Sondas y misiles

Lanzamientos de misiles

Llevar gente al espacio con la punta de un cohete es un desafío técnico abrumador. Cuando comenzó la historia de los cohetes modernos alrededor de 1900, solo unos pocos estaban interesados ​​en este nuevo tipo de propulsión.

Los pioneros

Así es como funciona un cohete: el combustible se quema, los gases de combustión calientes fluyen a través de una boquilla a alta velocidad e impulsan el cohete hacia adelante de acuerdo con el principio de retroceso. Lo que suena simple, planteó importantes desafíos técnicos para los pioneros de los cohetes.

En 1903, el ruso Konstantin Ziolkowski (1857-1935) fue el primero en publicar un ensayo sobre «La exploración del espacio con dispositivos de retroceso». Ya reconoció que el uso de cohetes de etapas múltiples y propulsores líquidos sería necesario para los vuelos espaciales.

Robert Goddard (1882-1945) vivió cerca de Boston en los Estados Unidos. Después de muchos intentos fallidos, en 1929 logró lanzar un cohete líquido que se elevó más de dos kilómetros y casi alcanzó la velocidad del sonido. Pero solo fue honrado por ello después de su muerte. El Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, cerca de Washington, recibió su nombre en 1959.

En Alemania, Hermann Julius Oberth (1894-1989) fue uno de los pioneros de la tecnología de cohetes. En 1941, Oberth llegó a Peenemünde en el Mar Báltico, donde la Wehrmacht había desarrollado el V2 para su uso en la Segunda Guerra Mundial. Oberth se convirtió en un empleado de Wernher von Braun allí y se fue con él a los Estados Unidos después de la guerra.

Dr.  Robert Goddard está trabajando en un modelo.

Pionero de los cohetes desde el principio: Dr. Robert Goddard

Wernher von Braun: del V2 al misil nuclear estadounidense

El primer gran cohete que entró en producción en serie fue el «Aggregat 4» de la Wehrmacht alemana, más tarde también llamado «V2». El 3 de octubre de 1942, un «V2» despegó de Peenemünde para su primer vuelo de prueba. El aparato de 14 metros de largo y 13 toneladas alcanzó una altura de 90 kilómetros y voló más de 300 kilómetros.

Después de la guerra, von Braun fue llevado a los EE. UU. Con la mayoría de los otros ingenieros para trabajar primero en las mejoras de los misiles «V2» para el ejército de EE. UU. Y luego en conceptos de misiles completamente nuevos.

Ya en 1948, Wernher von Braun plasmó en papel las ideas de una nave espacial en Marte y una estación espacial cercana a la Tierra. Sin embargo, primero trabajó en aplicaciones militares de la tecnología. El ejército estadounidense lo utilizó para planificar misiles balísticos intercontinentales equipados con bombas atómicas para alcanzar objetivos en las principales ciudades soviéticas.

En la década de 1960, von Braun dirigió el trabajo de desarrollo del cohete «Saturno V», en cuya punta se dispararon las naves espaciales Apolo hacia la luna.

El diseñador de cohetes Wernher von Braun muestra un modelo.

Wernher von Braun: de la Wehrmacht al ejército estadounidense

El cohete lunar – Saturno V

Es el cohete más poderoso jamás construido. Después de todo, debería llevar a la gente a la luna en una cápsula espacial y un módulo de aterrizaje. Eso requirió un enorme empuje. El Saturn V tenía 111 metros de altura y pesaba unas buenas 3.000 toneladas.

Un gigante cuya onda expansiva hacía añicos montones de cristales de las ventanas cada vez que despegaba en Titusville, a 18 kilómetros de distancia. Después de solo dos vuelos de prueba, se clasificó como seguro y luego llevó a la gente a la luna y a la estación espacial estadounidense Skylab al espacio. Las 26 salidas fueron exitosas.

Inicio de un Saturno V con la cápsula de Apolo en la parte superior.

Lanzamiento de un Saturno V con la cápsula Apollo en la parte superior

Soyuz – un modelo exitoso en viajes espaciales

Pero al final de la guerra, la Unión Soviética también tenía planes para el «V2». Sobre esta base se creó el misil nuclear «R-7», que se probó por primera vez en 1956. Esto inició la carrera de las superpotencias, que devoraron miles de millones de dólares y rublos, pero también produjeron cohetes de primera clase sin los cuales los viajes espaciales tripulados no hubieran sido posibles.

El ejemplo más conocido son los cohetes de la familia de cohetes «Soyuz». Tanto el vehículo de lanzamiento del primer «Sputnik» como los legendarios cohetes «Vostok» de los primeros cosmonautas soviéticos pertenecen a la familia «Soyuz». Estos misiles se consideran técnicamente sofisticados y muy fiables.

Hoy, astronautas y cosmonautas de diferentes países despegan hacia la Estación Espacial Internacional con cohetes «Soyuz». La sonda europea de Marte «Mars Express» también fue traída desde el puerto espacial ruso Baikonur en el verano de 2003 con un cohete «Soyuz Fregat».

Una Soyuz FG en el puerto espacial de Baikonur.

Una Soyuz despega del puerto espacial de Baikonur

Misiles «Ariane» de Europa

El concepto del modelo de cohete europeo «Ariane» proviene de Francia. El «Ariane» es el primer cohete desarrollado y construido para lanzamientos civiles y comerciales. El corazón del «Ariane 5», que ha estado en uso desde 1996, es el motor «Vulkan», un motor de cohete controlado por computadora que funciona con hidrógeno líquido y oxígeno.

El «Ariane 5» recibe un empuje adicional de dos cohetes de combustible sólido reutilizables montados en el lateral. «Ariane 5» despegó en su primer vuelo en 1996. Pero después de solo 39 segundos de tiempo de vuelo, un error de software hizo que el misil se desviara del rumbo.

Tuvo que ser volado junto con su carga útil por cuatro satélites de investigación. El primer comienzo exitoso se produjo en 1997.

El «Ariane 5» demostró su eficacia en 2002 cuando se lanzó el satélite medioambiental europeo «Envisat» de 20 toneladas. Se dejó caer en una órbita de exactamente 715 kilómetros de altura.

Lanzamiento de un Ariane 5 de camino a la Estación Espacial Internacional.

Lanzamiento de un Ariane 5 en ruta a la Estación Espacial Internacional

2003 – Los primeros chinos en el espacio

Hasta ahora, solo tres países han realizado vuelos espaciales tripulados con misiles que ellos mismos desarrollaron: La Unión Soviética inició esta era en 1961 con Yuri Gagarin, Estados Unidos en 1962 con John Glenn. El 15 de octubre de 2003, poco antes de la medianoche, hora europea, un «Taikonauta» chino regresó de la órbita por primera vez.

Yang Liwei aterrizó con éxito en suelo chino con su nave espacial «Shenzhou 5» después de 14 órbitas alrededor de la tierra y 21 horas de vuelo. Fue la persona número 431 en volar a través de la puerta de entrada al espacio con un cohete. China está siguiendo un ambicioso programa espacial tripulado que algún día traerá taikonautas a la superficie de la luna.

Taikonauta Liwei Yang en el camino hacia el inicio con la nave espacial "Shenzhou 5"

Los primeros chinos en el espacio