Química en la vida cotidiana

En la imagen se pueden ver diferentes frascos de detergente y esponjas de colores.

La química tiene un problema de imagen: uno asocia inmediatamente palabras como «tóxico» y «artificial». La química está en todas partes en la vida cotidiana. No importa si cocinamos un huevo para el desayuno, nos teñimos el pelo, lo limpiamos o lo horneamos.

Química en el cuerpo: digestión y hormonas.

Incluso nuestro cuerpo es un laboratorio de química versátil: los procesos químicos tienen lugar aquí todo el tiempo. En la saliva de la boca, por ejemplo, existe la enzima alfa-amilasa: descompone los carbohidratos del pan en sus moléculas de azúcar, por eso el pan tiene un sabor dulce después de una masticación prolongada.

En el duodeno, la bilis descompone las grasas de los alimentos ingeridos. Además, muchas funciones corporales están controladas por hormonas y, en última instancia, son solo sustancias químicas. Por ejemplo, la insulina reduce los niveles de azúcar en sangre, la hormona del crecimiento somatotropina alarga los huesos y el estrógeno permite que los óvulos maduren.

Química en la cocina: caviar de queso y zumo de frutas

Pero incluso antes de que comencemos a digerir, hay mucha química involucrada en la cocina: el huevo del desayuno solo se endurece porque el agua hirviendo permite que la proteína se coagule.

El queso del panecillo de desayuno es el producto final de numerosos procesos químicos, desde la pasteurización de la leche original hasta el trabajo de las bacterias del ácido láctico o los mohos, pasando por el baño de sal, la maduración y conservación.

Y cuando muchos cocineros aficionados intentan servir un toque de nada en la cena, entonces se convierte en un verdadero químico: la cocina molecular traía pipetas y placas de Petri de los laboratorios a los restaurantes de lujo del mundo y de allí a las cocinas de casa.

Caviar azul molecular en una cuchara para servir

Los cocineros aficionados también aman la cocina molecular

La imagen de la química está mejorando

Entonces, ¿por qué la imagen de la química es tan mala? «Las imágenes de accidentes químicos importantes dan forma a las personas. El accidente de dioxinas en Seveso, Italia en 1976 o el accidente de Sandoz, que envenenó el Rin en 1986, no se olvidan fácilmente», dice Renate Hoer de la «Gesellschaft Deutscher Chemiker». «Sin embargo, la reputación de la química ha ido cambiando durante algunos años».

En 1983 y 1998, la didáctica de la química hizo que los estudiantes pintaran lo que imaginaban como química: se podían ver ratones muertos, el símbolo del cráneo y fábricas con chimeneas negras humeantes.

Cuando Renate Hoer celebró un concurso de pintura en Munich en 2003, los motivos eran más amigables: la química y la naturaleza se combinaron artísticamente y se pintaron modelos de moléculas de gran tamaño.

Hay varias razones para el cambio de imagen, dice Hoer. No ha habido accidentes químicos importantes recientemente. Y la química es percibida cada vez más por el público como un solucionador de problemas.

«No podemos resolver los problemas mundiales futuros, como el suministro de energía, sin la química. Células solares, células de combustible, uso más eficiente del petróleo crudo, todo esto solo es posible con la química», dijo Hoer.

Un maestro mayor explica un modelo molecular a algunos estudiantes.

La clase de química mejora

También tuvo la impresión de que las clases de química han mejorado. Los profesores asistieron a cursos de formación más avanzados y tuvieron más libertad para estructurar sus lecciones. «El hecho de que más estudiantes estén entusiasmados con el tema se demuestra por el hecho de que cada vez se ofrecen más cursos avanzados».

También hay numerosas campañas y proyectos que tienen como objetivo acercar la química a los escolares. La primera asignatura de odio es una de las denominadas asignaturas MINT (matemáticas, informática, ciencias naturales y tecnología) que se promueven desde hace años. Numerosas universidades ofrecen jornadas de proyectos o un curso de prueba.

La imagen muestra a Jo Hiller sosteniendo un globo lleno de helio con fuego.

Química para la vida cotidiana. 05:17 min .. Disponible hasta 17/05/2022.

Éxitos alemanes en la Olimpiada de Química

La «Olimpiada Internacional de Química» también está atrayendo la atención. El Ministerio Federal de Educación e Investigación financia la selección del equipo alemán. Cientos de jóvenes químicos de las escuelas de Alemania participan cada año en la primera ronda del concurso de estudiantes de química.

“Intentamos cada vez más establecer tareas materiales relacionadas con la vida cotidiana de los estudiantes, por ejemplo, sobre el tema del agua”, explica Sabine Nick. El químico del Instituto Leibniz de Educación Científica y Matemática en Kiel fue el director gerente del proceso de selección alemán para la «Olimpiada Internacional de Química» de 2006 a 2017.

En la segunda ronda hay tareas teóricas que hay que resolver en casa. «La segunda ronda es la más difícil de todas, pero los estudiantes pueden usar una variedad de herramientas y materiales en casa», dice Nick.

Cuatro tubos de ensayo llenos de líquido azul, verde y amarillo.

Investigación en probeta: la química no tiene por qué ser aburrida

Después de dos seminarios de selección, ronda 3 y 4, los cuatro químicos jóvenes más talentosos finalmente quedan: representan a Alemania en la competencia internacional que se lleva a cabo en un país diferente cada año.

Los resultados son impresionantes: «Las mejores naciones son en su mayoría China, Corea del Sur y otros países asiáticos, así como Rusia y Hungría», dice Nick, «pero Alemania siempre está en el tercio superior».

En la 44ª Olimpiada Internacional de Química en Washington DC en 2012, por primera vez en 20 años, un alemán quedó en primer lugar en la general. Florian Berger pudo prevalecer contra 283 estudiantes de 72 naciones. Sus tres compañeros de equipo también tuvieron éxito: dos de plata y uno de bronce.

Premio Nobel de Química

Alemania participa en la «Olimpiada Internacional de Química» desde 1974. Sin embargo, la investigación química tiene una larga tradición en este país: 29 investigadores alemanes recibieron el Premio Nobel de Química en 2019.

El homónimo y fundador del premio, Alfred Nobel, era un químico apasionado y un técnico: el sueco desarrolló dinamita. Cinco años después de la muerte de Nobel, el premio se entregó por primera vez en 1901. A veces, un solo laureado recibió el premio, a veces lo compartieron dos o tres químicos.

Retrato en blanco y negro de Alfred Nobel.  Lleva barba completa.

El químico Alfred Nobel alrededor de 1890

Solo un investigador recibió dos veces el Premio Nobel de Química: Frederick Sanger. El británico fue honrado en 1958 «por su trabajo sobre la estructura de las proteínas, especialmente la de la insulina» y en 1980 «por su contribución a la determinación de las secuencias de bases en los ácidos nucleicos».