Una mirada profunda al espacio: los nuevos super telescopios

Instrumentos científicos propiedad de Galileo.

El Telescopio Espacial Hubble ha estado orbitando la Tierra desde 1990. Pero ya hay dignos sucesores en la parrilla de salida. El «Herschel» y el «Telescopio espacial James Webb» debería mirar aún más profundamente en el universo que nunca.

El telescopio espacial Herschel

Con «Herschel» los nuevos exploradores cósmicos continúan la tradición de Kepler y Galileo, quienes hicieron exactamente lo mismo hace 400 años, pero con medios comparativamente modestos. En retrospectiva, mayor será la evaluación de su desempeño.

Es el nuevo buque insignia de la Agencia Espacial Europea ESA. Comenzó en mayo de 2009. Con un diámetro de espejo de 3,5 metros, es inicialmente el telescopio espacial más grande jamás construido en acción.

Herschel es un dispositivo de alta tecnología que funciona en un rango de longitud de onda del infrarrojo que es invisible al ojo y que no se puede observar desde la Tierra. La astronomía infrarroja permite una vista detrás de las nebulosas cósmicas y las nubes de polvo que es imposible con la luz visible.

Diferente a «Hubble» Herschel tampoco orbita la Tierra, sino, a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra y en sincronía con ella, alrededor del llamado punto Lagrangiano L2, al que llegó el 14 de junio de 2009. En este punto, las fuerzas gravitacionales del sol y la tierra se cancelan entre sí, de modo que un objeto celeste no se desvía en una dirección u otra.

Normalmente, una mayor distancia del sol significaría un período orbital más largo. En el punto lagrangiano se anula esta ley. El telescopio puede, por así decirlo, esconderse detrás de la tierra: durante su órbita siempre estará en línea con el sol y la tierra.

El objetivo es proteger el telescopio de la radiación solar, porque de lo contrario sería necesario un enfriamiento gigantesco con helio líquido, que no se puede lograr debido al tamaño del instrumento. Herschel entró en funcionamiento el 19 de junio de 2009 y desde entonces ha proporcionado a los astrónomos nuevos conocimientos sobre la formación de planetas, galaxias y estrellas. Alcance: diez mil millones de años luz.

Animación por computadora por "Herschel" en toda la animación por computadora

Animación por computadora por «Herschel» en el espacio

El telescopio espacial de Planck

Herschel está acompañado por «Planck», un segundo telescopio que funciona en el rango de microondas y examina la radiación cósmica de fondo. Esta es la radiación en el rango de microondas que se considera un remanente del Big Bang y, por lo tanto, una prueba de la teoría del Big Bang.

Esto está destinado a proporcionar una visión de la juventud del universo, alrededor de 14 mil millones de años antes de nuestro tiempo. Detrás de esto está la pregunta recurrente del origen de todo: espacio, tiempo y vida. Ambos telescopios se lanzaron al espacio en un paquete doble con un cohete Ariane 5.

Con los nombres «Herschel» y «Planck» Por cierto, la ESA está honrando a dos grandes científicos: Friedrich Wilhelm Herschel fue un exitoso astrónomo germano-británico que se hizo famoso por descubrir el planeta Urano. Max Planck fue el padre de la física cuántica, premio Nobel y uno de los físicos más importantes.

El telescopio espacial James Webb

Los estadounidenses también honran a uno de sus grandes con un telescopio espacial: James Edwin Webb se convirtió en director de la NASA (Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio) en 1961. Durante su mandato, puso el programa Apollo y América en el camino hacia la luna. Después de él que es «Telescopio espacial James Webb» (JWST), que reemplazará a los telescopios espaciales Herschel y Hubble a partir de 2021.

La agencia espacial europea ESA también participa como socio de cooperación. El telescopio espacial James Webb será incluso más grande que Herschel y podrá mirar más profundamente en el espacio. Con un espejo de 6,5 metros de diámetro y un protector solar del tamaño de una cancha de tenis, el JWST parece un crucero espacial futurista.

Telescopio espacial James Webb

Incluso más grande que Herschel: el telescopio espacial James Webb

El escudo consta de un paquete de película multicapa y está destinado a proteger el telescopio de la radiación térmica del sol. El espejo está compuesto por 18 elementos hexagonales hechos de un material extremadamente ligero de berilio. Como resultado, el espejo pesa solo la mitad que el espejo del Hubble, que es mucho más pequeño con 2,4 metros.

El telescopio solo debería desplegarse en el espacio, porque de lo contrario el espejo y el escudo protector serían demasiado grandes para el transporte de misiles. Cada segmento de espejo se puede mover por separado. Esto es fundamental para un reajuste posterior, porque una reparación como la del Hubble no es posible. El punto de Lagrange está fuera del alcance de la lanzadera.

El JWST también funciona en el rango de infrarrojos y está estacionado en el punto Lagrangiano L2. Con esto, los astrónomos van en busca del «primera luz», es decir, hasta el borde de nuestro universo, un tiempo de solo 300.000 a mil millones de años después del Big Bang.

Aqui esta eso «oscuro»porque eras del cosmos no observadas previamente. Las primeras estrellas deben haberse formado durante este tiempo. Los científicos no esperan nada menos del JWST que una nueva revolución en astronomía, como ya fue provocada por el Hubble: una mirada aún más profunda al espacio.