Sars: luchando contra una amenaza global

Varios chinos con mascarillas.

Una persecución por todo el mundo: en la primavera de 2003, se propagó una enfermedad altamente contagiosa. Alemania también se vio afectada. Al final, se expuso un coronavirus que mantuvo al mundo en vilo durante semanas.

Uno de los primeros casos ocurre en Hong Kong.

El profesor Liu jadea cuando entra por la entrada del hotel en Hong Kong el 21 de febrero de 2003. Se siente mal. El sudor le corre por la frente. El médico quiere llegar a la habitación lo más rápido posible y descansar. Sospecha que tiene gripe.

Poco sospecha que se ha infectado con un virus nuevo y mortal. Anteriormente trató a pacientes con enfermedades respiratorias desconcertantes. Los síntomas fueron similares a los de la neumonía. Unos días después, Liu muere. El virus ya se ha propagado a otras personas.

En el ascensor, Liu se encuentra con un viajero de negocios de Estados Unidos que se dirige a Hanoi en Vietnam. Una señora de Toronto también está en el ascensor. Ambos tienen solo 14 días de vida. En el pasillo, Liu se encuentra con las azafatas de Singapur. Sin saberlo, transmitirá el patógeno.

El virus daña los pulmones.

Con los próximos aviones despegando de Hong Kong, la enfermedad infecciosa se está extendiendo por todo el mundo: a Toronto, Hanoi, Singapur y Frankfurt. El virus se instala en los pulmones. Utiliza las células de las vías respiratorias para multiplicarse y las mata.

Esto altera el metabolismo, los pulmones se llenan cada vez más de agua. El paciente jadea, jadea por aire e intenta toser el líquido. En el peor de los casos, se asfixia. El patógeno puede sobrevivir fuera de las nuevas víctimas durante seis días.

La vuelta al mundo en avion

El estadounidense que Liu conoció en el ascensor se encuentra ahora en el hospital de Hanoi. Desde aquí se pide ayuda a la OMS en Ginebra. Poco después, publicó un informe de alrededor de 300 muertes en Asia a causa de una desconcertante enfermedad respiratoria.

Se confirman las suposiciones de que el germen procedía de China. Pero ahí están en silencio. Nadie quiere confirmar una epidemia en su propio país, el gobierno teme demasiado el aislamiento del comercio y el turismo. La OMS no solo lucha contra el virus, sino también contra los intereses económicos. Se convoca un equipo de crisis en Ginebra.

El médico de la OMS, Carlo Urbani, ejerce en Hanoi y examina al estadounidense gravemente enfermo. Cuida intensamente al paciente. Pero todos los esfuerzos son en vano, el paciente muere. Urbani está perdido y transmite todos los hallazgos, como valores de laboratorio e imágenes de los pulmones, a la OMS. Poco tiempo después, él también muere en una clínica de Bangkok.

El patógeno llega a Alemania

Los científicos de la OMS no pueden mantenerse al día: ¿Cómo se supone que deben monitorear los millones de movimientos de aeronaves todos los días? Cada pasajero puede ser el anfitrión del patógeno mortal.

Unos días después, un médico infectado de Singapur aterriza en Frankfurt am Main. Trató a una de las azafatas que se infectó en Hong Kong.

El médico ya informó a la OMS sobre su infección. Está en cuarentena en el aeropuerto. Sobrevivió. Todavía nadie sabe qué enfermedad es. Los médicos dan muestras de sangre del paciente a los laboratorios de Hamburgo y Marburgo.

Aviones en el aeropuerto de Frankfurt

Intervención rápida en el aeropuerto de Frankfurt

Los investigadores están trabajando febrilmente en el descifrado

Marzo de 2003: la OMS trabaja bajo una gran presión. Los 13 laboratorios líderes del mundo están trabajando juntos para rastrear el virus. Los científicos están bien conectados e investigan juntos contra una posible pandemia.

Solo unas cuatro semanas después de que Liu ingresara al hotel en Hong Kong, los investigadores lograron desenmascarar al patógeno: el virus corona. Los investigadores llaman a la enfermedad que causa este virus «síndrome respiratorio agudo severo», o Sars para abreviar.

El germen se ha especializado en las células de los pulmones humanos. Introduce de contrabando su material genético en la célula, se hace cargo de su mando y obliga al metabolismo celular a copiar su propia información genética. Se liberan nuevos virus, que a su vez infectan otras células.

Después de una semana, la información genética del virus corona está completamente descifrada. Esto permite realizar pruebas rápidamente y aislar y tratar a las personas infectadas en estaciones de cuarentena. Se evita el peligro.

Dos investigadores en traje blanco y con mascarillas en un laboratorio.

El genoma se descifra

El origen del virus: una especie de murciélago

774 personas mueren en Sars, incluidos muchos médicos y enfermeras. El origen del virus es inicialmente incierto durante mucho tiempo.

En otoño de 2013, unos diez años después de la epidemia de Sars, un equipo internacional de investigadores informó en la revista científica Nature que habían encontrado virus que parecen estar estrechamente relacionados: en murciélagos de herradura en una cueva en el sur de China.

Se sospecha desde hace mucho tiempo que la especie de murciélago alberga el virus. En 2005, los investigadores habían detectado virus similares en animales en el sur de China. Pero en ese momento los patógenos carecían de un segmento importante de genes sin el cual no podrían infectar células humanas.

Esta vez no faltaba el segmento: los investigadores consiguieron aislar el virus e infectar con él células humanas en el laboratorio. Todavía no está claro si este coronavirus tipo Sars puede atacar células fuera del laboratorio y aún representar una amenaza inmediata para los humanos.

Incluso el patógeno Sars de entonces probablemente no se propagó directamente de los murciélagos a los humanos. Hay muchos indicios de que los gatos rastreros se infectaron inicialmente y que luego el virus se transmitió de ellos a los humanos. Los gatos rastreros se consideran un manjar en China.

Dos ratones de campo vuelan a través de una cueva.

Los investigadores encuentran un virus similar al Sars en los murciélagos