Spacelab

La tierra vista desde el espacio

Después del exitoso aterrizaje en la luna, comenzó una nueva era en los viajes espaciales tripulados. El nuevo objetivo de la NASA: vivir e investigar en el espacio. Para este propósito, los estadounidenses desarrollaron un nuevo transportador espacial reutilizable.

Investigación en el espacio: que Spacelab

Después de largas negociaciones entre la NASA y ESRO (Organización Europea de Investigación Espacial), la construcción del laboratorio espacial Spacelab se decidió en 1973. El 28 de noviembre de 1983 había llegado el momento. Por primera vez, el Spacelab se lanzará en la bahía de carga de un transbordador espacial. El alemán Ulf Merbold también está allí, lo que lo convierte en astronauta de la ESA por primera vez. Comienza la historia de los viajes espaciales tripulados europeos.

El Spacelab desarrollado por los europeos tiene una estructura modular y se puede equipar con varios gabinetes de experimentos en función de los objetivos de la investigación. El elemento más importante es el llamado «módulo», una especie de «barril de investigación» habitable de siete metros de largo y casi cuatro metros de diámetro.

Además, un transbordador espacial puede llevar consigo en su muelle de carga los denominados «palets», elementos en forma de U de tres metros de longitud, en los que tienen cabida instrumentos científicos adicionales para su uso en el espacio libre. Detectores de partículas, telescopios, espectrómetros de rayos X y mucho más.

Entre 1983 y 1998, los módulos de Spacelab volaron un total de 22 transbordadores espaciales al espacio. Eso significa: 244 días de investigación en órbita terrestre. Muchos experimentos completamente nuevos se llevan a cabo en ingravidez. Por primera vez, se está probando cómo reacciona el cuerpo humano a la ingravidez.

Además de los experimentos médicos y biológicos, la investigación de materiales también está en primer plano. Toda la experiencia adquirida en el desarrollo y construcción del Spacelab también formará la base para la posterior construcción del módulo de investigación europeo «Columbus» en la ISS.

A través de Spacelab, la ESA recopila una gran cantidad de conocimientos técnicos y experiencia en la gestión de programas espaciales. Y por último, pero no menos importante, los europeos también demuestran su firme voluntad de participar en futuras misiones espaciales.

Instalación del Spacelab en el muelle de carga del transbordador espacial.

Instalación del Spacelab en el muelle de carga del transbordador espacial

D1 – la primera misión alemana

1985 vio el primer hito en la historia espacial alemana con la misión D1. Hasta ahora, la gestión de la misión siempre ha estado en manos estadounidenses, pero ahora el centro de control de la empresa aeroespacial alemana en Oberpfaffenhofen está asumiendo la responsabilidad de la misión por primera vez.

Los astronautas alemanes Ernst Messerschmid y Reinhard Furrer también están a bordo. La tripulación de ocho personas llevó a cabo un total de 75 experimentos en la misión de siete días. El horario está estrictamente cronometrado.

«En mi experiencia, cuatro horas de sueño son suficientes para llegar allí», informa Ernst Messerschmid en una entrevista en vivo desde Spacelab. El transbordador espacial con los dos alemanes a bordo aterrizó de manera segura en Cabo Cañaveral el 6 de noviembre de 1985.

La tripulación de la misión D1 - izquierda: Reinhard Furrer / en el medio, rubio, Ernst Messerschmid.

La tripulación de la misión D1

D2: la segunda misión bajo el liderazgo alemán

Se necesitan ocho años completos antes de que comience otra misión Spacelab bajo el liderazgo alemán. En 1993 Hans Schlegel y Ulrich Walter entran en órbita terrestre durante nueve días en el transbordador espacial «Columbia». Al final, también será un completo éxito después de que los problemas con el transbordador espacial pusieran inicialmente a prueba los nervios de todos.

En febrero de 1993 se pospuso la salida por primera vez y en marzo se abortó el segundo intento de salida tres segundos antes del final de la cuenta atrás porque uno de los motores no funcionaba correctamente. Solo el tercer intento de comenzar en abril tiene éxito. Aspectos destacados especiales de esta misión: por primera vez, un astronauta (Hans Schlegel) recibe un acceso intravenoso durante un experimento médico en el espacio.

Hans Schlegel y Ulrich Walter son los últimos astronautas alemanes en volar en el Spacelab. Solo dos años después de la misión D2, Thomas Reiter vuela a la estación espacial rusa MIR durante seis meses. Sin embargo, el Spacelab volará al espacio durante otros cinco años después de la misión D2.

El astronauta Ulrich Walter durante la misión D2 en Spacelab.

El astronauta Ulrich Walter durante la misión D2 en Spacelab