Ulf Merbold

Ulf Merbold en su traje espacial.

La vida de Ulf Merbold como astronauta estuvo determinada por las peculiaridades del conflicto Este-Oeste. Nacido en Turingia, huyó a Berlín Occidental poco antes de que se construyera el Muro.

Primer no estadounidense en el transbordador espacial

Como uno de los 700 solicitantes, después de innumerables pruebas, Ulf Merbold recibió la noticia en julio de 1978 de que había sido aceptado como astronauta científico por la Agencia Espacial Europea.

Pero debían pasar otros cinco años antes de que Merbold volara al espacio como el segundo alemán en la era Reagan el 28 de noviembre de 1983. Esto lo convirtió en el primer no estadounidense a bordo del transbordador espacial. Cinco años antes, Sigmund Jähn había dado la vuelta a la tierra durante siete días en el Soyuz 31 soviético.

Como «especialista en carga útil», tuvo que coordinar más de 70 experimentos diferentes en el «Spacelab», que fue construido principalmente por Alemania. Al hacerlo, también ayudó a establecer al astronauta de investigación especialmente capacitado junto con el piloto establecido en viajes espaciales.

De 1985 a 1988, Merbold trabajó en el Centro Europeo de Investigación y Tecnología Espacial (ESTEC) de la ESA en Noordwijk (Países Bajos) en la planificación del laboratorio espacial «Columbus», la contribución europea a la Estación Espacial Internacional (ISS).

Ulf Merbold (centro al frente) el 22 de enero de 1992 en Cabo Cañaveral / Florida con otros seis astronautas antes de su segundo lanzamiento con el transbordador espacial 'Discovery'.

Ulf Merbold antes de su segundo vuelo en lanzadera

Entrenando como cosmonauta

Después de un segundo vuelo de transbordador (STS-42) en 1992, Merbold hizo campaña repetidamente para garantizar que el potencial espacial ruso no se pierda después del colapso de la Unión Soviética. En 1993/94 completó su formación como cosmonauta en Rusia.

Junto con Aleksandr Viktorenko y Elena Kondakova, voló con el Sojuz TM-20 a la estación espacial rusa Mir. Permaneció a bordo de la estación durante 31 días. La misión sufrió averías técnicas en la envejecida estación Mir.

Después del accidente del transbordador espacial «Columbia» en febrero de 2003, Merbold se pronunció enfáticamente a favor de la construcción adicional de la estación espacial internacional para hacerla totalmente accesible a la investigación. Merbold está retirado desde 2004, pero a veces todavía da conferencias y asesora a la Agencia Espacial Europea (ESA).