Ulrike Herrmann: «El capitalismo es crecimiento»

Retrato de Ulrike Herrmann.

Dinero, consumo, abundancia: esto es lo que la gente piensa en la calle cuando escuchan el término capitalismo. Para Ulrike Herrmann, el capitalismo significa sobre todo crecimiento y progreso técnico. El periodista es corresponsal comercial del periódico «tageszeitung» y ha escrito un libro sobre el capitalismo («La victoria del capital»).

Sra. Herrmann, ¿qué tiene que ver el capitalismo con el crecimiento?

En esencia, se trata de que los empresarios inviertan en tecnología para producir posteriormente más bienes y servicios. El comienzo del capitalismo se puede fechar con mucha precisión: la «Spinning Jenny», la primera máquina de hilar industrial, se inventó en Inglaterra hace unos 250 años. De repente, todos los trabajadores pudieron fabricar mucho más hilo y la productividad aumentó increíblemente. Con eso, la economía comenzó a crecer per cápita, algo que no había existido antes en toda la historia de la humanidad.

¿Por qué Inglaterra de todos los lugares?

En ese momento había los salarios más altos del mundo. Por lo tanto, los ingleses ya no eran competitivos y tuvieron que idear una forma de reemplazar a los trabajadores caros. La tecnología no se usa porque la tengas, sino porque vale la pena. Eso sigue siendo cierto hoy.

Los salarios altos son el verdadero motor del capitalismo. Tienen que ser altos para que las inversiones valgan la pena y haya progreso técnico, y tienen que aumentar para que haya suficientes personas que también puedan comprar los muchos bienes. La producción en masa necesita un consumo masivo.

¿Entonces el capitalismo nos hizo ricos?

Sí, pero no desde el principio. Cuando se construyeron las primeras fábricas y la gente se trasladó del campo a las ciudades, el proletariado inicialmente se empobreció. Los trabajadores estaban mal pagados y los niños y las mujeres eran explotados como mano de obra barata. En ciudades industriales como Liverpool y Manchester, la esperanza de vida promedio se redujo a solo 17 años.

Fueron los sindicatos los que impulsaron mejores condiciones laborales, por lo que los salarios reales aumentaron. Y debido a que la producción en masa abarataba y abarataba los productos, la gente siempre podía pagar más. Le debemos nuestra prosperidad actual al capitalismo.

¿Qué más nos ha traído el capitalismo?

Un montón. Solo cuatro ejemplos: como resultado de la prosperidad, nuestra esperanza de vida ha aumentado a alrededor de 80 años, vivimos en una democracia, alrededor del 50 por ciento de un año se gradúa de la escuela secundaria y la igualdad de derechos para las mujeres también está progresando. En el feudalismo, la gran mayoría de la población no tenía nada que informar, y también era impensable que todos los niños fueran a la escuela.

Además, estos procesos no se completan. Igualdad de palabras clave: Recién ahora tenemos una Canciller por primera vez en la historia de Alemania, pero es previsible que no sea la última. La dinámica social del capitalismo no se rompe. La prosperidad está retrocediendo, por así decirlo, y seguirá cambiando la sociedad.

¿En qué dirección irá este cambio? Actualmente las crisis del capitalismo van en aumento.

Hemos tenido tres grandes crisis financieras desde el cambio de milenio, lo que es una clara señal de alarma. Después del colapso del comunismo, se pensó que el capitalismo era el eterno vencedor y fue fuertemente desregulado. El estado se retiró; los bancos podían hacer lo que quisieran. Lo que estamos viendo hoy es la perversión del capitalismo.

La brecha entre ricos y pobres se está ensanchando y la riqueza se distribuye de manera extremadamente desigual. Para estabilizar el capitalismo, los políticos deben tomar contramedidas urgentemente y asegurarse de que los salarios aumenten nuevamente. El capitalismo solo funciona cuando todos se benefician. Como dije: la producción en masa requiere un consumo masivo.

Otro problema es la finitud de los recursos. ¿Se derrumba el capitalismo cuando se agotan las materias primas?

Creo que sí. El capitalismo alcanza dos límites absolutos: el medio ambiente y las materias primas escasean. El capitalismo es un sistema que necesita un crecimiento permanente. Esta expansión solo es posible si convierte constantemente energía y materias primas.

La tecnología «verde» tampoco es realmente verde. Sin embargo, la disminución de las materias primas significa que un mayor crecimiento ya no será posible en algún momento, y con eso, desafortunadamente, el capitalismo también debe desaparecer.

Mucha gente intenta ahorrar energía y materias primas y consumirlas conscientemente. ¿Esa es la solución?

No. Si todos empezamos a comprar menos ahora, la demanda caerá y se perderán puestos de trabajo. El consumo consciente es importante para dar ejemplo, pero no nos libera del dilema central: sin crecimiento, el sistema colapsa caóticamente porque no hay consumo, y este colapso no se puede imaginar pacíficamente. Habría luchas brutales de distribución.

Es trágico: en teoría, hay visiones de otra forma de economía como la economía colaborativa o una economía circular ecológica. Pero aún falta el puente que lleva del capitalismo actual a esta economía circular.

Tenemos que evitar que se produzca una crisis tan grave en el camino que muchas personas, en su desesperación, voten por los populistas de derecha y la democracia esté en peligro. En Alemania tenemos 15.400 economistas a tiempo completo, pero ni uno solo investigó cómo se podría transformar el capitalismo en su conjunto. Chocamos contra una pared, pero nadie investiga la distancia de frenado.

¿Por qué faltan esas ideas de transformación?

Porque el capitalismo no es solo una forma de economía, sino un sistema totalitario. Influye en toda nuestra vida: cómo surgen los gobiernos, cómo es la infancia, a quién elegimos como socios, cómo se organiza el reconocimiento, cómo gastamos nuestro tiempo libre.

Todos somos tan parte de este sistema que es muy difícil para nosotros encontrar alternativas. Pero quién sabe. Quizás la historia se repita y un nuevo sistema está surgiendo sin que nos demos cuenta. Nadie había planeado tampoco el capitalismo.