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Los trabajadores se paran en un andamio

Según la leyenda, Wieland, el herrero, introdujo una hoja en finas limaduras de hierro y se las dio de comer a las gallinas. De los excrementos de los pollos forjó su espada Mimung, que superó a todas las demás espadas. Una leyenda con un corazón real: hoy sabemos que el nitrógeno en el estiércol de pollo mejoró significativamente la calidad del arma. La fabricación de acero fue y es una ciencia en sí misma.

El descubrimiento como material

El acero es una aleación, es decir, un metal mixto que se crea fundiendo varias sustancias juntas. Hoy en día existen más de 2500 tipos de acero estandarizados en todo el mundo, todos ellos hechos principalmente de arrabio.

El arrabio se compone del elemento hierro y más del tres por ciento de carbono. El alto contenido de carbono hace que el arrabio sea quebradizo, por lo que se rompe fácilmente. El arrabio se extrae del mineral de hierro.

Hoy en día esto se hace en altos hornos. El arrabio obtenido allí se transforma en acero en la acería. El acero ahora solo tiene un contenido de carbono de menos del dos por ciento.

Esto hace que el material sea más suave para que ahora se pueda forjar y enrollar fácilmente. El acero es elástico, pero estable y resistente y, por lo tanto, es un material popular. Pero fue un largo camino para la producción de acero actual.

La historia del acero comienza hace más de 5000 años: en ese momento, sin embargo, los egipcios procesaban rocas de meteorito que contenían hierro y que en algún momento aterrizaron en la Tierra desde el espacio. Las primeras personas que entendieron cómo transformar el hierro en acero vivieron en el Medio Oriente alrededor del 1400 a. C.

En Europa, el procesamiento del acero solo comienza con el comienzo de la Edad del Hierro. Alrededor del 800 a. C., los celtas descubrieron los primeros grandes depósitos de mineral de hierro en la Alta Austria. Aprenden a endurecer el hierro calentándolo y desde entonces fabrican armas, herramientas, pero también joyas y cuencos de hierro.

El acero se vuelve líquido

Pasará mucho tiempo antes de que también se pueda fundir hierro en este país. Las temperaturas que producen los celtas en los llamados hornos de carreras solo son suficientes para obtener una masa pastosa, el «bulto». Al martillar, pueden expulsar la escoria del hueco y procesar más el material.

Solo el desarrollo de los altos hornos desde el siglo XIV ha permitido calentar el hierro hasta tal punto que permanece líquido.

El alto horno de esa época solo se puede comparar con el alto horno de hoy de forma limitada. En el siglo XVII se necesitaban cuatro toneladas de carbón vegetal para obtener una tonelada de arrabio, hoy se necesita menos de media tonelada de carbón coquizable para producir una tonelada de arrabio.

La pintura 'La fábrica Harkort en Burg Wetter en el Ruhr' de Alfred Rethel muestra el primer alto horno en Westfalia, que fue construido en 1826.

1826: el primer alto horno en Westfalia

El acero se está convirtiendo en un producto de masas

La gente descubrió desde el principio que el acero se puede utilizar no solo para fabricar joyas y vasijas, sino también para herramientas y armas. A mediados del siglo XIX, Henry Bessemer, en busca de armas cada vez mejores y más resistentes, desarrolló un nuevo método que permanecería en uso durante mucho tiempo.

El proceso Bessemer o Thomas facilita la producción de acero mediante el uso de aire comprimido. Hasta entonces, los trabajadores debían remover el acero fundido con gran esfuerzo físico para poder separar las sustancias inservibles del hierro. Ahora una máquina puede hacer esto.

El proceso Siemens-Martin, que permite refundir chatarra en acero, también promueve la producción de acero. En 1850, cada trabajador de altos hornos producía ocho toneladas de arrabio al año; 20 años después era diez veces más.

Cuanto más rápido y barato se puede fabricar acero, más demanda se vuelve. Es la era de la industrialización. Los nuevos inventos y los desarrollos técnicos son mutuamente beneficiosos. Para transportar las cantidades cada vez mayores de carbón, hierro y acero, se necesitan ferrocarriles y rieles, que son cada vez más estables gracias a los avances en la siderurgia.

El acero también se utiliza ahora para la producción en masa. Ya sean trenes, automóviles, barcos, aviones o tanques, la industria automotriz sería inconcebible sin acero.

Foto histórica del martillo de herrero 'Fritz', que Krupp venía usando desde 1861.  Puede ver el martillo y muchos trabajadores que lo operan.

El martillo de herrero «Fritz» de Krupp

Barones del acero

A principios del siglo XIX, Friedrich Krupp fundó una fábrica de acero fundido en Essen. Es uno de los primeros en Alemania, porque en ese momento el acero provenía principalmente de Inglaterra. Cuando su hijo Alfred Krupp se hizo cargo de la empresa en 1826, tenía siete empleados. Cuando murió en 1887, dejó una empresa con alrededor de 20.000 empleados.

Un hito para la empresa es la construcción de ruedas irrompibles y forjadas a la perfección para ferrocarriles. En forma de tres anillos entrelazados, se convierten en el logo de Krupp.

En 1912, los científicos de la empresa Krupp descubrieron por casualidad cómo se podía fabricar acero inoxidable. El llamado V2A o acero inoxidable es una aleación de hierro, cromo y níquel. Se utiliza, entre otras cosas, en tecnología médica y para electrodomésticos de cocina.

Fotografía en blanco y negro de Alfred Krupp.

Exitoso y personal: Alfred Krupp

La empresa familiar sigue creciendo, solo unos pocos competidores pueden mantenerse al día. Uno de ellos es August Thyssen, que construyó su primera fábrica de acero en Mülheim an der Ruhr en 1870. A principios del siglo XX, las fábricas de Thyssen producían incluso más acero que su mayor competidor, Krupp.

Pero la empresa Krupp gozaba de la especial confianza de la familia imperial y, por tanto, se convirtió en el principal proveedor de material de guerra. Un negocio que también aporta altos ingresos de exportación a la empresa.

El poder de la industria del acero

La Primera Guerra Mundial se convierte en una guerra industrial, en la que no solo está involucrada Krupp sino toda la industria pesada. Cada vez se necesitan más armas para la guerra.

No solo la política, sino también la industria pesada está interesada en las conquistas militares, porque necesitan materias primas para su producción de acero. Los mayores depósitos de mineral de hierro se encuentran en Lorena. Pero la industria también formula reivindicaciones territoriales para Bélgica, Polonia, los países bálticos e incluso África.

A pesar de la derrota en la Primera Guerra Mundial, en 1929 Alemania volvió a convertirse, con mucho, en el segundo mayor productor de acero del mundo después de Estados Unidos. Algunas de las empresas siderúrgicas están comenzando a desarrollar armamento nuevamente en secreto.

Mientras Gustav Krupp von Bohlen und Halbach inicialmente se mantuvo al margen de los nacionalsocialistas, Fritz Thyssen se unió al NSDAP ya en 1931 y apoyó el programa político de Hitler. Sin embargo, es la empresa Krupp la que se convierte en el «arsenal del imperio» durante la Segunda Guerra Mundial. Llegan a un acuerdo con la política de Hitler y se benefician considerablemente de la política de armamentos nacionalsocialista.

Fritz Thyssen, por otro lado, que todavía apoyaba firmemente a Hitler en la década de 1930, emigró de Alemania en 1939, decepcionado por las violentas políticas nacionalsocialistas.

Fotografía en blanco y negro: Fritz Thyssen con Joseph Goebbels

Fritz Thyssen (derecha) con Joseph Goebbels

Entre la esperanza y el miedo

Con el final de la Segunda Guerra Mundial, la industria siderúrgica inicialmente parecía estar en el suelo. Pero ya estaba floreciendo nuevamente en la década de 1950 y se convirtió en un símbolo de la reconstrucción económica de Alemania. Pero la evolución de la industria del acero no se detiene.

Los procesos cada vez mejores significan que puede producir cantidades mucho mayores de mejor acero con menos trabajadores. La crisis económica mundial de 1973 finalmente trajo el crecimiento de la producción de acero a un virtual estancamiento, del que no se ha recuperado hasta el día de hoy.

Numerosas acerías están cerrando en las naciones industrializadas occidentales. La demanda de acero está creciendo de nuevo en el Lejano Oriente, pero el desarrollo tampoco se detiene allí y muchos países están produciendo acero ellos mismos.

Sin embargo, el futuro no parece completamente desesperado para la industria del acero en Alemania: la tecnología moderna hace que el acero sea hoy un material que cumple con los requisitos del momento. El reciclaje está a la vanguardia de la industria del acero, porque alrededor del 40 por ciento del acero bruto actual consiste en chatarra.

Mientras las grandes empresas se fusionan, muchas empresas siderúrgicas más pequeñas, las llamadas «miniacerías», producen aceros especiales de alta calidad. Y, según algunos expertos, aquí es precisamente donde se encuentra hoy el futuro de la industria del acero.

Trabajador entre rollos de chapa laminada en frío

La industria del acero tiene que especializarse

Autor: Sine Maier-Bode