Zepelines

El Hindenburg se cierne sobre los rascacielos de Nueva York

Los zepelines fueron pioneros majestuosos en la aviación y ahora son un mito. Su era comenzó en 1900 con la «LZ 1» y terminó en 1937 con la caída del «Hindenburg». Los ingenieros han estado trabajando en nuevos zepelines desde la década de 1990.

Los inicios de los viajes en dirigible

Ferdinand Graf von Zeppelin (1838-1917) es considerado el padre de los viajes en dirigible. Construyó el primer dirigible Zeppelin en una sala flotando sobre pontones en la bahía Manzell del lago Constanza. El 2 de julio de 1900, el «LZ 1» con una tripulación de cinco ascendió e hizo algunas vueltas sobre el lago.

El primer viaje del Zeppelin terminó después de 18 minutos: la palanca del peso del cañón se rompió y la aeronave rígida de 128 metros de largo tuvo que realizar un aterrizaje de emergencia.

Foto histórica de Ferdinand Adolf Heinrich August Graf von Zeppelin en la cabina de un dirigible.

Ferdinand Adolf August Heinrich von Zeppelin

Zeppelin dio forma a toda una era con sus modelos. Pero incluso antes que él hubo experimentos con aeronaves. En 1783 se levantó por primera vez un globo aerostático tripulado: el Montgolfière. Pero los globos eran difíciles de controlar, solo se podían dirigir hacia arriba y hacia abajo.

Solo en 1852 el francés Henri Giffard logró impulsar su globo en forma de cigarro con una máquina de vapor y determinar la dirección horizontal de viaje.

En 1872, su compatriota Dupuy de Lome inventó la hélice impulsada por músculos para aeronaves. Ese mismo año, el ingeniero alemán Paul Haenlein probó el primer dirigible con motor de gas en Brno.

El barco voló a 19 kilómetros por hora, pero el proyecto fracasó por falta de fondos. No fue hasta 1884 cuando los franceses Charles Renard y Arthur Krebs «condujeron» un círculo con un globo atado conducido eléctricamente y orientable.

La aeronave Graf Zeppelin

La aeronave Graf Zeppelin

Tipos de dirigibles

Las aeronaves de Zeppelin eran aeronaves rígidas. Su mecanismo de flotabilidad se asemeja a un cigarro. El cuerpo está formado por una estructura metálica en forma de armazón que está cubierta con tela. El gas se encuentra en celdas de gas separadas en el cuerpo.

Al final de la carrocería hay una unidad de cola con elevadores y timones. Los motores con las hélices están montados en góndolas de motor separadas. Sin las hélices y la invención del motor de combustión interna, los diseños de Zeppelin hubieran sido inconcebibles.

Otro tipo de dirigible son los dirigibles de impacto, también conocidos como dirigibles. Su flotador no necesita un marco de metal de soporte. Solo tienen algunos refuerzos textiles (cinturones de mentira).

Solo cuando el cuerpo está lleno de gas, el dirigible adquiere su forma aerodinámica. Un tercer tipo son los dirigibles semirrígidos. Entre ellos se encuentran el Zeppelin NT construido hoy en Friedrichshafen y los modelos Cargolifter de Brandeburgo.

Dos pilotos se sientan en la cabina de un dirigible

La cabina de un dirigible

Más liviano que el aire

A diferencia de los aviones desarrollados más tarde, los dirigibles son «más ligeros que el aire» y funcionan según el principio de flotabilidad: el cuerpo de flotabilidad consiste en una envoltura hermética al gas llena de un gas de elevación.

Si la densidad del sobre cerrado es menor que la del aire circundante, la aeronave se eleva y también puede transportar una carga, por ejemplo, una góndola con pasajeros. Solo se pueden utilizar unos pocos gases como relleno para el flotador: hidrógeno, helio y aire caliente.

El hidrógeno, que es unas 14 veces más ligero que el aire, es fácil y económico de producir. Pero el hidrógeno reacciona con el oxígeno para formar oxihidrógeno altamente explosivo. El helio, que es tan caro como raro, no es inflamable porque los gases nobles son inertes, apenas se combinan con otros elementos.

Pero los átomos de helio escapan relativamente rápido de las vainas de látex del cuerpo de soporte. Sin embargo, un dirigible de helio puede sobrevivir durante casi una temporada completa de vuelos turísticos con un solo llenado de gas. El aire caliente, a su vez, se utiliza para los globos aerostáticos.

Inicialmente, los zepelines estaban llenos de hidrógeno. Lo arriesgado que era esto se demostró en 1937 cuando el «Hindenburg» se incendió después de una explosión mientras se acercaba a Lakehurst, cerca de Nueva York. 36 personas murieron en el proceso.

El helio escaseaba, e incluso después del desastre, Estados Unidos no estaba preparado para entregar el gas noble a la armada Alemania hitleriana. Porque Alemania había usado zepelines para bombardear objetivos enemigos en la Primera Guerra Mundial. Los estadounidenses retiraron una promesa de entrega provisional después de que el Reich alemán anexara Austria en 1938.

El dirigible Hindenburg se incendia

La aeronave Hindenburg se incendia

Zeppelin NT y Cargolifter

Después de la Segunda Guerra Mundial, los monstruos con forma de cigarro eran irremediablemente inferiores a los aviones. Solo los dirigibles podían mantener un nicho. La Marina de los Estados Unidos utilizó alrededor de 300 de estas aeronaves de pequeño impacto hasta principios de la década de 1960 para escoltar y monitorear los convoyes de barcos.

Otros dirigibles volaban por el aire con fines promocionales. Desde hace algunos años, los zepelines vuelven a gozar de popularidad turística. Los Zeppelins NT, construidos hoy en Friedrichshafen por Zeppelin-Luftschifftechnik GmbH, realizan vuelos turísticos regulares sobre el lago de Constanza y Ostfildern.

Durante un tiempo, también se discutieron los llamados zepelines de carga con fines de transporte. La empresa de Brandeburgo Cargolifter AG, que quebró en 2002, promovió el desarrollo de varios dirigibles de transporte.

Estos elevadores de carga están diseñados para transportar cargas pesadas, como turbinas de centrales eléctricas o plataformas petroleras, de un lugar a otro con una precisión milimétrica.

Para el procedimiento de intercambio de carga, el Cargolifter debe colocarse aproximadamente 100 metros por encima de la ubicación del intercambio de carga antes de que se suelte el bloqueo de la plataforma de carga.

Pero hubo problemas: la carcasa tiene que ser extremadamente resistente al desgarro. Y el procedimiento de intercambio de carga planeado significa que el Cargolifter no pudo aterrizar, pero debería haber dejado caer su carga desde el aire.

Apenas se permitió que la aeronave se balanceara incluso con ráfagas de viento. Los zepelines de transporte todavía estaban en fase de desarrollo cuando la empresa cotizada se quedó sin dinero, por lo que tuvo que declararse en quiebra en 2002.

Un elevador de carga en un aeródromo.

Zepelines como portadores de carga

La nueva generación de zepelines de transporte

La empresa británica Hybrid Air Vehicles Ltd. retomó la idea de los zepelines de transporte alrededor de 2010. Se supone que el «Airlander» transportará hasta diez toneladas de carga en el futuro. Con 92 metros, es el avión más largo del mundo.

Sin embargo, a finales de 2017, tras una exitosa fase de pruebas, se produjeron varias averías graves que dañaron gravemente al «Airlander».

Pero la ventaja de estas aeronaves es obvia: apenas necesitan infraestructura y pueden aterrizar en casi cualquier superficie plana. Especialmente los lugares de difícil acceso o que sufren condiciones climáticas extremas pueden beneficiarse de esto.