inauguró oficialmente en 1971

Protestas de ecologistas

Si todas las consecuencias de la construcción para las personas y el medio ambiente se incluyeran en los cálculos, entonces ni una sola gran presa tendría sentido económico, según la «Declaración de Berna», un grupo que ha estado haciendo campaña contra los proyectos de represas durante más de 40 años.

Desde la década de 1980, cada vez más expertos han estado de acuerdo con este credo: en Europa y América del Norte, el número de proyectos se ha reducido drásticamente después de que los ambientalistas también celebraran los éxitos políticos. Pero también hubo una creciente resistencia en los países en desarrollo. Los ambientalistas y activistas de derechos humanos se manifestaron cuando un valle entero debería ser despoblado nuevamente y convertido en un lago.

El escritor indio Arundhati Roy se ha convertido en el rostro de la resistencia en el valle de Narmada. Uno de los proyectos de represas más grandes de la historia se ha estado construyendo allí desde 1987: se construirán 20 represas grandes, 135 medianas y más de 300 pequeñas a lo largo del río Narmada. La pieza central es la presa Sardar-Sarovar.

245 pueblos y 200.000 personas tendrían que desaparecer del valle. Roy, por tanto, describe drásticamente las represas como «armas de destrucción masiva». Pero todas las protestas fueron en vano y la presa se puso en funcionamiento en 2016.

Presa Sardar Sarovar

En 2016 se puso en funcionamiento la presa Sardar-Sarovar

Los expertos tienen la palabra

Con su protesta no violenta, la gente del Valle de Narmada obligó al Banco Mundial, uno de los principales financistas, a salir del proyecto a mediados de la década de 1990. En 1999, la Corte Suprema de India detuvo el proyecto.

Incluso si la construcción se reanudara un año después, el éxito había dado un impulso a las organizaciones de protección del medio ambiente y derechos humanos. Junto con el Banco Mundial, en 1997 presionaron para que se creara la Comisión Mundial de Represas (WCD). El panel de expertos estuvo activo hasta 2001 y estuvo compuesto por miembros de 68 instituciones que representaron diferentes opiniones sobre la construcción de represas.

Unos tres años después, presentaron el primer estudio independiente sobre los daños y beneficios de las represas: un volumen de 400 páginas con análisis de proyectos de construcción terminados y en curso, pero sobre todo con pautas en las que se deben basar los proyectos futuros.

El informe señala unánimemente que las represas han desempeñado un papel importante en el desarrollo de muchos países y siguen siendo una opción importante para responder a las crecientes necesidades de desarrollo. El informe continúa diciendo que estos éxitos se enfrentan a enormes daños sociales y ecológicos. Solo entre 40 y 80 millones de personas tuvieron que mudarse debido a las represas.

Al mismo tiempo, no solo la flora y la fauna de la región inundada fueron destruidas. A menudo, regiones enteras se han secado debajo de la presa y las poblaciones de peces han desaparecido. Mucha gente en los tramos más bajos de los ríos ha perdido su sustento.

¿Las represas tienen futuro?

El mundo de las represas se ha dividido en dos mitades: mientras que la construcción de represas casi se ha interrumpido en los países industrializados occidentales porque todo se ha construido y predominan las dudas sobre los beneficios económicos y ecológicos de las grandes represas, las represas continúan en auge en los países en desarrollo. Las empresas se están orientando hacia Asia, donde continuará la construcción.

El uso de energía hidroeléctrica sigue siendo una opción obvia. Se estima que actualmente solo se está utilizando alrededor de una quinta parte del potencial. La alternativa serían las centrales eléctricas nucleares o de carbón.

Sin embargo, es absolutamente necesario involucrar a la población mucho más que antes en la planificación, para observar y acompañar los proyectos, dicen los expertos. Además, cuando se trata de decisiones de construcción, los criterios sociales y ecológicos deben estar en pie de igualdad con los aspectos económicos y técnicos.

Represa en el Congo

La mayoría de las presas se construyen en países en desarrollo como el Congo.