Vacunación y terapia contra el sida

Un hombre llena un palé de investigación con un líquido con una pipeta.

Por lo general, la vacunación generalizada es una de las formas más efectivas de erradicar una enfermedad. Pero hasta ahora no ha sido posible desarrollar una vacuna eficaz contra el virus del VIH (VIH) que causa el SIDA.

Una y otra vez contratiempos

La vacunación le da al cuerpo una forma de virus muerto o debilitado. Esto desencadena una defensa inmune y el organismo produce anticuerpos contra el patógeno. Se ha utilizado durante mucho tiempo contra enfermedades como la viruela, el sarampión y la hepatitis. Sin embargo, con el virus HI, este método es problemático.

Dado que el virus muta una y otra vez en el cuerpo del huésped, una vacuna no puede proporcionar una protección permanente contra la infección. Ninguna de las preparaciones de vacunas probadas en humanos hasta la fecha tuvo el efecto deseado. El resultado: una serie de pruebas tras otra tuvo que interrumpirse.

En 1998 fracasó un estudio con el prometedor ingrediente activo Aidsvax de VaxGen. En 2007, las empresas MSD y Merck detuvieron sus estudios de vacunación después de que el número de infecciones entre los sujetos de prueba no disminuyó, pero en algunos casos incluso aumentó.

Sin embargo, a pesar de los numerosos contratiempos, la investigación no se detiene. Todavía hay esperanza, sobre todo porque algunas personas parecen tener una protección natural contra la enfermedad.

Investigadores canadienses descubrieron en 2008 que el cuerpo de algunas personas produce cada vez más una determinada mezcla de proteínas que evita que el virus se multiplique. Luego, los profesionales médicos intentaron hacer uso de este conocimiento en el desarrollo de vacunas.

El equipo de investigación dirigido por el virólogo y premio Nobel David Baltimore del Instituto de Tecnología de California logró desarrollar una vacuna para ratones por primera vez en 2011. Inyectaron a los roedores genes que supuestamente producían anticuerpos contra el virus del VIH en el cuerpo del animal. El resultado: los ratones tratados fueron protegidos de la infección por VIH hasta que murieron.

Ratón de laboratorio

La vacuna contra el VIH ya está funcionando en ratones

También se están realizando investigaciones en Alemania

El virus HI no conoce fronteras nacionales. Por lo tanto, científicos de todo el mundo han estado trabajando juntos en vacunas y medicamentos contra el VIH durante mucho tiempo. También se han realizado estudios y series de pruebas en Alemania, algunos de los cuales han tenido bastante éxito.

Los científicos alemanes también están involucrados en la investigación de medicamentos. En 2007, investigadores de la Escuela de Medicina de Hannover y la Universidad de Ulm descubrieron una proteína en la sangre humana que evita que el virus HI ingrese a las células del cuerpo. Los investigadores lo llamaron péptido inhibidor de virus (VIRIP).

Luego, a los científicos se les ocurrió la idea de producir artificialmente este péptido en el laboratorio y usarlo para tratar a pacientes con VIH. En 2008 probaron el ingrediente activo en 18 pacientes. Después de solo diez días de tratamiento, los médicos encontraron menos patógenos en la sangre de los pacientes que antes.

Lo especial del péptido es que ni siquiera permite que el virus del VIH entre en la célula sana, mientras que los medicamentos comunes contra el SIDA solo funcionan cuando el virus ya ha atacado la célula.

Como preparación con un nuevo modo de acción, podría complementar y mejorar terapias anteriores a largo plazo. Los estudios clínicos confirmaron la eficacia del VIR-576, como se llama ahora el ingrediente activo, en 2012. Actualmente, el fármaco aún se está investigando en estudios. Aún no se ha aprobado para la terapia contra el VIH (a partir de febrero de 2021).

Tratamiento para la infección por VIH

Hasta ahora, las compañías farmacéuticas aún no han logrado desarrollar un fármaco que expulse por completo el virus HI del cuerpo. El virus HI es un retrovirus. Esto significa que guarda su información genética en ácido ribonucleico (ARN) y la transfiere al material genético de las células humanas. Su defensa inmunológica se debilita enormemente por la penetración.

Por tanto, el tratamiento de una infección se basa en mantener el número de virus en el organismo lo más reducido posible para que el sistema inmunológico no se debilite demasiado.

Una mano toma pastillas para el sida

Continúa la investigación sobre drogas

Después de que surgió el VIH en la década de 1980, se invirtieron miles de millones en la lucha contra el virus. Hoy en día, los médicos tienen alrededor de 45 medicamentos diferentes de cinco clases de ingredientes activos disponibles para terapia. Estas preparaciones tienen diferentes áreas de aplicación y deben adaptarse con precisión al paciente.

Pero no todos los pacientes con VIH tienen que tomar medicamentos. La terapia antirretroviral (ART) o la terapia antirretroviral de gran actividad (HAART) solo comienza cuando los virus se han propagado a un cierto nivel en el cuerpo.

Esta terapia contra los retrovirus, una vez iniciada, continúa hasta el final de la vida. Dado que el medicamento puede causar efectos secundarios como náuseas, vómitos y diarrea, el médico tratante debe considerar cuidadosamente cuándo comenzar el tratamiento. Los efectos secundarios graves, como los trastornos metabólicos y el deterioro de los riñones y los huesos, son bastante raros con los medicamentos actuales.

Durante la terapia, la cantidad de virus del VIH en el cuerpo se reduce drásticamente, pero el virus nunca desaparece por completo. Cuando se suspenden los medicamentos, el virus comienza a multiplicarse y vuelve a atacar al sistema inmunológico.

Un gráfico de computadora que representa un modelo de un virus HI

El virus puede regresar en cualquier momento después de suspender los medicamentos.

Para garantizar que un paciente con VIH pueda vivir el mayor tiempo posible y casi sin efectos secundarios, se combinan diferentes ingredientes activos según el paciente y la dosis se ajusta con precisión. La mayoría de las personas toman de uno a dos comprimidos al día y se someten a controles cada tres meses. Como regla general, hoy pueden vivir bien y mucho tiempo con esta terapia. Un estilo de vida saludable con mucho ejercicio, una dieta equilibrada, dejar de fumar y un bajo consumo de alcohol pueden reducir los efectos secundarios de los medicamentos contra el VIH.

Aunque ya se encuentran en el mercado muchos ingredientes activos diferentes, los científicos continúan investigando nuevos medicamentos.

A finales de 2020, se aprobaron dos medicamentos para inyección en la Unión Europea. Hasta ahora, los dos ingredientes activos estaban disponibles en tabletas, pero los médicos ahora pueden administrarlos a los pacientes con una jeringa cada uno o dos meses. Esto facilita la vida diaria a muchos de los afectados, ya que ya no tienen que tragar comprimidos todos los días.

En 2020, investigadores de EE. UU. Descubrieron un fármaco con un nuevo mecanismo de acción que solo necesita inyectarse cada seis meses. Sin embargo, aún están pendientes estudios más amplios.

El futuro: ¿esperanza a través de la terapia génica?

A principios de 2019, la Universidad de Düsseldorf anunció que un paciente de cáncer VIH positivo había sido tratado con un trasplante de células madre de un donante con una mutación genética. Lo extraño: después del tratamiento, el virus HI ya no era detectable.

Esto convertiría al hombre en una de las primeras personas del mundo en curarse del VIH. Además del paciente de Düsseldorf, hay otros dos casos individuales de Berlín y Londres que se consideran curados con métodos similares. Estos dos pacientes también tenían cáncer.

Los tres casos dan esperanza, pero un trasplante de células madre es un método complicado y, a veces, peligroso. Por lo tanto, solo se usa con pacientes con cáncer y no es una opción para personas VIH positivas por lo demás sanas.

Existen muchos otros enfoques de investigación, por ejemplo, la terapia génica. Los primeros éxitos se publicaron en febrero de 2016. Los científicos que rodean a Joachim Hauber del Instituto Leibniz de Virología Experimental (Instituto Heinrich Pette) en Hamburgo y el Instituto Max Planck de Biología Celular Molecular y Genética en Dresde lograron utilizar la terapia génica para eliminar el virus del VIH de las células del cuerpo Remove infectadas. La información genética del virus HI se «corta» de las células infectadas sobre una base molecular.

Un tratamiento contra el virus del VIH podría verse así: las células madre se tomarían del sistema inmunológico y se modificarían con una enzima generada artificialmente. Los científicos también hablan de tijeras genéticas. A continuación, las células modificadas se volverían a administrar al paciente.

Las células inmunes resultantes deberían entonces reconocer de forma independiente el virus HI en otras células infectadas y combatirlo con estas tijeras. De esta manera, se espera que el sistema inmunológico pueda repararse a sí mismo a largo plazo.

A fines de 2019, se estaban realizando casi 100 estudios sobre varios enfoques de la terapia génica, incluidas las tijeras genéticas, la reprogramación de células inmunes y varios anticuerpos. Sin embargo, los investigadores creen que pasará mucho tiempo antes de que puedan aplicar cualquiera de las opciones a los humanos.

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