Tabaco: ¿una hierba por si acaso?

Grabado: planta de tabaco en flor

El tabaco es uno de los cultivos más antiguos, codiciados y versátiles, pero también uno de los más controvertidos. Cuando la planta del tabaco llegó a Europa en el siglo XV, también se utilizó como planta ornamental para el paisajismo.

Relaciones familiares interesantes

La planta del tabaco es la productora natural de nicotina, que es una de las sustancias vegetales más venenosas. Como ingrediente en los productos del tabaco, es nocivo para la salud, en medicina y farmacia es un ingrediente útil en medicamentos y puede usarse de muchas maneras.

La planta del tabaco pertenece a la gran familia de las solanáceas y, por lo tanto, está estrechamente relacionada con las patatas y los tomates, pero también con la belladona y la trompeta de ángel, muy venenosas.

El nombre botánico «Nicotiana» y el nombre «Nicotina» del ingrediente venenoso se remontan al francés Jean Nicot. A mediados del siglo XVI hizo sus primeros intentos por conocer las propiedades medicinales de las hojas.

El género de Nicotiana incluye 65 especies conocidas. El área de distribución original de la planta de tabaco son América Latina y Centroamérica, así como la parte sur de América del Norte.

La especie más importante es Nicotiana Tabacum, la base del tabaco Virginia, la variedad de tabaco más fumada. Uno de los tipos más ricos en nicotina es el tabaco de granjero, la Nicotiana Rustica.

Cierre de tabaco silvestre.

Tabaco silvestre

La planta del tabaco tiene hojas de tamaño mediano, verde claro, no demasiado gruesas y, según la variedad, tiene hermosas flores rosadas o amarillas. Dependiendo del nivel de crecimiento, puede alcanzar una altura de dos metros.

Se considera fácil de cultivar en óptimas condiciones y con buenos cuidados. Correspondientemente grandes y extendidas son las áreas de cultivo de la planta útil, cuyas hojas se utilizan en forma seca como materia prima para la producción de tabaco.

En Alemania, la zona de cultivo más grande se encuentra en el Palatinado. La nicotina, que se forma en las raíces y se deposita en hojas y flores, sirve para protegerse de las plagas. Debido a su alto contenido de nicotina, el tabaco se clasifica como una droga.

Un cultivador de tabaco con un sombrero de paja en la cabeza y un cigarro en la boca sostiene una gran hoja de tabaco verde.

El cultivo de tabaco en Alemania es un negocio lucrativo

Siembra, crianza y cosecha

Las plantas de tabaco se cultivan a partir de semillas y se plantan como plantas jóvenes en los campos en mayo, cuando ya no existe la amenaza de heladas. Durante el proceso de crecimiento, las plantas necesitan suficiente fertilizante porque sus requerimientos de potasio y calcio son muy altos.

Cuando la planta finalmente ha alcanzado una altura de aproximadamente 1,50 metros y las hojas inferiores comienzan a ponerse amarillas a fines del verano, puede comenzar la cosecha, conocida como rotura del tabaco.

La rotura del tabaco se hace a mano, de forma similar al vino, y por lo tanto requiere mucha mano de obra. Por tanto, los agricultores contratan trabajadores de temporada.

Se cosecha de abajo hacia arriba rompiendo las hojas del tallo. Sin embargo, solo las hileras inferiores de hojas se rompen por cosecha. Luego se llevan a cabo otras cuatro a seis cosechas a intervalos de una semana.

Un hombre viste hojas de tabaco verde atadas en la cabeza.

Cosecha de tabaco en el valle del Alto Rin en Baden

Planta sensible que necesita cuidados

El tabaco crudo se elabora colgando las hojas cosechadas en graneros para que se sequen. Este proceso hace que las hojas verdes frescas se vuelvan de color marrón amarillento con el tiempo.

Dado que la planta, que anteriormente solo era nativa de áreas subtropicales, también crece y prospera en muchos climas templados, el tabaco no solo se cultiva en los países de origen, sino que ahora también en los Balcanes, Europa Central y Asia.

Sin embargo, solo las regiones que ofrecen a la planta de tabaco no solo calor, sino también suficiente humedad son adecuadas para un cultivo rentable. Las temperaturas medias de al menos 15 grados son ideales. El crecimiento se inhibe por debajo de esto.

A cero grados, las hojas que se necesitan para la producción de tabaco se dañan permanentemente. La planta muere a temperaturas bajo cero. Los fuertes vientos y el granizo también dañan las hojas y las hacen inutilizables para la industria tabacalera.

Las hojas de tabaco se cuelgan para que se sequen.  Un hombre comprueba la sequedad de las hojas marrones.

Hojas de tabaco colgadas para secar

Medicina hecha de nicotina

Los nativos americanos reconocieron que el tabaco no solo podía usarse como un producto para fumar. Usaban hojas de tabaco como compresas curativas para enfermedades de la piel y úlceras y creían que el humo limpiaba el cerebro.

Además, el humo que se sopla en el aire proporciona una línea directa con el mundo de los dioses, lo que debería traer poder curativo para el alma. Cuando la planta del tabaco se extendió por Europa en el siglo XVI, la gente pronto creyó en las propiedades curativas de los ingredientes a base de hierbas.

Además del francés Jean Nicot, el médico holandés Gilles Everaerts también estudió la planta exótica. Hizo tinturas a partir del extracto de las hojas y finalmente afirmó haber descubierto una medicina universal en el tabaco. Ayuda a eliminar las impurezas del cuerpo y puede usarse contra el cáncer, heridas abiertas, sarna, raspaduras, cultivos y huesos rotos.

Algunos médicos también estaban convencidos de que el tabaco contenía el remedio para el cólera, la sífilis y la peste. El tabaco también puede ahuyentar el dolor de cabeza y el mal humor. El filósofo y médico alemán Johannes Neander, que publicó un trabajo sobre el tema en 1622, también estaba convencido de la aplicabilidad universal del tabaco.

Es cierto que, según el principio de Paracelso, todo veneno también tiene su lado bueno. Solo depende de la dosis. Esto también se aplica a la nicotina. Sin embargo, solo se pudo extraer de la planta del tabaco en el siglo XIX.

Los científicos están trabajando arduamente para utilizar los ingredientes de la planta del tabaco para producir una vacuna contra la temida enfermedad de Lyme, una enfermedad infecciosa que se transmite por garrapatas.

La nicotina también se usa como ingrediente en la goma de mascar y los parches para ayudar a que los fumadores vuelvan a dejar de fumar.

Dos investigadores con trajes clínicos blancos y capuchas examinan las plantas de tabaco.

Plantas de tabaco en uso para farmacia

Uso inteligente de la nicotina

En 2008, biólogos alemanes del Instituto Max Planck en Jena descubrieron una propiedad interesante de la planta de tabaco durante su investigación. La competencia entre plantas individuales es tan grande en la naturaleza que ciertas especies luchan por la supervivencia y la reproducción por todos los medios.

La planta de tabaco ocupa un lugar muy especial en esta competición. Atrae insectos, que se supone que sirven para la polinización, con el aroma particularmente dulce y seductor de su néctar de flores. Sin embargo, al mismo tiempo, gracias a la toxicidad de la nicotina, asegura que los insectos no permanezcan demasiado tiempo en la flor.

El corto tiempo de permanencia está destinado a evitar que absorban demasiada savia de flores que contiene nicotina, ya que es extremadamente valiosa para la planta en sí. Utiliza su propio veneno para mantener alejados a los depredadores de néctar inútiles y los insectos que comen flores.

Los biólogos descubrieron el ingenioso truco de la planta del tabaco a través de un experimento a gran escala. Cambiaron el material genético de algunas plantas de tabaco y de esta manera obtuvieron plantas libres de nicotina, es decir, no tóxicas. Durante una fase de observación, filmaron el comportamiento de los insectos en plantas de tabaco sin nicotina y que contienen nicotina.

Las flores venenosas tenían la gran ventaja sobre las no venenosas de que los insectos polinizadores debían visitar y polinizar muchas más flores al mismo tiempo debido al tiempo de residencia más corto y menos satisfactorio en la flor individual. De esta manera, la planta del tabaco asegura una rica descendencia.

Planta de tabaco en flor.

Estas flores atraen insectos.